Saturday, 22 January 2011

43 Mange Tout - Blancmange

Purchased  : July  1985

Tracks :  Don't  Tell Me / Game  Above  My  Head / Blind  Vision / Time  Became  The  Tide / That's  Love  That  It  Is / Murder / See The  Train / All  Things  Are  Nice / My  Baby / The  Day  Before  You  Came

Good  old  W H  Smiths  had  another  cassette  sale  in  the  summer  of  1985  which  enabled  me  to  catch  up  on  some  of  the  albums  I'd  missed  the  year  before.

This  was  Blancmange's  second  and  most  successful  LP  released  in  June  1984. They  were   another  odd  couple  synth  act,  gregarious  Northern   giant  Neil  Arthur  ( the  only  pop star  to  hail  from  my  wife's  birthplace )  and  scrawny  synthster  Steve  Luscombe  a  Londoner  four  years  Arthur's  senior. They  were  around  at  the  dawn  of  synthpop  but  took  a  while  to  get  into  commercial  focus; after  releasing  an  EP  of  avant-garde  electronica   called  "Irene  And  Mavis"  in  1980,  they  didn't  put  out   a  proper  single  until  the  excellent  "God's  Kitchen / I've  Seen  The  Word" ,  a  minor  hit  in  April  1982,  making  their  commercial  breakthrough  with  the  single  "Living  In  The  Ceiling"  six  months  later.
Discounting  a  school  punk  band  in  1980  they  were  the  first  band  I  ever  went  to  see  in  May  1984.

This  was  released  on  the  back  of  another  Top  10  single  "Don't  Tell  Me"  which  opens  the  LP. It  was  never  one  of  my  favourite  songs ; it  seemed  to  repeat  the  "Ceiling" formula -  dance  beat, Indian  flavourings, troubled  lyric - without  that  song's  air  of  menace. It  is  an  effective  pop  song  with  Pandit  Dinesh's  chattering  tabla  adding  percussive  colour  and  Neil  Arthur, always  an  under-rated  vocalist, adopting  a  softer  tone  on  the  verses then  reverting   to  his  customary  baritone  somewhere  between  Curtis  and  McCulloch  on  the  chorus.

"Game  Above  My  Head"  is  next. A  less  vocal  version  had  already  appeared  on  the  12  inch  of  their  fourth  single  "Waves"  and  indeed  the  amount  of  previously-released  material  on  the  LP  was  disappointing. That  said  it's  a  great  song, almost  a  synthpop  Green  Manalishi  with  Arthur  suffering  disturbed  sleep  and  visions - "don't  tell me  I'm  looking  well" . Bobby  Collins's  spartan  bass  recalls  Derek  Forbes  on  Simple  Minds's  Seeing  Out  The  Angel .  There's  a  brief  moment  when  the  music  approaches  a  resolution  then  the  previous  verses  are  repeated  to  deny  this.

The  oxymoronic  "Blind  Vision" follows , another  top  10  single  released  a  full  year  earlier. This  hints  even  more  strongly  at  mental  illness   with  a  side-helping  of  sexual  innuendo  -"it's  getting  harder  ooh  it's  getting  hard"  while  a  full  compliment  of  guests  including  Peter  Gabriel  cohort  David  Rhodes  on    guitar   and  the  ubiquitous  Jocelyn  Brown   brew  up  a  storm  of   white  funk. It  owes  a  great  deal  to  Talking  Heads  particularly  Arthur's  exclamatory  vocal.

"Time  Became  The  Tide"  is  the  equivalent  to  "Waves"  on  the  first  LP , a  big  ballad  furnished  with  strings, bells  and  grand  piano  like  an  early  70s  Colin  Blunstone  track  or  Clifford  T  Ward. I'm  not  sure  the  song, chockfull  of  nautical  metaphors,  is  strong  enough  to  support  the  lush  arrangement  despite  Arthur's  careful  vocal. It  feels  more  like  a  demonstration  of  musical  prowess than  real  inspiration.

