Monday, 17 January 2011

42 The Way We Wah

Purchased : May  1985

Tracks : Other  Boys / Some  Say / The  Seven  Thousand  Names  Of  Wah / Seven Minutes  To  Midnight / The  Death  Of  Wah / The  Story  Of  The  Blues  Parts  1 & 2 / Sleep / You  Can't  Put Your  Arms  Around  A  Memory / Hope / Remember 

I  bought  this  at  mid-price  somewhere in  Leeds.

This  is  a  compilation  of  material  Wah  in  their  many  guises  recorded  for  WEA  before   being  dropped  in  1983, strangely  ( for  the  time ) just  after  making  their  chart  breakthrough. Hit  singles  the  following  year  for  Beggar's  Banquet  prompted  this  retrospective   and  also  my  going  to  see  them  at  Leeds  in  November  1984. I  was  impressed  enough  to  pick  this  up  when  I  had  the  chance.

Wah  were of  course  a  vehicle  for  Pete  Wylie  who  changed  the  group  name  as  often  as  the  line  up. He  is  actually  most   remembered  for  coining  the  term  "rockism"  in  the  early  80s  to  describe  the  conservative  attitudes  in  music  criticism  that  he  and  fellow  post-punkers  were  kicking  against. Assuming  you  accept  its  existence  rockism  can  be  viewed  as  either  a  benign  attempt  to  elevate  the  best  popular  music  to  stand  against  the  classical  greats  or  a  more  malign  endeavour  to  create  a  hierarchy  in  pop  with  white  males  at  the  top  of  it. Either  way  the  concept  has  had  a  much  longer  shelf  life  than  Wylie himself  whose  last  hit  (barring  a  guest  appearance  with  The  Farm  in  1991)  was  in  1986  and  who  hasn't  released  anything  in  over  a  decade.  Joe  Strummer  even  credited  Wylie 's  "rockist "  jibes  with  inciting  Mick  Jones  to  leave  The  Clash.

The  album  is  roughly  chronological  so  on  Side  One  you  get  the  uncompromising  post-punk  stuff   that  made  Wylie  the  darling  of  the  inkies  while  selling  diddley-squat  while  Side  Two  shows  how , like  so  many  of  his  contemporaries,  he  took  the  New  Pop  shilling  and  headed  for  the  charts.

"Other  Boys"  is  one  of  six  tracks  from  their  debut  LP  "Nah  Poo  The  Art Of  Bluff"  which  charted  for  a  few  weeks  in  1981  despite  containing  not  even  a  minor  hit. Starting  with  a  whisper  spelling  out  the  title  followed  by  an  abrasive  guitar  blast  it  sets  out  their  uneasy  listening  template, a  brutalist  drum  machine, submerged  bass, screechy  keyboards  and  freeform  guitar  noise  that  looks  forward  to  JAMC. Then  you  have  the  Wylie  voice  a  phlegmy  one-dimensional  holler  that  always  aims  for  the  heroic  but  never  quite  gets  there. There  isn't  even  a  hint  of  melody  and  I  can't  quite  grasp  what  the  song's  about  perhaps  a  vague  call-to-arms  with  didactic  phrases  like  "guess  your  number"  and  "try  on  new  heads".

"Some  Say" , a  different  version  of  which  failed  as  a  single,  is  more  of  the  same  although  a  more  conventional  guitar  riff  makes  it  slightly  more  accessible.Wylie  rails  against  unspecified  oppressors  and  false  prophets  - "they  are  liars,  liars , liars"  although  the  fourth  verse  seems  to  refer  to  Ian  Curtis  with  the  line  "Dance  dance  to  the  music  of  the  last  chance  man"  referencing  the  hookline  of  Transmission. This   is  also  the  cue  for  some  very  Sumner-esque  guitar  thrashing. Elsewhere  there's  some  very  proggy  keyboard  abuse  in  the  instrumental  breaks.

