Monday, 10 January 2011

41 Hysteria - Human League

Purchased  :    May 1985

Tracks :  I'm Coming  Back / I  Love  You  Too Much / Rock  Me  Again  And  Again  And  Again  And  Again  And  Again  And  Again / Louise / The  Lebanon / Betrayed / The  Sign / So  Hurt / Life  On  Your  Own / Don't  You  Know  I  Want  You

This  was  purchased  on  cassette  from  Bostock's  in  Leeds. I  already  had  two  of  the  three   singles  but  crucially  not  the  one  I  most  wanted.

This  was  the  much-delayed  follow-up  to  their  multi-platinum  selling  "Dare"  in  1981. Released  two  and  a  half  years  later,   after  a  couple  of  standalone  singles  and  a  remix  album,  "Hysteria"  has  been  marked  down  as  a  critical  and  relative  commercial  failure. It  brought  their  brief  spell  as  chart  superstars  to  an  abrupt  end.  It  had  a  difficult  birth  with  first , "Dare"  producer  Martin  Rushent  and  then  Chris  Thomas  being  dropped  from  the  project  before  Hugh  Padgham  completed  the  sessions. The  title  is  reputed  to  be  a  reference  to  behaviour  in  the  studio. None  of  this  is  very  evident  from  what's  on  tape. Apart  from  the  introduction of  Jo  Callis's  guitar  the  sound  isn't  a  great  jump  forward  from  "Dare" ;  it's  clean  and  spare  synth  pop  that  doesn't  seem  to  leave  much  scope  for  quarrels  with  the  producer.

Ironically  the  first  song  is  titled  "I'm  Coming  Back"  and  it's  a  muted  resurrection to  say  the  least. Written  by  Phil  Oakey  and  Adrian  Wright  it's  a  mid-paced  electro-dance  number about  defiance without  a  strong  tune  and  most  notable  for  the  introduction  of  Callis's  power  chords  in  the  bridge  to  the  chorus. The  electro-percussion  break  in  the  middle  eight  resembles Yazoo's  Don't  Go  which  is  ironic  given  Oakey's  public  dismissal  of  the  latter  group.

"I  Love  You  Too  Much"  was  written  by  the  two  musicians, Callis  and  bassist  Ian  Burden  with  some  input  from  Wright  and  is  much  sprightlier  with  arching  harmonies  from  the  girls  Joanne  Catherall  and  Suzanne  Sulley   and  an  impressive  Bernard  Edwards-inspired  funk  bassline  from  Burden. Callis  plays  some  sizzling  guitar  in  the  middle  eight   of  a  song  about  obsession  which  could  have  been  a  single.

"Rock  Me  Again  And  Again  And  Again And  Again And  Again"  reminds  you  of  Oakey's  taste  for  ironic  cover  versions  carried  over  from  the  original  line-up, this  time  taking  on  a  song  by  the  sainted  James  Brown. I've  never  been  a  great  fan  of  Brown's  music  so  I  just  take  the  track  on  its  own  merits. You  fear  the  worst  from  the  intro  with  Oakey  really  straining  on  the  exclamatory  "oh's  but  after  that  he  does  a  credible  job  in  a  style  well  outside  his  comfort  zone. Musically  too  its  interesting  with  a  minimalist  staccato  synth  line  and  ironic  Shaft guitar  commentary  from  Callis. A  decent  false  ending  too.

Next  up  is  "Louise"  a  delayed  third  single  in  December  1984  released  as  a  follow-up  to  Oakey's  big  hit  with  Giorgio  Moroder,  Together  In  Electric  Dreams  that  autumn  and  like  the  others  peaking  in  the  teens. Written  by  Oakey,  Callis  and  Wright  it's  hung  on  a  nagging  synth  bassline  that  would  be  irritating  on  a  lesser  song. Conceived  by  Oakey  as  the  long-delayed  reunion  of  the  two  protagonists  of   Don't  You  Want  Me  it's  touching  and  sincere  despite  the  hammy  spoken  bit  and  has  a  good  claim  to  be  his  best  lyric.

