Sunday, 28 October 2012

94 A Broken Frame - Depeche Mode

Purchased :  July  1988

Tracks :  Leave  In  Silence / My  Secret  Garden / Monument / Nothing  To  Fear / See  You / Satellite / The  Meaning  Of  Love / A  Photograph  Of  You / Shouldn't Have  Done  That / The  Sun  And  The  Rainfall

This  was  the  other  album  bought  from  Ashton  market. To  those  who've  followed  this  blog  long  term  it  will  be  clear  that  I  was  filling  an  obvious  hole  in  the  collection. I  was  never  set  against  buying  this  one, it  just  disappeared  from  the  charts  very  quickly at  a  time  when  there  were  many  other  temptations  then  failed  to  appear  in  any  sale.

This  was  Depeche  Mode's  sophomore  album  released  in  September  1982. It  was  their  first  without  Vince  Clarke  who'd  written  the  bulk  of  their  debut  "Speak  And  Spell"  and  though  they'd  already  scored  three  hit  singles  without  him  there  was  still  some  doubt  that  they'd   thrive  long  term . Clarke  himself  piled  on  the  pressure  by  having  immediate  success  with  Yazoo , their  debut  LP  hitting  number  2  just  a  month  before  this  one's  release . Rather  characteristically  they  made  things  even  harder  for  themselves  by  not  bringing  in  their  new  member  Alan  Wilder to  the  sessions.  The  band  themselves  have  largely  disowned  it,   rarely  performing  any  of  the  songs  live  since  the  mid-eighties.

"Leave  In  Silence"  announces  the  LP  and  trailed  it  as  a  single  reaching  number  18. David  Jensen  ungraciously  declared  it  "their  worst  single  to  date"  and  though  that  was  probably  true  at  the  time  it  was  an  interesting  and  brave  choice which  heralded  the  darker  direction  the  band  were  going  to  take  under  Gore. The  song  is  about  the  terminal  breakdown  of  a  relationship  accompanied  by a  funereal  chant  at  the  beginning  and  decaying  synth  chords  throughout. Dave  Gahan  sings  it  in  a  quiet  almost  muffled  voice  and  there  are  odd  pauses  where  the  bassline  drops  out. There's  a  gawkiness  to  it  that  it  took  them  a  long  time  to  lose   but  it's  an  effective  trailblazer  for  the  rest  of  the  album.

"My  Secret  Garden"  introduces  themes  of  childhood  and  loss  of  innocence  that  recur  throughout  the  LP. It  starts  with  simple  music  box  chimes  before  an  ominous  stabbing  bassline  begins  followed  by  the  nerviest  of  Kraftwerkian  melody  lines. Gahan  sings  of  the  voluntary  destruction  of  an  idyll  with  steely  self-loathing - "My  very  only  secret  and  I  had  to  go  and  leak  it - before  a  very  rare  move  into  falsetto  to  introduce  Gore's  self-pitying  "I  loved  it"  interlude. It  perfectly  captures  the  sense  of  restless  unease  accompanying  the  transition  to  adulthood.  

In  "Monument"  you  can  hear  the  beginnings  of  the  industrial  sound  that  would  come  to  fruition  on  their  next  couple  of  albums. Here  they  are  restricted  by  lack  of  access  to  a  Fairlight  relying  on  their  old  analogue  synths  to  replicate  the  clanks  and  boings  of  a  relentless  machine  over  which  Gahan  in  a  strange  and  husky  whisper  mourns  the  failure of  a  hopeless  endeavour. Whether  it's  a  political  or  personal  statement  is  left  in  the  air.

"Nothing  To  Fear"  is  the  band's  best  instrumental  , much  more  appealing  than  dour  Wilder-sculpted  efforts  like  "The  Great  Outdoors"  or "Pimpf".  The  beat  could  be  a  bit  crisper  but  there's  more than  enough  melodic  invention  to  keep  it  interesting  and  the  main  melody  line  is  worthy  of  Kraftwerk.

The  first  side  concludes  with  "See  You",  the  first  post-Clarke  recording  which  poked  the  doomsayers  in  the  eye  by  outperforming  all the  Clarke-era  singles  in  the  charts. Gore's  song  simultaneously  lauds  the  shared  memories  of  a  first  romance  and  mourns  the  impossibility  of  going  back. Gahan  copes  well   with  the  wordy  lyric and  complex  song  structure  and  the   hopeless, endlessly  repeating  mantra  -  "All  I  wanna  do  is  -see  you "   makes  it  a  good  choice  as  a  side  closer.

