Monday, 3 January 2011

39 Meat Is Murder - The Smiths

Purchased :  February  1985

Tracks : The  Headmaster  Ritual / Rusholme  Ruffians / I  Want  The  One  I  Can't  Have / What  She  Said / That  Joke  Isn't  Funny  Anymore / Nowhere  Fast / Well  I  Wonder / Barbarism  Begins  At  Home/ Meat  Is  Murder

This  one  was  no  doubt  a  fairly  predictable  choice  as  the  first  purchase  of  the  new  year. I  was  one  of  those  who  helped  it  to  become  the  band's  only  number  one  album. Despite  that  it  doesn't  seem  to  be  anyone's  favourite ; the  critics  all  favour  its  successor. Disappointed  with  the  production  compromises  on  their  debut  the  band  produced  this  one  themselves  though  this  effectively  meant  Johnny  Marr  with  help  from  Stephen  Street  as  engineer. Sonically  it's  a  huge  step  forwards  with  Marr  greatly expanding  his  range  of  guitar  sounds  and  the  rhythm  section  much  more  assured. Morrissey's  vocals  are  also  much  improved.

Lyrically  the  album  is  much  less  introspective  with  Morrissey  picking  more  external  targets  and  introducing  a  political  edge  to  the  band  perhaps  fired  up  by  the  Band  Aid  project  he  had  scathingly  dismissed.  There's  also  a  sense  of  threat  running  through  the  album  with  many  of  the  songs  dwelling  on  violence  whether  at  school, home, the  fairground  or  the  abbatoir . Morrissey's  first  target  was  his  old  secondary  school  in  "The  Headmaster  Ritual". Many  years  later  I  discovered  that  my  father  had   taught  in  the  girls'  school  that  had  been  hived  off  from  Morrissey's  alma  mater  St  Mary's  and  he  concurred  with  Johnny  Rogan's  description ( in  Morrissey & Marr The  Severed Alliance )  of  the  headmaster  Vince  Morgan  as  a  martinet. Though  the  events  described  occurred  at  least  a  decade  earlier  the  song  bristles  with  anger  at  the  institutionalised  sadism ; the  world  of  bullying  Brian  Glover  not  Roger  Waters'  hpocritical  bleatings  or  Suggs's classroom  gangsters.  The  song's  yodelling  coda  has  Morrissey  echoing  down  the  empty  corridors  like  a  vengeful  fury. The  musical  attack  is  in  the  fiercely  strummed  acoustic  guitars  and  Joyce's  emphatic  drumming  with  the  electric  arpeggios  vaguely  reminiscent  of  Don't  Fear  The  Reaper  prodding  Morrissey  to  catharsis.

The  following  song  switches  the  focus  to  the  fairground  in  a  riot  of  plaigiarism  with  the  music  a  clear  lift  from  Elvis  Presley's  His  Latest  Flame  (the  first  clear  nod  to  50s  rockabilly  in Mozza's  career) and  much  of  the  lyrical  imagery  cribbed  from  a   poem  by  the  execrable  Victoria  Wood though  the  added  violence  is  all  Morrissey. Latterly  better  known  for  student  digs  and  its  Curry Mile  the  Rusholme  of  the  seventies  supplied  the  hooligans  who  disrupted  the  fairs  of  Morrissey's  childhood  and  it's  his  juxtaposition  of  this  memory with  the  teenage  romances  for  which  he's  relying  on  Wood - "then  someone  falls  in  love  then  someone's  beaten  up "  that  makes  the  song  compelling  although  Rourke's  bass  playing  is  also  worthy  of  note.

"I Want  The  One  I  Can't  Have"  returns  to  more  personal  concerns. Lyrically  it  seems  a  cut-and-paste  job  with  verses  about  the  mind/body  dichotomy  previously  explored  on  "Still  Ill" , working  class  sex  and  a  teenage  delinquent  bundled  around  the  title  line  achingly  delivered  by  Morrissey  amid  lashings  of  rock  guitar  at  times  recalling  the  Jam's  Private  Hell.

"What  She  Said"  is  possibly  the  most  aggressive  Smiths  song  of  all  with  Marr's  fast- fingered  guitar  work  seemingly  locked  into  a  race  to  the  finish  with  Joyce's  dense  drumming. Above  the  din  Morrissey  arily  sings  of  a  female  kindred  spirit  a  bookish  recluse  who's  rough  sexual  encounter  with  "A  tattooed  boy  from  Birkenhead"  has  only  reinforced  her  view  that  life  isn't  worth  living.

