Saturday, 11 January 2014

125 The Wishing Chair - 10, 000 Maniacs

Purchased :  10  June  1989

Tracks : Can't  Ignore  The  Train / Just As  The  Tide  Was  A  Flowing / Scorpio  Rising / Lilydale / Maddox  Table / Everyone  A  Puzzle  Lover / Arbor  Day / Back o' the  Moon / Tension  Makes  A  Tangle / Among  The  Americans / Grey  Victory / Cotton  Alley  / My  Mother  The  War

This  was  another  inevitable  purchase, the  album  that  preceded  "In  My  Tribe "  ordered  from  Save  Records  in  Rochdale  for  £6.99

"The  Wishing  Chair "  was  their  first  LP  for  Elektra  released  in  September  1985. It  was  recorded  in  London  and  there  are  two  important  personnel  changes  from  the  subsequent  albums  we've  discussed. The  first  is  the  producer  ; here  it's  Joe  Boyd,  fresh  from  REM's  Fables  Of  The  Reconstruction  and  with  a  long  track  record  in  English  folk  rock. At  this  point  also  the  band  were  a  sextet  featuring  an  additional  guitarist  John  Lombardo  who  had  a  hand  in  writing  most  of  the  songs. For  both  of  these  reasons  "The  Wishing  Chair "  is  a  different  beast  to  its  successors  ; the  sound  is  denser, more  "indie", less  pop. Add  to  that  Natalie  Merchant's  murkier  vocal  tone  and  opaque  lyrics  and  this  is  a  harder  album  to  tackle. It's  notable  they  played  no  more  than  two  of  these  songs  when  I  went  to  see  them.

"Can't  Ignore  The  Train "  a  Merchant  / Lombardo  opens  the  LP  at  a  brisk  pace  with  nice  guitar  work  and  an  attractive  tune  which  Merchant  does  her  best  to  thread  her  words  into  in  true  Morrissey  fashion  leading  to  some  odd  phrasing  at  times. Much  of  the  lyric  is  impenetrable    -"through  adventure  we  are  not  adventuresome"  anyone  ? - but  the  general  gist  is  the  inevitable  march  of  time  leaving  the  protagonist  "sitting  in  the  wishing  chair ". Though  it  did  little  business  as  a  single  it  gets  the  LP  off  to  a  good  start .

"Just  As  The  Tide  Was  A  Flowing "  is  a  traditional  tune  about  a  sailor's  wife  left  feeling  abandoned.  It's  a  lovely  arrangement  with  Jerry  Augustyniak's  drums  powering  the  song  up  again  each  time  the  title  phrase  concludes  a  stanza  close  and  the  middle  eight  bringing  in  Dennis  Drew's  organ  and  an  uncredited  recorder  solo  to  good  effect. Merchant  sings  it  in  a  strident  tone  which  is  fine  but  every  so  often  there's  an  odd  vowel  sound - "singeng " "hah" for  "hair" -  which  makes  you  wonder  if  she's  doing  it  deliberately.

"Scorpio  Rising "  was  the  other  single  though  not  such  an  obvious  choice. It's  built  around  Steve  Gustafson's  melodic  bassline  reminding  you  that  these  guys  were  Anglophile  Joy  Division  fans. Just  over  two  minutes  in  Buck  ( a  co-composer  with  Merchant  and  Lombardo )  breaks  out  with  a  scorching  solo  which  suggests  the  power  relationships  in  the  band  were  different  at  this  time. Merchant's  lyric  protesting  at  abusive  treatment  points  the  way  towards  Tori  Amos  and  Alanis  Morrisette.

"Lilydale "  is  interesting  in  that  it's  a  song  about  walking  through  a  cemetery  that  predates  the  Smiths'  Cemetery  Gates.  It's  a  gentler  folkier  tune  composed  by  Merchant  and  Buck  with  the  latter  again  garnering  a  solo,  this  time  an  intricate  acoustic  passage.