You  can  interpret  "Satellite"  as  its  ultra-grim  follow-up, what happens  when  the  dreams  of  youth  are  dashed  and  the  inner  optimist  dies. Gore's  song, performed  by  Gahan  in  a  tone  of  ghastly  enervation  declares  his  surrender   to  depression  and  bitterness.  The  bassline  is  ultra-simple  allowing  the  clarinet-like  synth  melody  to  writhe  around  the  beat  like  some  evil  Oriental  curse.

Then  we  have  "The  Meaning  Of  Love", a  Top  20  hit  in  May  1982  but  a  song  so  loathed  by  Gore  it  was  pointedly  omitted  from  their  first  singles  compilation  in  1985. Perhaps  Gore  despised  himself  for  giving  in  to  the  temptation  to  try  and  write  a  bouncy  danceable  pop  song  like  Clarke's  "Just  Can't  Get  Enough". In  fact  his  is  the  better  song  , less  reliant  on  moronic  repetition. The  lyric  is  irredeemably  gauche   prefiguring  Paul  Heaton  in  its  exposure  of  its  own  construction  - "from  the  notes  that  I've  made  so  far " - but  the  music  is  great  with  a  catchy  main  riff   and  a  nifty  vocal  arrangement. The  backing  vocals  cushioning  Gahan's  sturdiness  on  the  third  verse  are  worthy  of  Brian  Wilson.      

"A  Photograph  Of  You"  is  the  other  lighter  and danceable  song  on  the  LP  with  an  upbeat  bassline  and  breezy  melody. The  song  is  about  the  conflicting  feelings  about  momentos  of  a  relationship  that  hit  the  rocks - "I  wish  I  could  tear  it  up  but then  again I  haven't  the  guts". The ( probably  synthetic ) whistled  middle  eight  is  a  touch  of  genius.

"Shouldn't  Have  Done  That"  is  an  ambitious  song  about  the  dangers  posed  by  carrying  over  childhood  traumas  into  adult  life. Coincidentally  Tears  For  Fears  were  just  breaking  through  with  similarly  themed  material  at  the  time. Gahan  and  Gore  sing  the  song  together  in  a  sort  of  barber  shop  croon  and  after  each  three  lined  verse  there's  a  little  Philip  Glass-like  interlude,  latterly  joined  by  parade  ground  drums  as  the  little  boys  militaristic  tendencies  are  related. It's  a  little  too  sparse  to  be  really  impressive  but  its  further  evidence  of  the  band's  will  to  progress.

"The  Sun  And  The  Rainfall"  closes  the  LP  with  an  opaque  song  that  seems  to  be  about  reaching  a  crisis  point  in  a  relationship  -"Things  must  change, we  must  re-arrange  them" - but  neither  the  music  with  its  low-key  melody  nor  Ghan's  carefully non-committal  vocal  give  any  clues  whether  it  will  work  out. Perhaps  it's  about  Clarke, perhaps  not.

With  three  of  its  songs  already  released  as  singles  the  album  disappeared  quickly  after  entering  the  charts  at  number  8  ( higher  than  their  debut )  and  as  stated  above  the  band  seem  to  want  it  buried. Future  DM  appearances  in  this  story  will  ( excepting  a  live LP )  be  in  chronological  order  so  we  will  see  whether  they  returned  to  the sound  here  when  reduced  to  the  same  core  trio. For  now  we  would  have  to  ask  them  what  they  think  is  wrong  with  one  of  the  most  under-rated  albums  of  the  eighties.



  1. Tears for Fears really did steal Depeche's thunder for a couple of years, didn't they? Perhaps because they were signed to a major label with plenty of promotion muscle behind them.

  2. Perhaps - although TFF had a wider sonic palette that enabled them to appeal to a broader audience. I remember at school one or two Rush/Genesis etc fans wanting to borrow "The Hurting" who wouldn't have touched this with a bargepole.
    The downside is that Curt and Roland will get a kicking on their next appearance here in a way that won't apply to any DM album.

  3. I see what you mean - certainly the fact TfF were capable on yer more trad instruments counted for something alongside the more synth-phobic types. If nothing, you could say they led the way for Depeche Mode's huge US success, insomuch as they were both moody pale English lads whose main creative forces had questionable haircuts...

    The album you mention isn't all that, but I found their "Everybody Loves a Happy Ending" reunion from a few years back very enjoyable.