Sunday, 5 January 2014

124 Peter Gabriel (3)

Purchased  : May  1989

Tracks : Intruder / No Self-Control / Start / I  Don't  Remember / Family  Snapshot / And  Through  The  Wire / Games  Without  Frontiers / Not  One  Of  Us / Lead  A  Normal  Life / Biko

This  was  another  purchase  from  Britannia.

Here  I  come  up  against  the  TPL  conundrum. It's  fine  if  I  get  to  an  LP  before  Marcello  does  but  if  it's  the  other  way  round  he  doesn't  leave  much  to  say  and  I  tend  to  assume  anyone  coming  here  also  goes  there  though  I  don't  imagine  the  reverse  is  true.

Anyway  this  was  the  third  of  Peter  Gabriel's  pre-So  self-titled  albums , also  known  unofficially  as  "Melt" for  the  front  cover , and  the  biggest  seller  due  to  its  big  hit  single. It  was  released  in  May  1980  and  gave  Peter  his  first  number  one  record. It's  also  notable  for  its  eclectic  roster  of  guest  stars.

The  opening  track  "Intruder "  is  said  to  be  the  first  track  to  feature  the  "gated"  drum  sound  popularised  by  the  man  on  the  sticks  here  Phil  Collins. He  opens  the  song  with  a  typically  thunderous  drum  pattern  which  remains  the  backbone  of  the  song. Gabriel  adopts  a  proletarian  accent  for  his  first  person  account  of  a  burglar  breaking  into  a  rich  couple's  house  for  the  thrill. The  music  tells  the  story  from  the  point  of  view  of  the  occupants  , striving  to  re-create  the  unsettling  feeling  that  there's  an  alien  presence  in  the  home  with  creaks  and  scrapes,  an  unhinged  xylophone  solo  and  scary  backing  vocals  ( pilfered  wholesale  by  Tears  For  Fears  on  The  Prisoner   and  this  isn't  the  only  track  they  were  listening  to ).

"No  Self  Control"  was  the  second  single  from  the  LP  and  reached  number  33  which  was  pretty  good  going  for  an  utterly  undanceable  song  about  mental  illness  with  no  real  chorus. Collins  sticks  around  but  he's  not  there  for  the  whole  song  as  the  quiet  verses  are  set  to  a  bubbling   rhythm  played  on  marimbas. Robert  Fripp  supplies  the  needling  guitar  and  Gabriel's  friend  Kate  Bush  echoes  his  declaration  of  the  title  as  Collins  cuts  loose  in  his  own  inimitable  style. It's  heady  stuff  but  does  lack  any  hook  that  you  could  really  remember  the  song  by.

Start  is  a  brief  saxophone  instrumental  played  by  jazz  legend  Dick  Morrissey.  It  sounds  more  like  the  coda  at  the  end  of  a  song  rather  than  the  beginning  which  may  be  the  joke.

"I  Don't  Remember"  could  be  about  amnesia  but  is  more  likely  about  a  man  under  interrogation. It's  a  crunching  modern  rock  song  that  could  just  as  easily  been  on  Bowie's  Scary  Monsters. XTC's  Dave  Gregory  makes  his  presence  felt on  guitar, Tony  Levin's  Chapman  Stick  gives  the  track  a  queasy  feel with  Gabriel's  wordless  wails  subtly  suggesting  a  move  onto  actual  torture. It  was  a  non-charting  fourth  single  release  in  1980  but  a  live  version  scraped  the  bottom  end  of  the  charts  three  years  later.

"Family  Snapshot"  is  an  account  of  the  Kennedy  assassination  from  the  point  of  view  of  Oswald. It  has  a  tripartite  structure  beginning  as  a  piano  ballad  as  Oswald  awaits  the  President's  arrival  then  becomes  more  threatening  as  the  cars  arrive  and  Jerry  Marotta's  drums  and  Morrissey's  sax  point  the  way  to  the  tragedy. After  the  line  "I  let  the  bullet  fly"  it  all  dies  down  again  to  John  Giblin's  bass  and  a  little  quiet  synth  as  Gabriel  finds  the  attention-seeking  little  boy  in  Oswald's  motivations. Tears  For  Fears  listed  it  as  one  of  their  favourite  songs  in  an  early  interview  for  Smash  Hits  and  it's  not  hard  to  join  the  dots.

"And  Through  The  Wire" features  the  most  surprising  guest  player  Paul  Weller  on  guitar. This  wasn't  mentioned  at  all  in  Paul  Honeyford's  book  on  The  Jam  so  his  name  on  the  credits  was  a  real  surprise  to  me. Apparently  The  Jam  were  working  on  Sound  Affects  in  the  same  studio  and  Weller  was  invited  to  contribute. It's  a  bracing  listen  with  Weller's  power-chording  and  Marotta's  cowbell  combining  with  a  half-snarled  vocal to  abrasive  effect. It  seems  to  be  about  the  inadequacies  of  a  relationship  by  telephone.

