Sunday, 7 October 2012

90 Substance - Joy Division

Purchased :  July  1988

Tracks :  Warsaw / Leaders  Of  Men / Digital / Autosuggestion / Transmission / She's Lost Control / Incubation / Dead Souls / Atmosphere / Love Will  Tear  Us  Apart

This  was  purchased  from  Save  Records  in  Rochdale,  perhaps  on  my way  up  to  a  pre-season  game. It  was  useful  to  discover  that  Save  had  a  price  ceiling  ( possibly  £5.99 )  even  for  new releases  such  as  this  one.

This  post  is  concerned  with  the  vinyl  version; the  cassette  and  CD  versions  had  an  extra  seven  tracks. I  eventually  bought  the  latter  because  the  vinyl  copy  is  a  fraction  too  large  and,  played  on  the  machine  I  acquired  in  2005 ,  kept  bumping  the  sides.

With  New  Order  off  in  Ibiza  for  most  of  1988  and  Happy  Mondays  not  yet  a  commercial  concern  Factory  decided  the  time  was  right  for  a  Joy  Division  counterpart  to  the  New  Order  compilation  of  the  same  name  the  previous  year. With  the  band  largely  pre-dating   12 inch  extended  versions  and   Wilson  and  co  knowing  that  the  surving  members  would  be   deeply  averse  to  any  re-working of  the  JD  back  catalogue  these  10  tracks  are  all  original  versions arranged  in  chronological  order. As  Joy  Division  only  made  three  singles  for  general  release  in  the  UK  the  numbers  are  made  up  with  tracks  from  an  initial  EP  released  on  their  own   label   and  others  given  away ( literally  in  one  case )  for  less  commercial  projects.

So  the  album  begins  with  two  tracks  from  the  "An  Ideal  For  Living"  EP  released  in  January  1978. This  wasn't  quite  their  first  recording ; they  had played  at  the  Manchester  punk club  Electric Circus  in  October  1977  while  still  known  as  Warsaw  and  a  song from  that  performance  "At  A  Later  Date"  appeared  on  a  commemorative  LP  but  Virgin  owned  the  rights  to  that. Warsaw  were  a  punk  band  and  the  formerly  eponymous  song  reflects  that  with  its  barked  "countdown" intro, hectic  pace  and  Ian  Curtis's  snarled  vocal  that  sounds  more  like  contemporary  Howard  Devoto  than  the  man  who  sang  on  Closer.  The  numbers  actually  refer  to  the  prison  number  allocated  to  Rudolf  Hess  and  the  whole  song  has  been  interpeted  as  the  imagined  reflections  of  the  ageing  Nazi  alone  in  Spandau  Prison.  I'm  not  going  to  go  over  the  whole  Nazi  controversy  here  except  to  note  the  extra  frisson that  comes  from  knowing  that  there  had  been  another  Ian  from  Manchester  ( or  thereabouts )  a  decade  earlier  who  had  taken  his  obsession  with  the  Nazis  to  a  different  place. The  song  itself  is  rough  and  simplistic  but  some  of   the  elements  of  the  classic  JD  sound  are  already  there  in  the  crisp  taut  drumming  and  Peter  Hook's  overloaded  bass.

"Leaders  Of  Men"  takes  a  step  further  by  slowing  the  pace  down  and  swapping  conventional  power-chording  for  the  abrasive  thrash  heard  on  future  songs  such  as   "Atrocity  Exhibition" . Hook  and  Steve  Morris  lay  down  an  ominous  rumble  and  with  lines  like  "The  leaders  of  men  made  a  promise  for  a  new  life"  it  sounds  like  another  song  about  the  Nazis  and  their  manipulation  of  propaganda. Curtis  is  still  to  find  his  own  voice; on  this  one  he  sounds  like  Hugh  Cornwell  with  a  bit  of  a  sore  throat.

