Wednesday, 22 December 2010

38 Sisters - The Bluebells

Acquired : 23  December  1984

Tracks :  Everybody's  Somebody's  Fool  / Young  At  Heart  / I'm  Falling / Will  She  Always  Be  Waiting / Cath  / Red  Guitars /  Syracuse  University / Learn  To  Love / The  Patriot  Game / South  Atlantic Way

This  was  my 20th  birthday / Christmas  present  from, appropriately  enough,  my  sister.

It  took  a  while  for  me  to  get  interested  in  The  Bluebells. I  heard  their  first  couple  of  singles  in  1982-3  and  just  dismissed  them  as  another  group  of  fey  Scottish  guitar-janglers  as  beloved  by  Record  Mirror's  tiresome,  blinkered  reviewer, Sunie. It  wasn't  until  the  third  single, the  considerably  beefier  "Sugar  Bridge"  that  I  paid  attention  and  the  next  one  "I'm  Falling"  was  one  of  my  favourite  singles  of  1984.

Like  many  of  their Scottish contemporaries  The  Bluebells  were  a  shortlived,  somewhat  volatile  outfit  and  their  career  was  book-ended  by  legal  controversies. They  didn't  breach  the  Top  40  until  their  fourth  single  by  which  time  their  bass  player  and  one  of  the  guitarists  had   quit  so  this  album  - the  only  one  released  in  the  group's  lifetime  - had  to  be  completed  with  their  successors. That  gives  the  album  a  rather  schizophrenic  quality  as  the  newcomers  including  future  Smith  Craig  Gannon had  a  harder  sound  so  you  get  the  poppy  singles  all  recorded  by  the  old  line  up  on  Side  One  and  more  of  a  rock  album  on  the  second.

By  the  time  the  LP  was  released  they  were  already  falling  in  the  shadow  of  The  Smiths  and  the  offhand  reference  to  them  in  a  rather  embarassing  inner  sleeve  essay  from  a  Lord  Jed  of  Bermondsey  (if  this  is  a  joke  at  the  Style  Council's  expense  it  doesn't  work)  and  singer  Ken  McCluskey's  passing  resemblance  to  Morrissey  didn't  help.

The  first  decision  the  band  had  to  make  was  how  many  of  their  five  previously  released  singles  to  include. The  two  recent  hits  were  a  given  and  sophomore  single  "Cath"  was also included. Wisely  they  excluded  their  vacuous  debut  "Forevermore" (whose  chances  were effectively  sabotaged  by  a  lawsuit  from the  Bluebell  Dance  Company  of  Paris  and  regrettably  they  had  disowned  "Sugar  Bridge"  after  London  brought  in  Alan  Tarney  to  give  it  a  modern  pop  sheen.

In  place  of  "Forevermore"  they  chose  to  start  with  the  extra  track  on  its  12 inch  version, "Everybody's  Somebody's  Fool"  albeit  re-recorded  by  the  new  line-up. It's  not  the  Connie  Francis  song  but  a  Robert  Hodgens  original  with  a  vague  lyric which  might  be  personal  or  political. It  starts  off  with  a  harrmonica  riff  repeated  for  good  measure  then  you're  straight  into  the chorus. Hodgens  and  Gannon reproduce  the  clipped  guitar  sound  from  breakthrough  hit  "I'm  Falling"  to  decent  effect  but  the  song  itself  is  too  superficial  to  really  impress.

Then  we  get  "Young  At  Heart"  the biggest  ht  in  the  group's  lifetime  and  an  even  bigger  hit  when  used  in  an  advert  in  1993. This  sparked  a  temporary  reunion  of  the  long  since  dissolved  group in  order  to  perform  the  song   on  Top  of  the  Pops,  original  bassist  Lawrence  Donegan  being  summoned  from  his  desk  at  The  Guardian  to  take  part (ironically  neither  he  nor  his  replacement  Neal  Baldwin  appeared  on  the  programme  when  the  song  was  a  hit  the  first  time round). The  song  was  originally  a  co-write  between  Hodgens  and  his  then-girlfriend  Siobahn Fahey  of  Bananarama  (Hodgens  is  the  pop  star  I  most  resemble  so  I  delude  myself  I  would  have  had  a  chance  with  her)  and  the  latter  group  had  a  first  crack  at  it. Their  version  is  dismal  so  it's  not  surprising  Hodgens  wanted  to  re-do  it  with  his  own  group. That  however  proved  costly  as  the  session  violinist  Bobby  Valentino  eventually  decided,  after  the  success  of  the  reissue, that  his  contribution  warranted  more  than  the  £75  session  fee  and  won  his  case  for  a  songwriting  credit.