Side  Two  starts  with the  incomparable  "Games  Without  Frontiers", an  anti-war  song  that  mocks  militarism  by  comparing  the  mentality  to  children's  games  and  the  mindless  TV  game  show  It's  A  Knockout  ( Gabriel  must  be  glad  he  didn't  namecheck  Stuart  Hall ) .  Kate  Bush  turns  up  again  to  sing  the  refrain  "Jeux Sans  Frontiers"  as  Gabriel  recites  the  nursery  rhyme  lyrics. The  arrangement  is  superb  with  Marotta's  percussion  working  with  David  Rhodes's needling  guitar  and  Larry  Fast's  synths  to  conjure  up  a  sinister  atmosphere  before  a  brief  whistled  melody  ( c/o  Gabriel  and  producers  Hugh  Padgham  and  Steve  Lillywhite )  leads  into  the  agonised  chorus. A  number  4  hit  in  February  1980  it  should  have  gone  at  least  3  places  higher.

"Not  One  Of  Us"  is  pretty  clearly  about  prejudice  and  discrimination  and  with  Fripp  back  on  board  is  noisy  and  rocky. Marotta  pounds  away  throughout  sounding  not  unlike  XTC's  Terry  Chambers  . For  me  it's  one  of  the  weaker  tracks  with  an  unsubtle  chanted  chorus.

"Lead  A  Normal  Life " is  mainly  a  quiet  instrumental  with  piano  and  percussion   supporting  a  simple  Satie-esque  melody   and  one  verse  about  life  in  a  psychiatric  hospital. After  that  synth  noises  and  distant  drumming  hint  that  all  is  not  well  beyond  the  visitors  suite.

"Biko"  was  Gabriel's  muleheaded  choice  as  third  single  and  was  partly  vindicated  by  its  Top  40  placing. It's  a  slow  unremitting  protest  song  about  the   black  activist  murdered  in  South  Africa  three  years  earlier,  resting  on  a  simple  percussion  hook  ( again  pilfered  by  Tears  For  Fears  for  Ideas  As  Opiates ) . Collins  returns  halfway  through  the  song  to  play  the  surdo   ( a  huge  bass  drum  usually  used  in  samba )  while   Gabriel  recounts  the  story  in  his  most  impassioned  tones  augmented  by  Larry  Fast's bagpipes ( on  paper  an  unlikely  combination  but  it  works ). The  song  is  bookended  by  snatches  of  the  African  song  of  defiance  "Senzeni  Na " which  was  sung  at  Biko's  funeral. With  due  regard  to  George  Harrison  the  road  to  Live  Aid  began  here. As  a  single  it  baffled  me  but  it  makes  more  sense  in this  context.

As  Marcello's  piece  said  this  album  was  recorded  in  a  febrile  threatening  time  and  impressively   reflects  that. It  doesn't  make  it  an  album  for  all  seasons and  no  doubt  many  of  those  converted  by  So  recoiled  when  this  went  into  the  CD  player  (which  might  be  justification  enough).

That's  where  we  leave  Peter  in  this  story. Although  his  1992  comeback  single  "Digging  In  The  Dirt"  was  a  belter  the  next  one  Steam  was  so  blatantly  a  rewrite  of  "Sledgehammer"  that  it  killed  any  interest  in  its  parent. As  to  PGs  1,2 & 4  if  I'd  seen  one  of  them  in  a  sale I  would  probably  have  taken  a  punt  but  that  simply  never  happened .


  1. I read an interview with John Lydon where he claims, in a roundabout way, that Phil Collins nicked his drum sound off their 'Flowers of Romance' album. Clearly he hadn't heard this album - recorded a few months earlier, I think.

    Steve Lillywhite, of course, had been perfecting that sound with XTC on their wonderful album "Drums and Wires". Not sure if they come up, but he also made the Psychedelic Furs sound mighty on their first two albums, moreso than that other creator of a famous drum "sound", Martin Hannett.

  2. The Furs will come up eventually if I last that long ( I think Marcello needs to consider a cutting off point too ), one of the other LPs you mention a bit sooner.

  3. I think the "cut off" point needs to be when it stops being fun. I'm probably wrong, but I think Mr C has passed that point.

    On the other hand, reading the FT Popular blog has become a lot less fun for me as a reader. The Spice Girls article was pretty much me thinking "that's enough".

  4. It's an odd coincidence that the day after I post that TPL has 2 entries in 24 hours !
    Spice Girls - not my finest hour I must admit. Don't let that put you off.

  5. It was more a score of "9" for a song I consider the beginning of the end of pop (ie top 20 singles) music as any creative force that got to me! Though I'm aware I have a too strong tendency to take things too seriously.

  6. Nothing wrong with that. For me, "Green Door " replacing "Ghost Town " at number one started the rot. Tom did give a warning years ago (can't remember which thread ) that he took the Spice Girls very seriously so I was well prepared for it.

  7. I think I remember it too... but I guess I never understood how. I was 15/16 at the time and already felt like I'd been left behind. At that point, I was flicking back to stuff like ABC, the Jam, the Smiths... the only contemporary act I dug was the Lightning Seeds, the project of a man with his roots back in the punk years. I think my musical allegiances were deeply formed at that point, in so much a realisation that modern pop simply wasn't for me.

    Anyways, I ramble on...