Wednesday, 30 May 2012

80 The Best Of A Flock Of Seagulls

Purchased :  March  1988

Tracks :  I  Ran / Space  Age  Love  Song / Telecommunication / The  More  You  Live  The  More  You  Love / Nightmares / Wishing / Talking / Transfer  Affection / Who's  That  Girl / D.N.A.

This  is  the  first  single  artist  compilation  to  feature  here  and  the  first  album  bought  on  cassette  for  some  time. It  was  bought  for  £2.99  from  a  cassette  sale  at  Save  Records  on  Rochdale  Market  probably  on  the  way  to  one  of  the  last  few  matches  of  a  dire  season.

As  I  don't  have  any  of  the  four  albums  that  preceded  it  and  supply  all  10  tracks ( nor  the  one  issued  under  the  group  name  in  1989  that  only  featured  Mike  Score )  we can  for  once  take  a  look  at  the  group's  career  as  a  whole  although  the  track  selection  doesn't  help in that  respect with  only  track  each  from  their  latter  two  LPs.

The  band  were  never  critical  favourites  ( that's  putting  it  mildly )  and  antagonism  towards  them  increased  exponentially  when  they  had  major  US  success  as  part  of  the  so-called  Second  British  Invasion  in  1982.  For  a  time  that  rather  endeared  them  to  me  but  by  1984  I'd  lost  interest  after  a  string  of  uninspiring  singles  and  bought  this  mainly  for  "Wishing" , by  far  their  biggest  UK  hit  from  November  1982.

The  band  were  from  Liverpool  and  were  formed  by  hairdresser  Mike  Score  ( vocals  and  keyboards )  in  1979  .  He  was  joined  by  his  brother  Ali  on  drums  and  fellow  hairdresser  Frank  Maudsley  on  bass. After  the  original  guitarist  was  replaced  by  talented  youngster  Paul  Reynolds  they  attracted  the  attention  of  Bill  Nelson  who  produced  their  first  two  singles  in 1981  and  released  them  on  his  own  Cocteau  Records. The  band  then  signed  with  Jive  and  though  their  first  release  "Modern  Love  Is  Automatic " ( sadly  not  included  here )  flopped  the  second  single  "I  Ran" just  missed  out  on  the  UK Top  40  then  surpassed  all  expectations  by  reaching  number  9  in  the  USA. The  UK  caught  up  with  the  success  of  "Wishing"  a  few  months  later.  Mike  Score also  unveiled  what  is  still, thirty  years  on, pop's  most  ludicrous  hairstyle. Thereafter  their  decline  was  fairly  swift  in  both  markets  - assisted  by  their  place  alongside  Squeeze  and  The  Motors  as  the  least  photogenic  of  bands - and  Reynolds  quit  with  exhaustion  after  the  third  LP. The  remaining  trio  dissolved  after  one  more  album  in  1986  reuniting  only  briefly  in  2003 at  VH1's  behest.  Mike Score  now permanently resident  in  Florida  has  released  records  and  toured  as  A  Flock  Of  Seagulls  without  any  participation  from  the  other  members.

It's  " I  Ran"  that  kicks  off  proceedings  here, their  signature  song  and  one  that  illustrates  their  sound  pretty  well . M  Score's  synth  washes  and  lyrical  preoccupation  with  sci-fi  themes  made  them  obvious  if  rather  late  candidates  for  the  futurist  tag  but  Reynolds  was  a  true  post-punk  guitarist  and  his  prominence  on  a  lot  of  their  material  takes  it  closer  to  U2  or  Siouxsie  and  The  Banshees  than  their  New  Romantic  fellow  travellers.  Lyrically  "I  Ran"  seems  to  be  about  meeting  a  girl  and  then  promptly  being  abducted  by  aliens. It's  dominated  by  Reynold's  riff  which  no  doubt  helped  sell  it  to  the  Americans  and  the  coda  is  vaguely  similar  to  that  in   Hong  Kong  Garden. Though  it  is  a  strong  pop  single  the  limiting  factors  in  the  band's  make-up  are  in place  here ; M  Score  is  no  great  shakes  as  a  singer  and  his portly  balding  brother  is  a  pedestrian drummer  even  when  assisted  by  machines.

It's  followed  (as  it  was  on  their  debut  LP  and  their  single  release  schedule)  by  "Space  Age  Love  Song"  which  is  little  more  than  a  Clinton  Cards  message  set  to  a  U2  riff. Replace  Score's  monotonous  drone  with  a  little  girl  voice  and  it  could  be  Altered  Images. Score  adds  a  litle  colour  on  keyboards  towards  the  end   but it's  pretty  vacuous  all  the  same. Nevertheless  it's  well-produced  and  hit  the  Top  40  on  both  sides  of  the  pond.