"Digital"  takes  us  a  big  step  forward  being  one  of  the  first  tracks  recorded  with  Martin "Zero" Hannett. It  was  recorded  in  1978  and  released  early  in 1979  as  part  of  a  four  disc  package  A  Factory  Sampler  also  featuring  Durutti Column, Cabaret  Voltaire  and, bizarrely, third-rate  stand-up  John Dowie.  This  song  is  no  laughing  matter. Curtis  outlines  an  unspecified  claustrophobic  dread  with  a  plea  for  help  at  the  end - "I  need  you  here  today, don't  ever  fade  away"  -  in  his  now recognisable  baritone. Hook's  bassline  fizzes  with  suppressed  violence  while  Bernard  Sumner  mixes  up  clipped  rhythm  playing  with  post-punk  figures .

The  longest  track  here,  "Auto-Suggestion"  is  an  out-take  from  the  recording  sessions  for  "Unknown  Pleasures"  mystifyingly  given  away  to  Bob  Last's  rival  post-punk  label  Fast  Product  for  inclusion  on  their  second  Earcom  EP  alongside  two  utterly  forgotten  bands. Although  most  of  the  song  is  taken  at  a  dirge-like  pace  based  around  Hook's  simple  three-note  bassline  with  Morris's  drums  echoing  away  like  it  was  recorded  at  the  bottom  of  Gaping  Gill,  it  actually  carries  an  uncharacteristically  positive  message  about  taking  control  of  one's  life. To  reinforce  this  the  pace  actually  picks  up  on  the  repeated  key  line  "Say  you  tried"  with  Curtis  getting  louder  and  Sumner   getting  close  to  replicating  John  McKay  ( one of  rock  music's  great  disappearing  acts )  on  Hong  Kong  Garden. The  track  ends  with  single  beats  from  Morris  dissolving  into  the  abyss.

"Transmission"  was  their  first  conventional 7"  single  on  Factory  in  1979  although  typically  it  was  released  after , and  not  included  on , the  debut  LP.  Although  Factory's  hopes  of  a  chart  hit  proved  optimistic  in  what  turned  out  to  be  the  peak  year  for  singles  sales  they  were  probably  right  to  identify  it  as  the  song  most  likely  to  succeed  and  it  did  lead  to  their  last  TV  appearance  on  BBC2's   groundbreaking  but  strangely  forgotten  Something  Else  ( in  her  book  Curtis's  widow  wrongly  recalls  this  as  a  second  appearance  on  Granada  Reports ) . It's  simply  awesome,  an  account  of  shared  agoraphobic  alienation  where  ecstasy  is  best  found  in  getting  off  to  the  radio - "Synchronise love  to  the  beat  of  the  show".  You  could  see  this  as  the  band  deftly  identifying  then  writing for  their  core  audience  but  its  theme  draws  the  dots  between  Angie  Baby  and  The  Smiths's  Rubber  Ring.  Very  few  moments  in  music  are  as  terrifying  as  Curtis's  desperate  scream  of  "And  we  could  dance ! " before  the  final  chorus, all  the  more  effective  as  the  previous  verses  are  sung  in  a  dislocated  murmur .  The  other  guys  step  up  to  the  plate  with  Hook's  relentless  bassline  shadowed  by  Hannett's  synthesiser  and  Morris  seemingly  parodying  disco  ( tellingly  no  one  in  the  Something  Else  audience  is  dancing  while  they  perform  this )   with  excess  hi-hat  work.

Side  Two  starts  with  the  other  song  performed  for  Something  Else, "She's  Lost  Control" . We've  already  covered  this  song  on  the "Unknown  Pleasures"  post  but  this  is  a  different  version  released  on  the  B-side  of  the  UK  release  of  "Atmosphere" ( perhaps  influenced  by  a  pretty  awful  version   by  Grace  Jones  featuring  on  the  B-side  of  her  then- recent  hit Private  Life ).  It's  extended  with  an  extra  verse  making  the  song  more  personal  but  the  major  change  is  in  the  sound  with  the   drums  much  more  metallic and  much  of  Sumner's  guitar  work  substituted  by  synthesisers . It  sounds  much  more  akin  to  "Isolation"  on  "Closer"  and  the  contemporary  work  of  John  Foxx.

