Sunday, 21 October 2012

92 Pillows & Prayers - Various Artists

Purchased  :  July  1988

Tracks :  Portrait  ( Five  Or  Six ) / Eine  Symphone Des Graunes ( Monochrome Set ) / All  About  You  ( Thomas  Leer )  / Plain  Sailing  ( Tracey  Thorn ) / Some  Things Don't  Matter  ( Ben  Watt ) / Love In  Your  Heart ( Kevin Coyne) /   Modi 2 - Extract  ( Piero Milesi ) / Compulsion ( Joe  Crow ) / Lazy  Ways ( Marine  Girls ) / My  Face  Is  On  Fire  (Felt) / No  Noise  ( Eyeless In  Gaza ) / XOYO (The  Passage ) / On  My  Mind  (Everything  But  The  Girl) / A  Bang And  A Wimpey ( Attila  The  Stockbroker ) / I  Unseen ( The Misunderstood ) / Don't  Blink ( The  Nightingales ) / Stop  The  Music  For  A  Minute ( Quentin Crisp )

This  was  also  bought  from  the  sale  at  Save  Records  in  Rochdale. Amusingly  (see  the  top  right  hand  corner  of  the  sleeve )  the  "sale  price"  was  95p.

"Pillows  And  Prayers"  is  a  sampler  LP  for  the  Cherry  Red  label   released in  December  1982  at  a  stipulated  price  of  £0.99p.  It's  impressive  that  an  independent   label  which  had  only  two  minor  hit  singles  (by  The  Dead  Kennedys  who  aren't  featured  here)  to  its  credit  could  boast  a  roster  of  17  different  artists  though  some  are  clearly  linked  by  common  personnel.  It's  a  reminder  that  in  the  early  eighties  "indie"  had  a  very  different  meaning  to  the  one  it  "enjoys"  today - if  corporate  comfort  blankets  Coldplay  are  indie  who's  the  mainstream ?  My  interest  in  it  stemmed  from  being  a  regular  listener  to  the  David  Jensen  R1  show  at  the  time  it  was  released  ( during  my  last  year  at  school ) . Jensen  was  greatly  taken  with  it  and  gave  the  three  tracks  that  were  released  as  singles  a  generous  amount  of  airplay. There  was  one  of  those in  particular  that  I  would  have  shelled  out  £0.99  to  acquire.

The  selection  here  is  fairly  representative  of  what  was  being  listened  to  in  bedsits  in  the  early  eighties  and  some  of  it  sounds  like  that's  where  it  was  recorded  too. Only  one  act  here  went  on  to  chart  success  ( and  that  of  a  rather  compromised  nature )  but  it  does  boast  a  more  eclectic  range  than  say  C86  a  few  years  later. Most  of  these  acts  were  signed  by  a  guy  called  Mike  Alway  consciously  looking  for  an  alternative  to  punk  rock  by  then  ( in the  UK  at  least )  degraded  into  the  atrocious  cul-de-sac   of  Oi ! 

Five  Or  Six  who  open  the  LP  with  "Portrait"  were  more or  less  Alway's  house  band  at  a  club  he  promoted  in  Richmond  called  Snoopy's. They  had  a  frequently  changing  line  up  but  on  this  song  are  a  two  guitar,  bass and  drums  outfit. Alway is  credited as  a  co-producer  with  the  band  and  the  engineer  but  the  end  product  hardly  sounds  like  six  people  worked  on  it. The  jangly  guitars  are  mixed  too  loud  obscuring  the  rather  timid  vocal  and  making  the  lyrics  a  bit  difficult  to  make   out. I  think  it's  about  nostalgia  but  seeing  as  there's  no  real  melody  to  recommend  it  we'll move  on.

