Sunday, 12 January 2014

126 The Summer Collection - Donna Summer

Purchased  :  7  July  1989

Tracks :  She  Works  Hard  For  The  Money / Bad  Girls / On  The  Radio / Stop Look And  Listen / Last  Dance / MacArthur  Park / Heaven  Knows / Unconditional  Love / I  Love  You / No  More  Tears  ( Enough  Is  Enough )

This  was  purchased  from  Soundsearch  on  cassette  for £2.99  or  thereabouts. I  think  it  was  a  case  of   my  having  gone  in  there, not  finding  anything  exciting  but  not  wanting  to  leave  empty-handed.

I  was  a  big  fan  of  Donna's  in  the  late  seventies  from  "I  Feel  Love "  which  sounded  like  nothing  I'd  ever  heard  before   but  that  and   a  number  of  other  big  hits  from  that  period  are  absent  here. Instead  there  are  three  tracks  from  her  1983  LP  "She  Works  Hard  For  The  Money "  by  which  time  I'd  lost  interest  in  her . It  makes  this  a  schizophrenic  album  but  there  were  at  least  two  great  tracks  to  make  it  a  worthwhile  purchase.

The  main  reason  for  the   odd  track  selection  is  the  complicated  history  of  Donna's  labels. In  the  USA  all  her  early  records  were  released  on  Casablanca  but  in  Europe  they   were  licenced  to  a  number  of  other  labels  such  as  GTO  in  Britain  until  1978  when  Casablanca  ended  the  arrangement. By  that  time  she'd  already  had  the  biggest  hits  of  her  career  in  Britain. Then  in  1980  she  left  the  label  for  mixed  fortunes  on  Geffen.  Casablanca  was  then  bought  out  by  Polygram  who  inherited  a  huge  financial  mess. Their  lawyers  found  that  Donna  still  owed  Casablanca  another  album ; fortunately  she  already  had  enough  material  in  the  can  that  Geffen  didn't  like  so  she  was  allowed  to  use  that  to  make  up   "...Money". Confusingly  Polygram  then  put  it  out  on  another  label  they'd  acquired, Mercury, presumably  because  of  Casablanca's  negative  associations  with  drugs  and  excess. Donna  then  returned  to  Geffen  and  Polygram / Mercury  put  this  out late  in  1985 from  the  tracks  they  had  easy  access  to  as  the  last  drops  to  be   squeezed  from  Casablanca's  main  cash  cow.

Even  so,  having  3 out  of  the  10  tracks  from  her  most  recent  LP  ( as  with  Eponymous )  and  just  one  from  her  ambitious  1977  double  album  "Once  Upon  A  Time"  is  a strange  and  disappointing  decision.

Anyway  "She  Works  Hard  For  The  Money"  is  the  first  track  , a  huge  hit  in  the  State  it  was a  modest  25  over  here  despite  tons  of  airplay  in  summer  83. Co-written  with  producer  Michael  Omartian  it's  a  tribute  song  to  blue  collar  women  ( not  about  prostitution  as  many  speculated )  set  to  a  sequencer  pulse  very  similar  to  the  contemporary  Maniac  by  Michael  Sembello. Donna's  voice  sounds  surprisingly  low  in  the  mix  and  a  bit  cramped  if  truth  be  told. It's  also  got  a  pretty  boring  chorus  so  I  think  we  called  it  right.

"Bad  Girls "  from  the  album  of  the  same  name  ( from  whence  also  came  the  omitted  "Hot  Stuff ")  was  one  of  the  biggest  hits  of  her  career  in  the  States,   a  number  one  compared   to  14  here  where  it  was  rubbished  by  John  Lydon  during  his  infamous  appearance  on  Juke  Box  Jury  in  1979.  Co-written  with  the  male  vocal  group  Brooklyn  Dreams  it's  a  solid  slice  of  Chic-like  funk  with  police   whistles  and  a  backing  chant  of  "Beep  Beep  Yeah"  for  hooks. The  actual  song , which  is  definitely  about  prostitution , is  rather  slight.

"On  The  Radio "  was  a  new  track  which  gave  its  name  to  a  1979  compilation  put  out  to  mark  her  original  departure  from  Casablanca. It  also  featured  in  the  1980  film  Foxes. It  didn't  make  the  Top  30  here  but  reached  5  in  the  States. A  Summer / Moroder  composition  it  follows  the  Love  Hangover  template  of  starting  out  as  a  soul  ballad  and  then  morphing  into  a  disco  workout.  It  concerns  a  woman  hearing  an  anonymous   love  letter  read  out  on  the  radio  and  appropriating  it  to  herself. Donna's  voice  is  magnificent  throughout  and  it's  probably  her  most  under-rated  single.

"Stop  Look  And  Listen"  was  another  single  from  "She  Works  Hard  For  The  Money"  but  didn't  really  do  much  business  anywhere  peaking  at  57  in  the  UK  in  1984. Written  by  Summer  and  Omartian  it's  a  plea  for  greater  social  awareness  sparked  by  seeing  a  homeless  man  on  the  streets  set  to  a  stilted  electro-funk  backing  with  a  wobbly  bassline  and  plenty  of  fake  brass.  Summer's  vocal  gives  it  some  class  but  lacking  a  strong  chorus  it  outstays  its  welcome.