"The  Seven  Thousand  Names  of  Wah"  affords  a  break  from  the  Wylie  voice  as  its  almost  entirely  instrumental. With  real  drums  and  something  approaching  a  melody  this  is  a  tad  more  accessible  despite  all  the  feedback  howls  and  in  places  starts  to  resemble  Love  Sculpture's  Sabre  Dance  with  which  it  shares  a  similar  tempo. Wylie  comes  in  at  the  death  with  the  line  "One  by  one  the  stars  are  going  out".

Next  up  is  a  live  version  of  "Seven  Minutes  to  Midnight"  the  most  celebrated  of  their  early singles  but  still  not  a  hit. The  title  is  a  reference  to  the  1980  setting  of  the  nuclear  doomsday  clock  although  the  idea  is  used  more  as  a  metaphor  (excuse? ) for  existential  despair   in  the  song.  And it  is  a  proper  song, the  first  hint  of  Wylie  the  songwriter  as  opposed  to sloganeer. Long-term  collaborator  Washington  lays  down  a  Steve  Severin -style  pulsing  bassline  which  anchors  the  song  while  big   chords  and  more  conventional  keyboards  add  drama  to  Wylie's  tale  of  confusion -"I've  got  a  problem  with  balance  now, there  is  no  right  or  wrong". The  self-lacerating  climax  - "I'm  the  lies  that  your  kids  should  be  told" - makes  you  warm  to  him.

The  side  concludes  with  "The  Death  Of  Wah"  a  5.5  minute  epic  which  closed  the  "Nah-Poo.."  LP.
It  begins  with  a  very  Steve  Morris  drum  pattern  that  runs  right  through  the  song  accompanied  by  Washington's  steely  bass  and  echoey  keyboards  which  also  recall  late  Joy  Division. The  lyrics  are  very  hard  to  decipher  the  most  obvious  phrase  being  "I  can  move  mountains" . Three  minutes  in  Wylie  starts  to  have  some  fun  and  reveal  some  rather  different influences. Washington's  bass  solo  leads  the  way  to  Blinded  By  The  Light  keyboards  and  a  verse  of  Everybody's  Talking.

Apart  from  one  more  track  from  "Nah  Poo",  Side  Two  sees  Wylie  cleaning  up  the  sound  and  heading  for  the  charts. It  begins  with  "The  Story  Of  The  Blues  Parts  1 &  2 "  their  No  2  hit  from  1983  and  the  biggest  hit  to  emerge  from  the Liverpool  post-punk  scene  until  the  Big  In  Japan  diaspora  started  claiming  the  top  spot  a  year  later. It  might  have  reached  number  one  if  the  band  hadn't been  barred  from  a  second  Top  Of  The  Pops  appearance  for  breaching  the  rules  on  recording  their  backing  track at  the  TV  studio. I  always  thought  it  was  a  bit  lucky  to  get  so  far,  taking  advantage  of  the  post-Christmas  lull,  media  interest  in  Liverpudlian  poverty  after  the  recent  transmission  of  Boys  From  The  Blackstuff  and  saturation  coverage  on  Radio  One  from  John  Peel  downwards (it  was  the  subject  of  Peel's  infamous  "breaking  wind" comment  on  TOTP). You  never  hear  it  on  the  radio  these days  and  I  think  that's  because  the  sound  hasn't  dated  well,  the  primitive  drum  machines  and   Fairlight  fake  brass  rooting  it  too  firmly  in  the  early  80s. Despite  an  obvious  debt  to  The  Associates  it  remains  quite  a  good  song   with  a  nice  build  up  to  a  rousing  chorus  and  sensibly  unspecific  lyrics  so  you  can  take  its  message  of  coming  through  trials  as  either  personal  or  political. Even  with  a  liberal  sprinkling  of  echo, Wylie's  vocal   struggles  to  stay  in  tune  but  the  pill  is  vitally  sweetened  by  having  a  couple  of  gospel  singers  to  help  him  out  on  the  trickier   bits.