The  'Nanas'  version  had  producer  Barry  Blue  using  all  the  studio  technology  they  could  muster  to  compensate  for  the  weak  vocals  so  The  Bluebells  went  in  the  opposite  direction  and  came  up  with  an  essentially  "unplugged"  version, acoustic  guitar, brushed  drums , double  bass  and  xylophone. Valentino  was  fatefully  brought  in  to  fill  out  the  sound  with  a  string  part. As  a  layman  it's  hard to  knock  the  Court's  decision ; Valentino  is  everywhere  from  that  familiar  chivvying  hoedown  riff  to  the  poignant  little  solo  in  the  middle  eight. The  song  is  about  coming  to  appreciate  your  parents  as  you  get  older  which  doesn't  fit  well  with  the  "just  divorced"  punchline  to  the  advert.

"I'm  Falling"  follows  next, by  far  their  best  song  from  the  swelling  string  intro to  Ken  McCluskey's  untethered  emoting  at  the  close. Apparently  about trying  to  help  someone  with  a  heroin  addiction  , McCluskey's  thick  Glaswegian  brogue  doesn't  help  Anglo  ears  to  hear  the  lyrics  too  clearly  but  the  sentiment  is  clear  enough  and  the  crabbed  guitar  sound  helps  conjure  up  the  dinginess  of  a  smack  den. Hodgens'  chainsaw  guitar  solo before  the  last  verse  has  real  bite  then  he  steps  up  to  the  mike for the  "I should  have  known  better  then..."  coda  with  his  clearer  diction   allowing  McCluskey  to  let  rip  with  self-disgust. This  is  the  one  that  people  should  remember.

From  that  point  on  the  album  is  largely  disappointing. The  next  track  "Will  She  Always  Be  Waiting ? "  illustrates  their  tendency  to  over-embellish  an  indifferent  song. Elvis  Costello 's  production  and  Ray  Russell's  string  arrangement  drown  the  rather  bland  melody  on  a  song  where  Hodgens  seems  to  be  trying  to  match  up  to  Aztec  Camera's  Roddy  Frame  with  his  vague  elemental  metaphors -"sleeping  on  slivers  in  the  cold  wind  of  winter's  chills". Seemingly  about  a  girl  hanging  on  for  something  better  (possibly  a  millionaire  like  Dave  Stewart ? ) it  could  conceivably  be  about  Thatcher. Whatever it's  not  as  good  as  the  band  clearly  imagine.

Then  comes  "Cath", their  second  single  re-released  in  the  wake  of  this  LP  and  crawling  to number  38  second  time  around. Why  they  thought  such  a trite and  irritating  song  was  worthy  of  another  shot  is  unknown. Actually,  hearing  it  again  there's  some  nifty  guitar  playing  throughout  including  a  great  solo  from  original  guitarist  Russell  Irvine ; it's  the  disconcert-the-keeper  chant  before  the  chorus  and  the  naff  "Cath-laugh-path"  rhyming  scheme  that  spoil  it.

Side  Two  begins  with  the  upbeat  "Red  Guitars"  the  first  of  three  tracks  recorded  by  the  new  line  up. It's  a  socialist  call-to-arms  disguised  as  a  Johnny  B  Goode  guitar  rebel  song. Whatever  the  strength  of  the  boys' political  convictions  you  don't  get  any  sense  of  passion  from  this  optimistic  sounding  song  with  summery  Duran  Duran  harmonies. Baldwin's  supple  bass  and  Gannon's  fizzing  guitar  keep  it  interesting  musically  but  the  lack  of  any  real  chorus  stops  it  from  really  grabbing  the  attention.