"Incubation"  is  a  curious  inclusion. It's  their  only  instrumental  and  appeared  on  a  free  flexi  only  available  at  trendy  record  shops  in  April  1980.  To  me  it  seems  a  relatively  slight  slab  of  driving  doom-rock  with  the  band  not   really  utilising  the  space  created  by  the  absence  of  a  vocal  to  bring  anything  new  to  the  party.

"Dead  Souls"  is  probably  my  favourite  Joy  Division  song . It  was  originally  released  in  France  in  March  1980  on  the  other  side  to  "Atmosphere"  in  a  ridicuously  limited  pressing  which  didn't  do  anything  for  Factory's   relationship  with  their  fans  ( and  probably  didn't  help  their  other  acts  to  get  a  fair  hearing ) . It  was  then  left  off  the  UK  release  of  "Atmosphere"  in  favour  of   "She's  Lost  Control" , finally  becoming  generally  available  on  the  1981  compilation "Still"  ( which  we  won't  come  to  for  a  long  while ) .  It's   appearance  here  is  part  atonement  for  that  but  there  are  no  doubts  as  to  its  merit. If  any  of  their  songs  really  predicted  Curtis's  suicide  it's  this  one  ( there's  no  discrenible  connection  to  the  Russian  novel  of  the  same  name ).  It  starts  off  as  an  ominous  rumble  with  Morris  playing  around  a rock  solid  backbeat  and  Sumner's  guitar  a  pale  whiny  presence  until  at  50  seconds  in  there's  an  eruption  with  Hook's  hitherto  quiet  bass  leading  a  charge  up  and  down  the  scale  and  Sumner  thrashing  away  in  support. There's  a  brief  period  of  calm  before  another  maelstrom  out  of  which  Curtis  emerges  - even  later  than  Bowie  on  Sound  and  Vision  - plaintive  and  wistful  about  the  allure  of  the  dead  leading  to  the  appalling  chorus  - "They  keep  calling  me !" After  a  brief  ad  lib  to  the  second  chorus  he's  gone  leaving  the  band  to  carry   on  without  him.   Nine  Inch  Nails  did  a  respectful  cover  version  ( for  the  1993  film  The  Crow  which  carries  its  own  story  of  personal  tragedy )  but  it  doesn't  come  close.

After  a  complicated  release  history  that  I'm  still  not  sure  I've  got  my  head  around,  "Atmosphere"  became  a  belated  second  hit  single  in  advance  of  this  LP  in  June 1988 , an  incongruous  presence  alongside  Bros, Kylie  and  Sabrina.  It's  one  of  their  slower  songs  with  Sumner's  guitar  banished  until  the  last  30  seconds  in  favour  of  shrill  synths  while  Hook  plays  one  of  his  most  recognisable  melodic  basslines  and  Morris  skitters  like  incessant  rain.  Curtis  sings  the  first  couple  of  verses  in  a  slurred, very  low  register  voice  reminiscent  of  Nick  Cave, the  main  reason  why  it's  not  one  of  my  favourites.  The  lyric  is  rather  opaque  but  the  hookline  "Don't  walk  away"  is  clear  enough.

That  leaves  us  with  "Love  Will  Tear  Us  Apart". My  own  relationship  with  this  song  has  been  partly  covered  in  the  posts  on  Power  Corruption  And  Lies  and  No  Parlez. In  1988  I  was  greeting  it  like  an  old  friend   and   my   appreciation  of  it  has  only  grown  over  the  years. I  interpret  it  as  a  second   more  contritional  take  on  the  failure  of  his  marriage  after  the  vicious " Novelty"  ( B-side to  "Transmission" ) the   lyrics  of  which   Deborah  Curtis  couldn't  bear  to  reproduce  in  her  book.  It's  the  tightly-wound  arrangement  that  makes  it  so  compelling, Morris's  controlled  aggression  set  off   against  the  uncharacteristically  melodic  keyboard  line  and  Curtis's  world-weary  vocal. New  Order  have  made  many  great  records  but  this  last  ( fully  recorded )  hurrah  from  the  old  band  always  leaves  one  wondering  what  might  have  been.

No comments:

Post a Comment