The  Monochrome  Set   ( formed  by  ex-bandmates  of  Stuart  "Adam  Ant"  Goddard  who  were  almost  as  numerous  as  ex-Dexy's  around  this  time )  had  already  passed  their  commercial  peak  by  the  time  of  this  LP  having  had  a four  week  sojourn  in  the  lower  reaches  of  the  album  chart  in  1980  with  the  album  "Strange  Boutique"  when  they  were  on  Dindisc. In  some  respects  they  were  a  bit  ahead  of  their  time  with  their  Anglo-Indian  frontman  Bid  and  smartypants  lyrics. "Ein  Symphones  Des  Grauens"  was  the  subtitle  of  the  original  Nosferatu  film  in  1922  and  translates  as  "A  Symphony of  Horror". The  song  was actually  their  second  single  for  Rough  Trade  in  1979 - I  don't  know  if  this  is  a  re-recording  or  the  band  owned  the  rights  to  it. Bid  has  subsequently  conceded  that  they weren't  writing  single  material  at  this  stage  and  this  strange  amalgam  of  Cornershop  and  Bauhaus  with  quirky  rhythms, mannered  vocals  and  Banshees  guitar  was  never  going  to  strike  gold  even  if  it  didn't  seem  to  be  about  necrophilia - "My  skull  gives head so let's  wed" .

The  album  then  abruptly  shifts  from  guitar  rock  to  Gothic  synth  pop  with  Thomas  Leer's  "All  About  You".  Leer  had  been  making  DIY  electronic  music  heavily  influenced  by  Kraftwerk  since  1978  and  this  song, a  single  earlier  in  1982 , was  probably  his  most  commercial  effort  to  date.  Although  the  drum  machine  dates  it  a  bit  the  song  is  a  splendid  account  of  obsession  possibly  illicit - "I'm not  supposed  to  see  you, I'm  not  supposed  to  care" - set  to  melodic  but  sinister  synth  lines. It's  not  unlike  Soft  Cell  although  Leer's  vocal  is  closer  to  Bauhaus's  Peter  Murphy  than  Marc  Almond. It's  one  of  the  LP's  highlights.

Next  we  have  the  two  halves  of  Everything  But  The  Girl  in  solo  mode. Tracey  Thorn's  "Plain  Sailing"  ( which  Jensen  played  to  death )  is  ultra-minimalist , just  her  inexpertly  strummed  guitar  and  double-tracked  vocal. There's  an  intriguing tension  between  her  dolorous  voice  and  the  lyric  of  surprised  delight  that  a  blind  date  has  worked  out  so well  but  then  comes  the  devastating  pay-off  line - "Tempting  to  think  now  it  will  all be  plain  sailing, old  enough  now  to  know  there's  no  such  thing". It's  probably  only  second  to  At  17  as  the  ultimate   girl  in  a  bedsit  anthem.

Ben  Watt's  "Some  Things  Don't  Matter " is  considerably  less  appealing. It  sounds  like  an  attempt  to  re-write  The  Girl  From  Ipanema  with  its  languid  bossa  nova  rhythm, jazzy  sax  solo  and  third  person  lyric. Watt's  vocal  is  competent  but  unattractive  and  there's  an  excrutiating  couplet - "This  boy  knows  how  to  feel, the blood  in  his  heart  runs  strong  as  cochineal"  which  doesn't  even  make  sense ( I  note  that  the  lyrics  web-pages  all put  a  question  mark in  place  of  the  last  word ).

Kevin  Coyne , already  in  his  late  thirties  had  been  around  , on  the  fringes  of  the  festival  circuit  since  the  late  sixties  and  had  stints  on  John  Peel's  Dandelion  label  and  Virgin. He  was  too  idiosyncratic  and  provocative  a  talent  to  break  through  and  so  washed  up  at  Cherry  Red.  "Love  In  Your  Heart" dates  from  1978  and  is  a  disappointingly  conventional  jaunty  acoustic   ballad that  sounds  like  Donovan.

Very  bizarrely  you  then  get  an  extract  from  a  work  called  Modi  by  obscure  Italian  composer  Piero  Milesi. It  sounds  like  someone  playing  a  monotonous  cello  part  over  a  Japan  instrumental .  It  lasts  barely  a  minute  and  that's  something  of  a  relief.

The  side  ends  with  the  song  I  most  wanted. Joe  Crow  is  the  most  obscure  artist  here  (i.e. the  only one  without  a  wikipedia  entry; he  was  in  fact  an  early  guitarist  with  The  Nightingales )  but  Jensen  gave  "Compulsion" plenty  of  airplay  and  it's  a  little  lo-fi  classic  that  could  slip  easily  onto  an  Eels  LP. With  a  primitive  drum  machine and  the  tinniest  guitar  sound  I've  ever  heard,  Crow  sings   ( not  unlike  a  less  distinctive  Robert  Wyatt )  a  mournful, slightly  wordy  lament  about  the  necessity  of  moving  on  which  breaks  into  a  wonderfully  simple  keyboard  part  with  an  earworm  melody. I  wasn't  the  only  one  listening  and  it's  a  song  ( the  only  one  here )  that  we'll  meet  again  before  too  long.

