Tuesday, 31 December 2013

123 Blind Man's Zoo - 10,000 Maniacs

Purchased  :  20  May  1989

Tracks : Eat  For  Two / Please  Forgive  Us / The  Big  Parade / Trouble  Me / You  Happy  Puppet / Headstrong / Poison  In  The  Well / Dust  Bowl / The  Lion's  Share / Hateful  Hate / Jubilee

It  was  an  absolute  no  brainer  that  I  would  purchase  this  from  one  of  the  Manchester  stores  as  soon  as  it  came  out. Shortly  afterwards  I  saw  them  at  Manchester  Free  Trade  Hall, one  of  my  first  drives  into  the  big  city,  made  unnecessarily  fraught  by  my  not  knowing  how  to  use  the  de-mister  properly. Parking  up  was  also  a  bit  of  a  problem  as  there  was  a  big  Barry  McGuigan  fight  in  the  city  on  the  same  night. The  policeman  I  asked  for  advice  recognised  me  from  Spotland.   The  gig  was  great  and  a  few  weeks  later  it  was  broadcast  on  ITV;  so  far  it  hasn't  surfaced  on  youtube.

"Eat  For  Two"  was  inspired  by  Natalie  Merchant's  own   anxieties  when 15  over  a  broken  condom  during  sex  with  a  22  year  old  "boyfriend" as  revealed  in  an  interview  in  The  Guardian. I  must  confess  to  being  pretty  shocked ; at  this  time  I  was  very  prone  to  thinking  along  that  madonna / whore  axis  and  I  had  Natalie  very  much in  the  former  category. Despite  opening  with  a  very  spiky  one-note  guitar riff  from  Robert  Buck  it  blossoms  out  into  a  typically  warm  folk-pop  song  with  a  mournful  melody. Natalie's  empathy  with  the  impending  teenage  mum  is  obvious  and  is  complemented  by  Drew's  piano  and  Jevetta  Steele's  backing  vocals. It  was  my  favourite  single  of  1989  though  not  a  hit  ( a  disconnect  that  would  become  all  too  common  in  the  coming  decade ) .

Whereas   "Eat  For  Two"  would  fit  easily  on  "In  My  Tribe"  , "Please  Forgive  Us"  is  the  first  evidence  of  this  LP's  shift  away  from  personal  topics  to  taking  more  obvious  political  stances. The  lyric  is  an  extended  apology,  presumably  to  Nicaragua  from  liberal-minded  America,  for  the  Contragate  scandal   which  is  fine  except  that  it's  clumsily  expressed -"the  billets  were  bought  by  us, it  was  dollars  that  paid  them"  and  barely  attached  to  Robert  Buck's  music. an  all-purpose  jangle  that  doesn't  go  anywhere. It's  simply  boring  and  a  bit  of  a  shock  that  they  could  produce  something  so  uninspiring.

"The  Big  Parade "  is  a  bit  better, a  fairly  literal  account  of  a  young  man  visiting  the  Vietnam  memorial  in  Washington  DC  where  his  father's  name  is  inscribed. It's  set  to  an  appropriately  funereal  dirge  with  rich  Hammond  chords  from  Drew  and  parade  ground  drumming  from  Jerome  Augustyniak  for  which  he  got  the  co-writing  credit. It's  still  a  case  of  "less  words , more  tune"  please.

"Trouble  Me"  was  the  lead  single   and  a  respectable  hit  in  the  States  though  not  here. Essentially  it  carries  the  same  message  as  Bridge  Over Troubled  Water  but  it's  set  to  such  a  pallid  light  funk-pop  backing and  insipid  tune   that  the  line  "let  me  send  you  off  to  sleep"  acquires  an  unintended  meaning. The  video  with  a  beaming  Natalie  spending  quality  time  with  her  granny  ( the  rest  of  the  band  are  conspicuously  absent )  highlights  the  problem  many  have  with  her  - that  self-conscious  "worthiness"  that  informs  much  of  her work.

"You  Happy  Puppet"  at  least  allows  for  some  ambiguity. It  could  be  addressed  to  the  politically  unaware  consumer  or  someone  who  doesn't  realise  they're  in  a  manipulative  relationship. Musically  it's  a  close  cousin  to  "What's  The  Matter  Here "  with  Natalie  fitting  her  words  round  a  circular  jangle  in  the  same  way   and  there's  a  nice  acoustic  guitar  solo  from  Buck.

Side  One  closes  with  "Headstrong"  where  Merchant  stridently  declares  that  she  won't  be  changed  by  anything  her  lover  says  or  does. The  sentiment  is  matched  by  her  vocal  tone  and  the  uncompromising  guitar  squall  and  pounding  rock  drums  reminiscent  of  Peter  Gabriel. Again  it's  hampered  by  the  lack  of  a  good  tune.

Thankfully  Side  Two  is  stronger  by  some  distance. "Poison  In  The  Well"  addresses  the  issue  of  water  pollution  and  the  complacency  of  the  water  companies  involved. While it's  still  over-wordy  it  has  a  good  driving  riff ,  brisk  drumming  and  a  decent  tune.

Then  they  pull  out  an  absolute  cracker. "Dust  Bowl "  is  a  contender  for  their  ( or  anybody's really )  best  song ever. Drew  and  Augustyniak  sit  it out  and  with  only  minimal  bass  it's  just  Merchant  singing  over  Buck's  delicate  guitar  riff. The  lyric  looking  at  poverty  from  a  mother's  point  of  view  cuts  deep  and  Merchant's  vocal  balancing  anger  and  tenderness  is  a  masterpiece  of  control.

"The  Lion's  Share " seems  to  be  about  an  African  dictator  fleecing  his  people; there  were  plenty  to  choose  from  in  1989. It  has  an  attractive  tune  and  arrangement  but  it's  very  close  to   being   a  mellowed-out  "Don't  Talk ".

The  last  two  tracks  are  more  ambitious.  The  clumsily-titled  "Hateful  Hate "  begins  with  a  portentous  little  overture  from  Drew  before  the  drums  kick  in  and  power  a  diatribe  about  the  West's  rape  of  Africa  packing  slavery, missionary  activity  colonialism  and  ivory  poaching  into  its  four  and  a  half  minutes. The  attack  is  relentless  and  bolstered  by  a  cast  of  string  players  in  the  latter  half  of  the  song  to  add  to  its  nightmarish  quality. It's  one  of  those  songs  that  you  don't  always  want  to  listen  to  but  have  to  admire  for  its  ferocity.

"Jubilee"  is  a  Merchant  solo  composition  and  as  with  "Verdi  Cries"  on  the  previous  LP  she  drops  the  rest  of  the  band  and  brings  in  some  guest  players  to  accompany  her  on  a  slow dark  tale  of  a  mentally  disturbed  church  janitor  who  burns  down  the  building  on  seeing  some  inter-racial  dancing.  She  has  the  sense  to  vary  the  arrangement  with  each  verse  , a  bit  of  harpsichord  here  , a  bit  of  cello  there, but  even  so  it's  a  tad  too  long  at  six  minutes. The  last  verse  with  its  screeching  strings  is  genuinely  frightening  and  a  stark  conclusion  to  the  LP.

It  was  always  a  tall  ask  for  this  to  match  "In  My  Tribe"  ( although  its  best  tracks  do )  and  I  don't  want  to  give  the  impression  that  it's  a  bad  record. It's  a  good  album  that  doesn't  reach  the  same  heights  as  its  predecessor  ( commercially  it  outperformed  IMT )   and  consequently  doesn't  get  played  as  much.

No comments:

Post a Comment