The  mystifying  "Syracuse  University"  follows , probably  my  favourite  track on  this  side,  perhaps  because  of  some  melodic  similarities  to  "Sugar  Bridge". The  lyric  seems  to  be  concerned  about  violence  and  economic  oppression  but quite  what  a  private  research  university  in  New  York  stands  for  in  that  context  is  unknowable  to  anyone  save  Hodgens.  In  any  case  it's  hard  to  take  him  seriously  when  the  middle  eight descends  into  bathos  with  the  line  "and  then  they  say  1 2 3 then  they  go  4 5 6"  made  worse  by  the  emphasis  in  the  music. On  the  plus  side  Gannon's  playing  is  excellent  really  driving  the  track  forward.

"Learn  To  Love"  was  recorded  by  the  old  line  up  with  the  help  of  a  Hammond organist  and  wailing  soul  diva  neither  of  whom  are properly  credited, She  may  possibly  be  the  Gabhin  Barr  thanked on  the  sleeve. It's  a  Northern  Soul  pastiche  in  the  vein  of  Style  Council's  Solid  Bond  In  Your  Heart  and  actually  pinches  the  "oh  so  free  and  oh  so  wild"  from  the  same  group's  Speak  Like  A  Child.  For  all  the  attractive   window-dressing  it's  not  particularly  tuneful  and  the  lyrics  are  the  same  sort  of  cliche-ridden  sloganeering  spouted  by  any  number  of  Weller  wannabes  like  The  Truth  or  The  Redskins.

The  next  track  is  a  bit  of  a  curveball, their  version  of  Dominic  Behan's  "The  Patriot  Game"  which  was  originally  part  of  the  "Sugar  Bridge"  double  pack  single. It's  a  fine  song  whether  or  not  you  agree  with  the  pro-IRA   sentiment  but  my  friend  Sean  took  it  off  in  disgust  when  he  realised  the Bluebells  had  followed  The  Clancy  Brothers' example  in  excising  the  verses  condoning  murder  of  policemen  and  mentioning  Irish  politicians.  The  arrangement  is  fine  and  points  the  way  to  Ken  and  David  McCluskey's  future  as  a  folk  act   but  it's  all  a  bit  Celtic karaoke.

Despite  the  bowdler-ization  of  his  song  (for  which  he  heavily  criticised  the Clancys) Brhan  was  happy  enough  to  co-write  the  final  track  with  Hodgens  and  Ken  McCluskey  (his  only  credit  on  the  LP). "South  Atlantic  Way"  essentially  updates   the  previous  song's  lyric  to  address  the  Falklands  War. The  sentiments  are  admirable  but  not  particularly  original  and  the  song  begins  to call  to  mind  the  woolly  worthiness  of   Big  Country  at  least  until  they  start  throwing  the  kitchen  sink  at  it  including  some  very  incongruous  Burundi  drum  patterns  from  David McCluskey. Finally  the  song  drowns  in  a  cacophony  with  equally  out  of  place  Bernard  Sumner-style  guitar  thrashing.

The  album  got  lukewarm  reviews  and  didn't  perform  well  in  the  charts  reaching  number  22  then  quickly  disappearing ; it  isn't  currently  available  on  CD. The  band  put  out  one  more  freash  single  in  early  1985  which  didn't  make  the  Top  40  and  then  called  it  a  day  until  the  1993 resurrection. The  McCluskey  Brothers  became  a  folk  act  while  working  as  a  lecturer  (Ken) and  a  music  therapist  (David). Hodgens  has  stayed  on  the  fringes  of  pop  as  a  DJ  and  club  promoter. Ultimately, as  this  album  testifies, they  didn't  have  enough  good  songs  to  compete  for  long  but  there  were  far  worse  groups  in  the  eighties  and  they're  worth  going  back  to  occasionally.

No comments:

Post a Comment