Thursday, 19 December 2013

119 Lone Star State Of Mind - Nanci Griffith

Purchased : January  1989

Tracks :  Lone  Star  State  Of  Mind / Cold Hearts Closed  Minds / From  A  Distance / Beacon Street / Nickel  Dreams / Sing  One  For  Sister / Ford  Econoline / Trouble In The  Fields / Love  In  A  Memory / Let  It  Shine  On  Me / There's  A  Light  Beyond  These  Woods  ( Mary  Margaret )

This  was  the  next  purchase  from  Britannia.

This  is  another  one  from  the  back  of  the  cupboard. It  was  bought  largely  on  the  strength  of  Annie  Nightingale  giving  "From  A  Distance"  repeat  spins  and  a  review  in  ( which  I'd  now  started  buying,  though  irregularly  at  first )  which  suggested  she  was  more  folk  than  country  and  western. In  fact  that  was  more  a  reflection  of  her  past  work  ; on  this  her  fifth  album  she  was  moving  towards   conventional  country  music  in  search  of  higher  dollar  returns.  She's  aided  here  by  a  long  list  of  session  names  that  mean  absolutely  nothing  to  me  apart  from  Russ  Kunkel  who  was  the  main  drummer  on  Tapestry.

"Lone  Star  State  Of  Mind"  is  a  song  about  the  call  of  home  and  an  old  love  actually  written  by  three  guys. Listening  to  the  banjo  and  pedal  steel  hammering  away  it's  hard  for  a  non-afficianado  to  see  what  distinguishes  this  from   the  work  of   Tammy  Wynette  or  Reba  McEntire   but  Nanci   certainly  has  a  very  warm  and  melodious  voice

"Cold  Hearts  Closed  Minds"  is  the  first  of  Nanci's  own  songs  telling  her  guy  she's  leaving  Chicago  - and  him - because   big  city  competitiveness  is  not  the  life  she  wants  to  live. It's  a  blunt  message  but  the  point  is  pushed  aside  by  the  soporific  setting.

"From  A  Distance"  follows  , the  Julie  Gold  song  since  marred  by  two  dreadful  hit  versions  courtesy  of  Cliff  Richard  and  Bette  Midler. The  overtly  Christian  sentiments  are  still  there  in  this  version  of  course  but  Nanci  wins  through  on  conviction and  it's  nicely  paced  too  with  the  beat  picking  up  for  the  second  verse  when  bombs  and  diseases  are  mentioned  and  then  dropping  back  for  the  third. I'm  not  sure  it  needs  Mac McAnally's  backing  vocals  but  they  don't  wreck  it.

"Beacon Street"  is  another  of  Nanci's  own  songs. This  time  she's  the  one  who's  been  left, stranded  in  a  cold  town  and  kept  awake  by  noisy  trains. It's  more  folk  than  country, a  slow  acoustic  lament  with  some  nice  understated  mandolin  work  from  Mark O' Connor.

"Nickel  Dreams"  is  a  Dolly Parton-esque  tale  of  a  small  time  performer  ( or  possibly  a  prostitute )  who  isn't  going  to  realise  her  dreams.  The  warmth  of  Nanci's  vocal  compensates  for  the  rather  clichéd  lyrics.

"Sing  One  For  Sister "  is  full-on  country  as  Nanci  reminisces  about  family  sing  songs  to  the  accompaniment  of  fiddles, banjos, pedal  steel  the  lot. It's  not  my  thing  really.

"Ford  Econoline"  is  another  Nanci  song  but  this  time  a  third  person  tale  of  a  woman  who  drives  away  from  an  abusive  husband  to  make  it  big  as  a  singer.  It's a  banjo-driven  uptempo  country  strum  with  Nanci's  vocal  upfront  but  the  instrumental  break  when  the  steel  guitar  and  fiddle  break  loose  is  the  most  interesting  feature.

After  the  jollity  of  the  preceding  couple  of  tracks  "Trouble  In  the  Fields", a  co-write  with  Rick  West  acknowledges  the  hardship  faced  by  small  farmers  in  the  Reagan  era  and  connects  it  with  the  Great  Depression. The  defiant  chorus  about  staying  on  the  farm  may  seem  unrealistic  but  it's  hard  to  question  Nanci's  sincerity.

Nanci's  "Love  In  A  Memory"  is  another  third  person  tale  of  a  separated  blue  collar  couple  each  holding  some  precious  recollection  of  their  time  together. She's  a  singer (again) and  he  works  on  the  New  Jersey  Turnpike ( echoes  of  Simon  and  Garfunkel ). At  its  heart  it's  a  Carole  King  piano  ballad  and  rather  bland  and  uninspiring.

"Let  It  Shine  On  Me "  is  a  soporific   Christian  anthem  written by  one  Paul  Kennerley  which  relies  on  some  nice  guitar  work  to  keep  the  listener  awake.

The  album  concludes  with  Nanci's  "There's A Light Beyond  These  Woods  ( Mary  Margaret )" a  touching  and  beautifully  sung  account  of  childhood  friends  with  different  lives  that  would  have  benefitted  from  a  more  interesting  arrangement.

I  was  very  disappointed  with  this  when  I  bought  it  and   haven't  played  it  very  much . Now it  seems  a  little  more  appealing  but  still  doesn't  tempt  me  to  explore  Nanci's  work  any  further. This  album is  her  high  watermark  commercially ; though  she's  had  some  critical  plaudits  for  later  LPs  she's  never  quite  broken  through.

1 comment:

  1. The name of the singer rings a vague, vague bell in the back of my mind... but the album title alone would send me running. Perhaps wisely, going by your review...