After  the  storm  comes  the  calmer  "That  Joke  Isn't  Funny  Anymore"  which  was  released  months  later  as  a  single  and  became  the  only  one  apart  from  "Hand  In  Glove"  to  miss  the  Top  40 (after  which  they  were  obliged  to  make  promotional  videos) . It's  the  most  musically  ambitious  track,  in  waltz  time  (with  Joyce's  crashes  in  unusual  places)  with  backwards  guitar  and  a  false  ending  where  the  band  return  without  Morrissey  as  if  they've  sneaked  back  in  when  he  wasn't  looking. The  lyric  chastises  Morrissey's  critics  although  exactly  what  was  the  joke  is  never  quite  clear. It  climaxes  with  a  repeated  incantation  of  a  Katherine  Hepburn line  from  her  1935  film  Alice  Adams  "I've  seen  it  happen  in  other  people's  lives  and  now  it's  happening  in  mine"  Marr's  guitar  swooping  around  the  multi-tracked  vocal.

"Nowhere  Fast"  the  opening  track  on  side  two  always  strikes  a  personal  chord  with  me  for  the  line  "And  when  a  train  goes  by  it's  such  a  sad  sound"  because  I  lived  near  a  railway  for  my  first  thirty-three  years  and  the  heavy  goods  trains  going  by  did  indeed  become  a  comfort  sound.  Over   another  rockabilly  rhythm   Morrissey  seamlessly  blends  the  personal  and  political  with  his  wish  to  moon  the  queen  in  the  second  verse  while  he  bemoans  his  emotionless  stasis  elsewhere  in  the  song. Joyce's  rimshots  in  the  middle  eight  are  recorded  to  sound  like  gunshots  (pre-dating  Stone  Roses' s  Elizabeth  My  Dear )  but  it's  the  choking  melancholy  in  Morrissey's  voice  and  sympathetic  sadness  in  the  guitar  after  each  line   that  make  the  track  a  classic.

"Well  I  Wonder "  lets  Andy  Rourke's  bass  take  a  more  prominent  role  with  Marr  sticking  mainly  to  acoustic  while  Morrissey  delivers , latterly  in  falsetto, a  sparse  lyric  about  wanting  to  figure  in  someone's  consciousness  when  he  dies,  their  first  explicit  death  song.  He  fades  out  early  in  the  coda  which  eventually  dissolves  into  affecting  Mancunian  rain  falling . It's  good  but  does  seem  out  of  sequence, an  obvious  closing  track  placed  too  early.

Then  we  have  "Barbarism  Begins  At  Home"  a  popular  live  track  extended  in  the  studio  and  for  me  the  only  misfire  on  the  LP. It's  also  controversial  for  the  lack  of  a  writing  credit  for  Rourke  whose  funk  bassline  is  the  rock  of  the  song. Certainly  Morrissey's  contribution  is  relatively  spartan,  effectively  just  one  verse  bemoaning  arbitrary  parental  violence,  repeated  then  its  lines  ad  libbed   and  yodelled  up  to the  5  minute  mark before  Rourke  and  Marr   are  allowed  to  play  at  being  Chic  for  a  couple  of  minutes.  It's  not  bad  at  all  but  it  would  have  been  better  suited  to  being  on  a  12  inch  single ; here  it  seems  like  an  odd,  flabby   indulgence  on  an  otherwise  very  lean  and  tight  LP.

Thankfully  the  album  ends  on  a  real  high  with  the  title  track. You  don't  need  to  support  the  cause  to  appreciate  Morrissey's  passion   about  his  vegetarianism  and  the  fabulous  musical  setting  provided  by  Marr. Beginning  in  a  Floydian  fashion  with  cattle  lowing  and  chainsaw  noises  (Lulubelle  being  hacked  to  pieces ?)  Marr  interweaves  simple  piano  lines  with  a  bottomlessly  mournful  guitar  riff  while  Morrissey  in  a  brittle  tone  (slightly  treated)  decries  the  treatment  of  animals  and  specifically  the  Bisto  ad  presentation  of  meat  eating  -"It's  not  comforting  cheery  or  kind". The  chainsaws  return  at  the  end  of  the  song  to  drive  the  point  home. It's  The  Smiths  at  their  least  subtle  but  it  still  packs  a  powerful  punch.

With  only  one  belated  single  the  album  didn't  hang  around  for  long  and  has  been  overshadowed  by  its  successor  but  it's  still  a  fabulous  work  of  art.

No comments:

Post a Comment