"Maddox  Table"  is  a  solo  Merchant  effort  about  a  man  who  spent  his  working  life  at  a  furniture  makers  and  is  played  at  a  brisk  pace  necessarily  to  fit  all  her  lyric  in. There's  a  great  moment  at  1: 28  when  she  pauses  for  breath  and  the  guys  stop  along  with  her ; I  wonder  if  she  got  the  joke ? The  twin  guitars  of  Lombardo  and  Buck  are  fantastic  here, worthy  of  Johnny  Marr  at  his  best.

"Everyone  A  Puzzle  Lover "  is  a  Merchant- Lombardo  song  and  even  more  verbose. After  two  verses  pondering  why  some  people  are  born  to  success  and  others  hardship  it  switches  to  a  personal  account  of  a  grandfather's  last  words. It's  mid-paced  with  Buck's  mandolin  and  Drew's  accordion  the  dominant  instruments  and  imbuing  the  last  verses  with  appropriate  sensitivity. The  song  could  probably  have  been  improved  by  a  chorus.

The  brief  "Arbor  Day "  is  another  solo  Merchant  effort . Drew  stays  on  the  accordion  and  it's  played  in  waltz  time. Merchant  sings - with  more  bizarre  pronunciations - of  some  subversive writer  detailing  turbulent  times.  I've  a  feeling  I  should  know  who  or  what  inspired  it  but  I  haven't  cracked  the  code  yet.   

"Back o' the  Moon " seems  to  be    a  guide  to  life   from  an  old  man  to  a  young  girl  Jenny  whose  name  is  used  for  musical  punctuation. Again  it's  very  dense  and  wordy.  Drew  co-wrote  it  with  Merchant  but  it's  Buck's  mandolin  that  dominates  the  track.

"Tension  Makes  A  Tangle "  is  a  re-recording  of  a  song  from  their  indie  days. It's  a  stream  of  consciousness  poem  about  family  tragedies  and  triumphs  which  Merchant  ploughs  through  with  her  odd  vowels  seemingly  oblivious  to  what  the  musicians  are doing  behind  her. Around  a  basic  acoustic  strum  Drew  and  one  of  the  guitarists  seem  to  be  in  a  duel  who  can come  up  with  the  best  approximation  of  whalesong. It's  the  oddest  track  on  the  LP.

"Among  The  Americans"  has  the  most  straightforward  lyric  about   historic  Native  American  displacement  and  veers  between  drone-y  Cocteau  Twins  dream  rock  and  their  more  usual  upbeat  folk-pop  but  again  a  proper  chorus  would  have  given  it  greater  impact.

"Grey  Victory "  describes  the  effects  of  the  Hiroshima  bomb  in  the  style  of  a  Wilfrid  Owen  poem. Her  graphic  lyrics  e.g  "evil  debris  of  human  bodies " are  an  uncomfortable  fit  with  the  breezy  music  where  Buck  plays  looping  Robert  Smith  solos  over  Lombardo's  chiming  arpeggios.

"Cotton  Alley " is  an  account  of  (rather  rough)  childhood  teasing  possibly  leading  up  to  a  loss  of  virginity  in  the  titular  location. The  sepia-toned  music  has  Augustyniak  playing  brushes   behind  Drew's  woozy  organ  and  the  mixed-down  guitars  although  Merchant  doesn't  soften  her  tone  to  match.

The  album  concludes  with  another  re-recorded  song  "My  Mother  The  War "  probably  the  most  celebrated  song  from  their  early  days  and   a  live  staple. There's  a  strong  Joy  Division  influence  in  Gustafson's  melodic  bassline  and  Augustyniak's  upfront  drumming. Merchant  delivers  a  non-judgemental  lyric  about  an  army  mother  but  the  key  player  here  is  Buck whose  atonal  screeching  guitar  tells  you  what's  really  going  on  wherever  her  son  is  posted.

Some  fans  dislike  the  polished -up  sound on  "In  My  Tribe"  and  cite  this  album as  their  favourite. I  think  it's   a  bit  heavy-going  by  Side  Two  where  I  find  myself  just  waiting  for  the  last  song  but  it  is  more  consistent  than  "Blind  Man's  Zoo"  and  a  worthy  addition  to  the  collection.

No comments:

Post a Comment