Tracey  Thorn  re-appears  at  the  start  of  Side  Two  as  part  of  her  first  group  The  Marine  Girls . "Lazy  Ways"  is  the  title  track  of  their  second  album  released  in  1983  after  which  they  disbanded  (with  a  surprising degree of  acrimony ) for  good. At  this  point  they  were  a  trio  with  Thorn  on  vocals  and  guitar  and  sisters  Alice  and  Jane  Fox  on  vocals  and  bass  respectively. They  were  the  very  essence  of  the  indie  DIY  ethic, unschooled  teens  trying  their  best  to  keep in  time  with  each  other. Jane's  bass  in  particular   sounds  like  she's  playing  along  from  a  book  one  note  at  a  time  without  regard  to  what  the  others  are  doing. Despite  this  the  song  has  an  undeniable  charm. It  was  written  by  Alice  and  she  takes  the  lead  vocal  close  up  to  the  mike  like  a  female  Colin  Blunstone  and  singing  of  quiet  pastimes - "We  sit  reading  under  a  tree" -  to  a  simple  acoustic  jangle. After  a  minute  Thorn  begins  asserting  herself  with  a   counter  melody  on  electric  ( in  similar  fashion  to  the  guitar  solo  on  America's  Horse  With  No  Name ) and  then  underpins  the  third  verse  with  her  subdued  harmonies. There's  an  ineffable  English  sadness  to  it  which  has  kept  their  name  alive nearly  three   decades  after  they  went  their  separate  ways.

Another  band  who  are  still  fondly  remembered   though  often  with  exasperation  are  Felt  who  plugged  away  for  an  entire  decade  without  cracking  the  charts. "My  Face  Is  On Fire"  was  one  of  their  first  singles  and  sounds  rather  like  Echo  and  the  Bunnymen  with  its  dense  drumming  and  aggressively  spiky  acoustic  guitar  although  idiosyncratic  frontman  Lawrence's  voice  also  has  a  touch  of  Lloyd  Cole. The  lyrics  too  bear  the  stamp  of  McCulloch  with   their  empty  grandiosity   and  you  wouldn't  judge  the  band  a  great  lost  talent  on  this  evidence.

No  one's  tried  to  suggest  Eyeless  In  Gaza  belong  in  that  category. They  were  ( at  least  at  this  time )  a  synth-pop  duo  and   the  keyboard  work  on  "No  Noise"  is  actually  pretty  good.
Unfortunately  singer  Martyn  Bates  takes  the  faux-croon  of  Kevin  Rowland   to  the  point  of  derangement   and  this  track  is  on  the  point  of  being  unlistenable. Nearly  a  quarter  of  a  century  on  I've  no  idea  what  the  lyrics  are ( or  even  if  there  are  any  real  words  in  there  )  and  a  quick  google  suggests  no  one  else  has   made  the  attempt  either.

"XOYO"  sounds  louder  than  anything  else  on  here  thanks  to  the  production  talents  of  The  Passage's  main  man  Dick  Witts.  A  serious  musicologist,  Witts  had  been  a  figure  on  the  Manchester  music  scene  since  punk  and  was  briefly  a  minor  TV  star  with  a  regular  slot  on  the  first  series  of  Oxford  Road  Show. The  song  is  a  celebration  of  genetic  engineering  and  sexual  diversity   set  to  a  rollicking  beat  and  trumpeting  synth  fanfares (  prefiguring  the  awful  It  Bites ) . There's  some  melodic  invention  which  prompted  some  optimistic predictions of  a  hit  but   the  very  frank  lyric  in  the  middle  eight  suggesting  anal  sex  and  featuring  the  word  "erection"  didn't  get  past  Mike  Read. Witts sings  passably, not  unlike  a  less  excitable  Marc  Almond  but  there's  a  little  too  much  going  on , like   the  Shakespeare  quotes  in  slowed  down  voices , and  a  certain  alienating  smugness  ( Witts  came  across  on  TV  like  a  Tony  Wilson  wannabe )  to  the   whole  package.