All  the  above  really  relates  just  to  part  1. Although  the  transition  is  seamless  on  here  Part  2  was  the  B-side  and  is  a  spoken  rant  to  the  same  backing  track   about  poverty  and  oppression  that  could  have  come  from  Blackstuff's   George  Malone  but  for  the  supposed  quote  from  Sal   Paradise  in  On  The  Road.  In  fact  it  comes  from  a  different  character  in  another  of  Kerouac's  novels  which  I  find  quite  amusing; if  you're  going  to  be  pretentious  at  least  get  the  facts  right ! Actually  the  whole  thing  is  a  bit  unnecessary  making  Wylie  sound  like  a  self-righteous  berk  who  takes  himself  too  seriously.

We  then  back  track  to  "Sleep"  from  the  first  LP  subtitled  "A  Lullaby  For  Josie"  the  first  of  a  number  of  songs  in  Wylie's  career  addressed  to  his  girlfriend  and  muse  Josie  Jones. Although  relatively  accessible  it's  hardly  a  lullaby. The  prowling  bassline  and  questioning  piano  reveal  a  love  of  70s  soul. The  song  conjures  up  an  atmosphere  of  late  night  dread  with  Josie  exhorted  to  keep  moving  and  ignore  the  ramblings  of  an  ageing  pub  bore.

Midway  through  there's  a  mini-cover  of  Johnny  Thunders's  "You  Can't  Put  Your Arms  Around  A  Memory "  which  condenses  the song about  resignation  to loss  into  a  single  verse  and  chorus. With  a  near- identical  single  acoustic  arrangement  Wylie's  restrained   vocal  is  actually  an  improvement  on  Thunders  and  leaves  you  wanting  more. When  I  saw  them  in  Leeds  Wylie  thoughtfully  dedicated  the  song  to  George  Best  who'd  been  committed  to  prison  for  drink  driving  earlier  that  day.

The  album  ends  with  the  two  singles  that  bookended  the  big  hit  though in  reverse  order. "Hope"  was  seen  as  a  disappointing  follow  up  and  its  failure  to  advance  past  number  37  proved  that  Wylie  hadn't  become  a  superstar  overnight.  I  think  it's  a  better  song   and  ironically  sounds  much  more  authentically  bluesy  than  its  predecessor. With  a  slow soul  beat  played  on  real  drums and  a  gospelly  intro  Wylie  reins  himself  in  on  this  unambiguously  personal  song  of  hurt  and  betrayal   and  allows  the  impressive  backing  singers  to  lead  him  on  almost  every  line. The  chorus  is  particularly  good  ; the  girls  deliver  the  lead  line  "You  lied  to  me; I  wish  you'd  believe  me "  to  which  Wylie  responds  with  a  wordless  cry  of  pain  then  recovers  for  a  bittersweet  plea  "Remember  the  time  in  the  park  remember  the  time  after  dark"  underscored  by  a  plaintive  piano. The  best  bit  of  music  on  the  LP  by  some  way.

Finally  we  come  to  "Remember"  released  in  March  1982  under  the  silliest  of  his  nom  de  plumes, Shambeko  Say  Wah, and  widely  seen  as  Wylie's  first  attempt  at  a  hit  single. That  didn't  quite  come off , competition  for  the  charts  being  unusually  strong  at  the  time, but  the  change  in  the  sound  is  quite  plain.  With  a  driving  Northern  Soul  beat  and  the  guitar  barrage  dropped  for  a  power-pop  riff  that  makes  for  a  great  intro  it's  likely  the  future  Boo  Radleys  were  listening  at  this  point. Alas  the  song  that  follows  is  a  bit  disappointing.  Wylie  bludgeons  the  ear  with  an  unfocussed  rant  that  owes  more  than  a  little  to  Dexys"  There  There  My  Dear  minus  Rowland's  beguiling  eccentricity.

Wah  never  got  out  of  the  second  division  and  I  don't  play  this  very  often  now   but  it  is  a  good  relection  of  an  interesting  period  in  pop  and  certainly has  its  moments. 

No comments:

Post a Comment