The  side  concludes  with  "That's  Love  That  It  Is"  a  less  successful  single  from  November  1983  that  was  in  and  out  of  the  charts  so  fast  I'd  only  heard it a  handful  of  times. The  reason  was  probably  the  similarity  to  "Blind  Vision"  although  it's  more  of  a  song. Unusually  for  them  it's  also  very  wordy  with  no  real  chorus  which  becomes  a  bit  exhausting  by  the  end  of  the  track.

Side  Two  is  thinner  fare  starting  with  "Murder"  a  non-song   with  aspirations  to  be  Yello  or  Cabaret  Voltaire. They  could  do  this  sort  of  hard  electro-funk  competently  enough  but  they  were  much  better  as  a  pop  band   and  this  is  a  long  five  minutes  of   clattering  percussion, guitar  squall  and  tuneless  chanting.

"See  The  Train"  is  a  mild  diversion,  an  a  capella  track  with  a  multi-tracked  Arthur  doing  a  barber  shop  quartet  routine  apparently  about  a  man  preparing  to  throw  himself  under  a  train. Again, the  song  just  isn't  strong  enough  to  achieve  the  desired  effect.

The  sample-heavy  "All  Things  Are  Nice"  is  interesting  for  its  similarities  to  Paul  Hardcastle's  19  which  was  released  the  following  year. particularly  a  sample  about  First  World  War  casualties. In  turn  it  owes  a  lot  to  Byrne  and  Eno's  My  Life  In  The  Bush  Of  Ghosts  project  with  David  Rhodes  again  on  hand  to  add  the  requisite  choppy  guitar. It's  B-side  material  really.

"My  Baby"  at  least  returns  us  to  the  world  of  the  pop  song  a  tongue-in-cheek  tale  of  domestic  strife  which  Arthur  sings  in  the  angst-ridden  style  of  OMD's  Andy  McCluskey. The  line  "My  baby's  got  a  face  like  a  long  wet  Sunday"   shows  that  Arthur  hasn't  forgotten  his  Lancastrian  roots  but  otherwise  the  song's  rather  unremarkable  and  could  pass  for  The  Thompson  Twins.

The  album  closes  with  an  extended  version  of  "The  Day  Before  You  Came"  the  last  single  release  from  the  LP  in  August  1984. The  song  was  the  last  ever  recorded  by  Abba  and  charted  modestly  less  than  two  years  earlier. Blancmange's  version  was  only  the  second  Abba  cover  to  chart  (following  Sweet  Dreams's  Honey  Honey  in  1974 )  and  beat  the  original  by  10  places  when  it  peaked  at  22.  The  band's  motivation  for  recording  it  seems  to  have  been  to  raise  its  profile  after  such  a  poor  chart  showing  and  indeed  its  critical  stock  has  risen  over  the  years. It  describes  a  mundane  way  of  life  that  is  about  to  be  turned  upside  down  by  a  fateful  encounter  but  whether  that's  a  good  or  bad  thing  is  left  open  and  the  melancholy  melody  suggests  that  all  may  not  be  well. It  could  even  be  interpreted  as  a  suicide  song.  The  boys  don't  really  explore  that  angle; although  it's  played  fairly  straight  they  substitute  Barbara  Cartland  for  the  more  cerebral  Marilyn  French  as  the  author  being  read  in  bed  and  Arthur  splutters  the  name  out  to  underline  the  preposterous  notion. The  original's  sparse  arrangement  is  fleshed  out  by  Dinesh's  tablas  and  Valerie  Ponomoren's  trumpet. It  has  its  merits  but  I  think  the  original  wins out.

Overall  it  is  a  rather  disappointing  LP  and,  despite  having  the  biggest  quota  of  hits,  the  weakest  of  the  three  they  recorded  in  their  original  lifetime. At  the  time  of  writing  they've  just  reunited   so  we  will  see  if  the  new  LP  can  better  it  too,

No comments:

Post a Comment