Everything  But  The  Girl  finally  appear  in  their  most  familiar  incarnation  with  "On  My  Mind"  the  B-side  to  their  debut  single  "Night  And  Day"  but  originally  written  for  the  Marine Girls. The  song  is  pinned  to   an  echoing  guitar  figure  with  no  rhythm  section.  Thorn  takes  the  lead  in  trademark  mournful  style  with  Watt  adding,  in  almost  equally  miserable  tones , a  commentary  after  each  line. Though  the  lyric  is  actually  quite  positive  about  romantic  infatuation  the  song  conjures  up  an  impressively  desolate  rainy  afternoon  vibe.

So  it's  another  very  abrupt  gear  change  when  Attila  The  Stockbroker, the  Home  Counties  answer  to  John  Cooper  Clarke, cuts  in  with  "Right ! "  before  launching  into  "  A  Bang  And  A  Wimpey"  a  curious  poem  about  fear  of  feral  kids  in  a  hamburger  bar . It's  not  exactly  Wordsworth  - "invade your  space  like  Space  Invaders"  isn't  the  most  imaginative  simile  I've  come  across - and  hasn't  dated  well  with  references  to  Peter  Sutcliffe  and  unpalatable  Oi  band  The  Exploited.

We're  off  to  another  place  and  time  altogether  with  "I  Unseen"  from  the  shortlived  US  sixties  psychedelic  band  The  Misunderstood  although  paradoxically  it's  the  track  that  most  points  to  the  future  for  Cherry  Red  themselves  as  curators  of  underground  music  of  the  past. When  this  LP  was  reissued  on  CD  in  the  early  80s  it  was  savaged  in  Q , the  reviewer  suggesting  that  this  was  the  only  track  worth  a  listen. " I  Unseen"  is  a  musical  translation of  a  poem  from  the  point  of  view  of  a  seven  year  old  killed in the  Hiroshima  explosion  with  the  cheery  hookline  "I  am  dead , yes  I  am  dead".  It  sounds  like  The  Byrds  at  their  most  acid-fried   with  The  Damned's   Dave  Vanian  on  lead  vocals  and  isn't  bad  although  the  melody's  very  pedestrian.

The  last  musical  contribution  comes  from  perennial  Peel  favourites  The  Nightingales  and  "Don't  Blink"  is  a  good  illustration  of  why  they  stayed  in  the  late  night  ghetto. The  music  is  a  tinny,  anaemic  approximation  of  Gang  of  Four  over  which  main  man  Robert  Lloyd  moans  tunelessly  but  with  pefect  diction.  That's  not  a  plus  when  you've  got  lyrics  as  bad  as  "No  mother's  slap  dictates to  me  the  taste  in  tea  that  I  like".

It's  awful  which  makes  the  sequencing  of  Quentin  Crisp's  one  minute  rant  against  pop  music  immediately  afterwards  a  touch  of  self-deprecatory  genius  though  you  wouldn't  want  to  listen  to  it  more  than  once. The  idea  of  there  actually  being  an  album's  worth  of  the  old  queen  mincing  away  about  the  youth of  today  is  staggering.

"Pillows  And  Prayers"  was  definitely  worth  a  quid  of  anyone's  money  and  sold  well  enough  to  get  into  the  mainstream  charts  had  it  not  been  for  rules  regarding  pricing  of  albums  ( originally  brought  in  to  keep  out  those  old  Top  Of  The  Pops  albums  of  cheap  covers ).  It's  a  great  snapshot  of  one  strand  of  indie  music  of  the  eighties  and  it  might  be  worth  just  having  a  runthrough  of  what  happened  to  these  artists  afterwards.

The  Misunderstood , though  championed  by  John  Peel  broke  up  not  long  after  re-locating  to  England  in 1967  and  haven't  left  that  much  material.  Guitarist  Glen Ross Campbell ( not  that  one )  went  on  to  the  briefly  successful  Juicy  Lucy. Quentin  Crisp  had  one  more  encounter  with  the  music  business  when  he  agreed  to  feature  in the  video  for  Sting's hagiographical  Englishman  In  New  York  but  redeemed  himself  shortly  before  his  death  in  1999  with  some  well-aimed  and  timely  criticism  of  Princess  Diana.

