Tuesday, 24 December 2013

121 Julia Fordham - Julia Fordham

Purchased  :  January  1989

Tracks : Happy  Ever  After / The  Comfort  Of  Strangers / Few  Too Many / Invisible  War / My  Lover's  Keeper / Cocooned / Where  Does   The  Time  Go / Woman  Of  The  80s / The  Other  Woman / Behind  Closed  Doors / Unconditional  Love 

Actually  I  must  have  told  a  lie  on  the  last  post  as  this  one  came  from  Britannia  as  well  so  it  must  have  been  a  buy  one  get  two  half  price offer.

Here  we  have  another  forgotten  female  singer-songwriter  from  the  late  eighties. This  is  an  entirely  self-written  album  though  there's  a  huge  cast  list  of  supporting  musicians, a  fair  few  of  whom  were  on  Infected  including  David  Palmer  though  he's  only  on  one  track. Julia  herself  served   time  as  a  backing  singer  for  Mari  Wilson  and  Kim  Wilde  before  cutting  a  solo  deal  with  Circa  Records. This  was  her  debut  LP  released  in  the  summer  of  1988.

This  was  largely  bought  on  the  strength  of  the  Top  40  hit  "Happy  Ever  After" which  kicks  off  proceedings. It's  an  interesting  song  that  slips  from  personal  to  political  dissatisfaction ( over  apartheid ) halfway  through  and   the  sound  gradually  fills  up  aided  by  Grant  Mitchell's  crisp  production. It's  a  percussion-driven  track  with  a  similar  tempo  to  Terence  Trent D'Arby's  Sign  Your  Name  and  Peter  Gabriel's  Biko  is  another  obvious  influence. I  don't  have  the  technical  vocabulary  to  describe  Julia's   deep  and  rich  voice ; it's  probably  closer  to  a  jazz  voice  than  pop. She  actually  drops  out  of  the  song  towards  the  end  allowing  Afrodisiak  to  chant  it  to  a  close.

The  single  that  preceded  it  was  "The  Comfort  Of  Strangers"   which  has  an  interesting  confessional  lyric  about  looking  for  casual  sex. Unfortunately  it's  set  to  the  blandest , formulaic,  late  80s  pop  arrangement  this  side  of  Climie  Fisher. Julia's  vocal  style  isn't  exactly  suited  to  the  subject  matter  either. With  no  real  hook  it  wasn't  a  hit. Bowie  sideman  Carlos  Alomar  adds  some  interest  with  his  intricate  guitar  work  but  it's  not  enough.

The  same  problem  is  even  more  evident  on  "Few  Too  Many"  which  sets  lyrics  like  "My  appetite  for  anger  is  really  ravenous"  to  a  soporific  supper  club  arrangement  , all  languid  fretless  bass  and  tasteful  percussion, worthy  of  Sade  at  her  most  boring.

"Invisible  War"  is much  much  better, a  piano  ballad  with  mature  lyrics  about  a  failing  relationship. It  has  a  strong  mournful  melody  and  Julia  sings  it  with  beautiful  control. 

"My  Lover's  Keeper"  is  a  very  busy  piece  of  pop  funk  with  Palmer's  firm  drumming  and  Luis  Jardim's  chattering  percussion  keeping  it  moving. While  I  was  writing  that  last sentence  I  was  struggling  to  think  who  it  reminded  me  of  and  I  realise  now  it's  Living  In  A  Box  particularly  the  chorus  with  its  blaring  brass.  Underneath  the  bluster  it's  not  a  very  strong  song  with  Julia's  lyrics  back  of  an  envelope  standard.

"Cocooned"  is  languid  and  jazzy  with  the  piano  wandering  about  while  Julia  emotes  fretfully  about  whether  her  relationship  is  cutting  her  off  from  the  world. It's  not  very  well  expressed  and  the  tune's  forgettable.

"Where  Does  The  Time  Go ?"  fell  one  place  short  of  the  Top  40  in  February  1989. The  title  is  self-explanatory ( and  repeated  often  enough  for  near-hit  status ) but  the  rhymes  are  a  bit  chocolate  box  - "reasons/ seasons", "worrying/hurrying" . The  music  is  glossy  but  vapid; the  main  interest  is  in  how  much  guest  vocalist  John O'Kane  sounds  like  Michael McDonald (a  lot ).

The  most  talked about  track  - at  least  at  the  time - follows  next.  When  it  comes  to  making  a  rod  for  your  own  back , titling  a  song  on  your  debut  LP  "Woman  Of  The  80s"  takes  some  beating  and  I  seem  to  recall  it  being  brought  up  in  a  number  of  her  subsequent  reviews.  As  a  feminist  anthem  it  falls  somewhere  between  I  Am  Woman  and  Sheena  Easton's  Modern  Girl ; Julia  asserts  that  she  won't  call  her  man  but  admits  that  she  misses  him.  Musically  it's  more  of  that  jittery  Living  In  A  Box  pop-funk ) , spunky  but  lacking  any  pop  hooks. Hence. as  the  follow-up  single  to  "Happy  Ever  After"  it  flopped.

"The  Other  Woman" is  a  downbeat  rumination  on  being  someone's  mistress  that  sounds  vaguely  like  Alison  Moyet's  All  Cried  Out  without  the  big  chorus. Ghosts  from  earlier  in  the  decade  , former  Belle  Starr  Clare  Hirst  on  sax  and  Julia's  former  employer  Mari  Wilson  on  backing  vocals  help  out  but  in  neither  case  is  their  contribution  very  noticeable.

"Behind  Closed  Doors "  is  another  piano  ballad  but  it  re-uses  the  melody  from  "Woman  Of  The  80s  and  ends  just  as  it  seems  to  be  building.

"Unconditional  Love"  re-locates  that  pop-funk  sound  to  close  out  the  LP.  The  song  takes  second  place  to  the  groove  and  mainly  consists  of  a  rather  bludgeoning  chant  of  the  title.

Well, two  good  tracks  out  of  eleven  isn't  enough  for  me  so  my  interest  in  Julia  ended here. She  hung  around  long  enough  to  chalk  up  a  Top  20  hit  with  the  forgettable  "(Love  Moves ) In  Mysterious  Ways"  in  1992  but  like  many  other  artists  of  this  period  she  was  buried  by  Britpop ( arguably  a  more  effective  scouring  agent  than  punk), and  hasn't  troubled  the  charts  since.

No comments:

Post a Comment