Side  One  ends  with  "The  Lebanon"  the  fan-flummoxing  first  single  whose  failure  to  reach  the  Top  10  foreshadowed  the  fate  of  the  LP.  With  the  synths  taking  a  back  seat  and  even  the  drum  machine  programmed  to  a  rock  rather  than  dance  beat  the  sound  is  dominated  by  Callis's  searing  PiL  guitar  and  Burden's  thundering  bassline  which  combine  for  a  great  intro.  Written  by  Callis  and  Oakey  as  a  response  to  the  Palestinian  camp  massacres  of  1982  it  understandably  avoids  getting  into  the  ferociously  complicated  politics  of  the  hotspot  state  concentrating  on  the  observations  of  a  couple  of  individuals  caught  in  the  mayhem. I  think  the  much-criticised  line  "And  where  there  used  to  be  some  shops  is  where  the  snipers  sometimes  hide"  is  actually  quite  good  at  highlighting  the  human  tragedy  involved. The  girls  do  let  it  down  a  bit  singing  their  lines  off-key  with  all  the  passion  of  an  answering  machine  and  this  version  goes  on  too  long  merely  repeating  musical passages  from  earlier  in  the  song.

"Betrayed "  is  another  Wright / Oakey  composition  and  like  the  previous  one  displays  their  tendency  to  write  dirges  when  Callis  and  Burden  aren't  involved. But  for  Callis's  neat  surf  guitar  break  in  the  middle  eight  this  could  have  come  from  Travelogue (the  girls  don't  feature  at  all)  setting   unspecific  images  of  desolation  and  desperation  to  slow  and   ominous  synth  lines. It's  OK  but  B-side  material  really.

"The  Sign"  actually  was  a  B-side  to  "Louise"   and  lives  down  to  it. A  lousy  attempt  at  a  What's  Going  On   state-of-the  world  address,  it  pootles  along  at  mid-pace  with  a  decent  bassline  and  the  pay-off " I  saw the  sign"  line  copped  from  Blancmange's  I've  Seen  The  Word.

"So  Hurt"  picks  things  up  again  with  another  great  funk  bassline  from  Burden  who  co  wrote  it  with  Oakey  and  a  keyboard  riff  that  suggests  Oxygene. Addressed  to  a  deserted  man  the  song  has  a  similar  feel  to  "Love  Action"   with  the  same  shrill  harmonies  on  the  chorus.

Then  comes  the  delayed  gratification  of  "Life  on  Your  Own"  my  favourite  HL  single  both  then  and  now. Released  as  the  second  single  not  long  after  the  LP  it  perhaps suffered  as  a  result  of  the  lukewarm  reception  to  its  parent  and  only  reached  16,  disappointing  Virgin  who  had  hoped  for  another  number  one. It  should  also  be  mentioned  that  having  an  opening  line  of  "Winter  is  approaching  there's  snow  upon  the  ground"  didn't  help  it  sell  in  June. The  classic  intro  starts  with  just  the  percussion  track  then  the  synth  bassline  comes  in  followed  by  some  warm  minor  chords  on  the  synth. That  sort  of  gradual  introduction of  the  instruments  is  always  a  winner  with  me  and  the  song  itself  lives  up  to  it, a  mature  reflective  ballad  from  the  point  of  view  of  a  man  resigning  himself  to  his  unsuitability  for  commitment - "other  people  settle  down ; I  never  do".  Even  the  girls  do  it  justice  with  their  mournful  harmonies  on  the  chorus.

That  just  leaves  "Don't  You  Know  I  Want  You "  written  by  Callis,  Burden  and  Oakey. The  synths  again  take  a  back  seat  to  Burden's  brooding  bassline  and  Callis's  white  funk  guitar  at  least  until  the  soaring  chorus  with  its  impressive  ascending  harmonies. I  like  the  skittering  synths  on  the  middle  eight  and  Oakey's  line  "You  can  act  like  a  monarch  or  a  pillar  of  the  bourgeoisie"  seems  like  a  sly  poke  at  the  often  ponderous  socialism  of  his  ex-bandmates  in  Heaven  17.

I  personally  prefer  this  to  "Dare"  ( which  we  will  get  round  to  eventually )  for  its  more  adult  songs  and  smoother  sound   but  I  guess  I'll  always  be  in  a  minority  there. By  the  time  of  their  next  LP  half  the  band  had  been  shed  and  much  of  the  group's  personality  had  been  surrendered  to   Jam  and  Lewis  who , the  big  hit  single  "Human"  apart,  produced  a  very  uninspiring  album. Oakey  and  the  girls  have  soldiered  on  ever  since  dividing  their  time  between  80s  revival  tours  and   sporadic   hit  singles  which  haven't  persuaded  me  to  invest  in  the  relevant  LPs.

No comments:

Post a Comment