 Attila  The  Stockbroker  continues  to  do  his  left-wing  thing  but  achieved  most  publicity  in  the  mid-nineties as  a  prominent  cheerleader  for  the  Brighton  FC  fans  in  their  battle  with  the  owners  ( ironically  one  of  their  targets  was  the  Eastborne  by-election winner  David  Bellotti  who'd  done  far  more  to  bring  down  Thatcher  than  any  one  of  Attila's  ilk. He  went  on  to  become  Brighton's  matchday  MC  during  their  exile  in  Gillingham. I  attended  their  last  game  there  as  it  was  against  Rochdale  and  remember  thinking  that  the  tannoy  man  was  pushing  the  envelope  a  bit  with  his  comments  on  Gareth  Barry  and  a  controversial  substitution  but  I'd  no  idea  until  now  that  it  was  him.

Everything  But  The  Girl  are  the  only  act  here  to  have  any  mainstream  success  although  if  you  take  out  the  cover  versions  it  was  very  modest  until  the  Todd  Terry  remix  of  "Missing"  which  pushed  them  in  a  new  electronic  direction. One  successful  album "Walking  Wounded"  in  this  new  vein  followed  but  when  its  follow-up , 1999's  "Temperamental"  did  less  business  they  put  themselves  on  an  indefinite  hiatus  as  a  group  ( they  remain  together  as  a  couple )  which  continues.

The  Marine  Girls  split  up  after  a  backstage  argument  in  1983. The  Fox  sisters  went  on  to  form  Grab  Grab  The  Haddock  a  spectacularly  stupid  name  even  in  a  decade  not  short  of  them. That  lasted  a  couple  of  years  before  they  had  to  find  day  jobs. Tracey  Thorn  revealed  a  couple  of  years  ago  that  she  and  Alice  were  in  touch  and  both  bemused  by  the  afterlife  of  the  group  since  Kurt  Cobain  was  revealed  to  be  a  fan.

Milesi  died  last  year  having  never  broken  into  the  mainstream  as  a  composer.  Five  Or  Six  soon  disbanded  and  one  of  them  is  now  a  top  BBC  producer.  Coyne  re-located  to  Germany  in  1985  where  he  continued  recording  as  well  as  painting  and  writing  up  to  his  death  in  2004.  The  Passage  shut  up  shop  in  1985  and  Witts  is  now  a  working  academic  and  writer.
Joe  Crow  left  the  music  business  for  more  than  two  decades  before  an  unexpected  return  with  a  new  EP in  2009. 

Thomas  Leer  was  snapped  up  by  Arista  but  they  failed  to  break  him  and  in  1987  he  turned  up  at  ZTT  where  he  formed  the  duo  Act  with  ex-Propaganda  singer  Claudia  Brucken. They  had  one  minor  hit  with  "Snobbery  And  Decay" the  following  year  but  the  album  stiffed  and  Leer  retired  from  the  music  business until  2003. He  continues  plugging  away  at  the  fringes.

Felt  switched  to  Alan  McGee's  Creation  records  in  1986  but  he  couldn't  do  much  more  for  them  and  they  were  back  on  Cherry  Red  for  their  final  release  in  1989 . Main  man  Lawrence  has  continued  recording  first  with  Denim  and  since  1998  Go  Kart  Mozart  but   success  continues  to  elude  him  despite  retrospective  respect  for  his  first  band.

That  leaves  three  bands  who  are  still  going. Eyeless  In  Gaza  have  never  actually broken  up. The  Monochrome  Set  split  in  1985  after  narrowly  failing  to  have  that  elusive  hit  single  with  the  song  "Jacob's  Ladder". They  reformed  in  1990  and  lasted  eight  years  ( still  on  Cherry  Red)  but  despite  the  apparently  favourable  musical  climate  they  failed  to  follow  Pulp  and  Chumbawamba  into  the  charts  and  subsisted  by  touring  in  Japan. In  1998  they  broke  up  again  but  re-emerged  last  year  with  a  self-financed  album. The  Nightingales  orginally  packed  up  in  1986. Robert  Lloyd  got  an  unlikely  solo  deal  with  Virgin  which  lasted  for  one  album. He  reformed  The  Nightingales  in  2004  and  has  released  a  steady  stream  of  albums  on  a  variety  of  labels  though  he's  now  the  only  remaining  member  from  the  Cherry  Red  days.       



No comments:

Post a Comment