"Last  Dance "  is  from  the  1978  disco  film  Thank  God  It's  Friday  in  which  Donna  has  a  small  part.  It  won  an  Oscar - the  song  not  her  acting. It  was  written  by  Paul  Jabara.  Giorgio  Moroder  apparently  disliked  the  song  and  his  kitchen  sink  production  only  emphasises  how   weak  it  actually  is. The  British  public  seem  to  have  shared  his  reservations  and  it  stalled  at  51.

By  contrast  you  don't  get  songs  much  stronger  than  "MacArthur  Park "  and  Donna's  version  gave  her  a  first  number  one  in  the US  and  restored  her  to  the  Top  5  over  here  in  1978. I  wasn't  familiar  with  the  Richard  Harris  version  when  it  first  came  out  but  loved  this  . It  was  also  in  the  charts  at  a  very  happy  time  in  my  life  so  it  was  one  of  the  main  spurs  to  buying  this  LP.  I  would  say  it's  a  contender  for  best  cover  ever. Moroder  and  Bellotte's  production  is  superb  with  the  orchestral  flourishes  and  mid-song  synth  break  and  the  brass  breaks  which  sound  like  they're  going  to  morph  into  the  hallowed  Pearl  and  Dean  theme  from  70s  cinema  breaks  give  it  an  extra  Proustian  rush. Donna's  vocal  is  beyond  perfect  ( and  anything  in  Houston  or  Carey's  repertoire )  - the  way  she  glides  from  an  anguished  "On  no"  at  the  end  of  the  second  chorus  into  a  "yee-ha !"  to  herald  the  synth  break  is  just  thrilling  ( what  another  blogger  would  call  the  punctum ).  With  the  exception  of  this  compilation's  closing  track  she was  right - she  never  would  have  that  recipe  again.

"Heaven  Knows" was  on  the  same  "Live  And  More" LP  and  released  as  a  follow  up  single  but  it's  very  much  a  case  of  after  the  lord  mayor's  parade  and  it  didn't  make  the  Top  30  here. Donna  wrote  it  with  Moroder  and  Bellotte  and  performed  it  with  the  Brooklyn  Dreams. Their  Joe  Esposito  is  the  second , Bob Seger-ish   lead  on  the  track.  That  apart  it's  the  sort  of  unexceptional   disco  workout   that  was  beginning  to  sound  a  bit  tired  by  1979  with  Chic  in  their  pomp.

"Unconditional  Love "  is  the  third  1983  track  here, a  pop-calypso  number  recorded  with  temporary  teen  sensations  Musical  Youth   whose  fortunes  were  already  fading  by  the  time  it  was  released  ( this  was  to  be  their  last  appearance  in  the  Top  20 ).  Their  contribution  is  substantial  so  it  was  rather  ungenerous  not  to  credit  them  on  the  label; it's  very  unlikely  that  it  would  have   reached  number  14  in  the  UK  without  them. It's  pleasant  enough  in  its  woolly  liberal  unthreatening  way  although  coming  from  two  non-Rastafarians  ( Summer  and  Omartian )  the  referenes  to  "Ja's  love "  are  a  bit  jarring  if  you'll  excuse  the  pun.

"I  Love  You" was  the  first  UK  release  on  Casablanca  and  released  while  the  last  GTO  single  "Love's  Unkind"  was  riding  high  in  the  charts. Its   premature   release  may  have  deprived  Donna  of  the  honour  of  dethroning  Mull  of  Kintyre   which  instead  went  to  Althia  and  a  different  Donna.  Despite  the  uninspiring  title  and  chocolate  box  storyline  it's  an  interesting  track  with  Moroder  and  Bellotte's  production  halfway  between  the  robotic  brutalism  of  "I  Feel  Love  "  and  the  cinematic  sweep  of  "Macarthur  Park".

That  just  leaves  "No  More  Tears  ( Enough  Is  Enough ) " a  real  clash  of  the  titans. Tin  Pan  Alley  meets  operatic  disco  as  Donna  duets  with  Barbara  Streisand  and  stays  with  her.  The  song  is  roughly  a  game  of  two  halves  starting  in  Streisand's  comfort  zone   then  shifting  gear  into  a  Hi-NRG  workout . Both  women  more  than  acquit  themselves  in  each  others'  territory  and  it's  endlessly  fascinating  working  out  who's  doing  what. It's  also  a  strong  song  , an  empowerment  anthem  ( albeit  written  by  two  blokes ) about  cutting  your  losses  and  walking  out  on  an  unsatisfactory  man. The  best  bit  is  when  it  quietens  down  three  quarters  of  the  way  in  and  then  both  women  build  it  back  up  again  to  the  shouty  climax. Kept  off  the  top  here  at  the  end  of  1979  by  Pink  Floyd  and  Abba   it  went  to  number  one  in  the  US  but  has  been  strangely  neglected  since  perhaps ( like  Under  Pressure )  for  lack  of  a  video. They  did  a  brief  photoshoot   together  but  never  performed  with  each  other.

There  are  better  compilations  of  Donna's  work  than  this  especially  as  she  had  more  hits  after  it  was  released  but  it  added  two  great  songs  to  my  collection  at  a  discount  price  so  it  did  the  job.       



No comments:

Post a Comment