We  then  have  a  third  track  from  the  debut  LP  in  "Telecommunication"  though  it  was  originally  their  second  single  for  Cocteau  in  1981  and  has  a  harsher  more  metallic  sound  as  you  would  expect  from  Bill  Nelson's  involvement. It's  a  strangely  compelling  mix  of  influences  with  Score  impersonating  John  Foxx in  both  his  dehumanised vocal  and  techno-fetishistic lyric, an  intro  that  recalls  Hawkwind's  Silver  Machine,  the  main  part  of  the  song  clearly  in  debt  to  Joy  Division's  Isolation  and  Reynolds  providing  intermittent melodic  relief   with  his  Edge-like  guitar  breaks.

Then  it's  forward  to  1984  with  the  uninspiring  "The  More  You  Live  The  More  You  Love"  single, their  last and  second  biggest  Top  40  hit  in  the  UK  and  last  US chart  entry. It  was  also  where  my  interest  in  the  band  ended. It's  just  dull; the  keyboards  are  mixed  down  to  make  the  band  sound  even  more  like  U2, the  melody  is  bland, the  rhythm  section  plods  and  the  chocolate  box  sentiments  of  the  lyric  are  just  laughable.

The  first  side  concludes  with  "Nightmares"  a  strange  choice  for   second  single  from  their  sophomore  LP  which  peaked  at  53  in  the  UK  and  did  nothing  (if  released)  in  the  U.S. M  Score  abandons  the  synth  for  clipped  rhythm  guitar  and  the  result  is  a  rather  plodding  slab  of  Goth-lite  like  Bauhaus  without  the  Bowie  impersonations  but  with  a  cheeky  nod  to  These  Boots  Are  Made  For  Walking  in  the  first  verse . Reynold's  guitar  interjections  threaten  to  turn  into  the  Banshees' Spellbound  while  the  lyric  about  childhood  trauma might  have  been  influenced  by  Tears  For  Fears'  recent  commercial  breakthrough. There  are  no  hooks  whatsoever  so  it's  not  surprising  it  fell  short.

Side  two  starts  with  an  extended  version  of  "Wishing  (If  I  Had  A  Photograph  Of  You )"  which  displays  all  the  commercial  nous  that  its  follow-up  lacked.  A  stark  metallic  beat  leads  straight  into  the  glorious  OMD  keyboard  hook  that  dominates  the  song, Reynold's  guitar  for  once  playing  second  fiddle. The  lyric about  a  lovesick  man  who's  somehow  neglected  to  take  a  photograph  of  the  object  of  his  attentions  is  nothing  special  but  that  hook  and  the  crunching  backbeat  carry  all  before  it. The  extended  coda  doesn't  really  add  much  of  interest  but  allows  a  wallow  in  their  finest  moment.

It's  followed  by  a  re-recorded  version  of  their  debut  single  "( It's Not  Me ) Talking"  about  an  alien  encounter  which  went  on  their  second  album  and  failed  again  as  a  single. That's  not  too  surprising  as  it's  the  least  melodic track  on  the  album, again  recalling  John  Foxx  at  his  most  robotic. It  doesn't  sound  like  A  Score  is  on  the  track  with  a  rigid  primitive  drum  machine  hammering  away. The  chorus  is  just  a  drone  of  the  title.

"Transfer  Affection" , a  minor  hit  in  the  summer  of  1983,  is  another  outing  for  the  band's  more  wistful, romantic  side. It  benefits  from  more  prominent  backing  vocals  from  Maudsley  and  Reynolds  to  boost  the  song's  melodic  impact. A  chattering  percussion  track  also  helps  fill  out  the  sound. They  don't  quite  compensate  for  the  lack  of  any  real  chorus  but  it's  pleasant  enough.

"Who's  That  Girl ( She's  Got It )" was  the  surprise  of  the  album  for  me. I  heard  it  once  or  twice  when  released  in  the  autumn  of  1985  ( when  it  peaked  at  66 , their  last  encounter  with  any  chart)  but  didn't  pay  it  much  attention. Two  and  a  half  years  later  it  sounded  astonishingly  fresh  and  exciting. With  Reynolds  having  quit the  band  the  remaining  trio  went  for  a  Hi-NRG  synth-based  sound  similar  to  fellow  Liverpudlians  Dead  Or  Alive. This  celebration  of  a  hot  girl  rattles  along  at  pace  with  a  frantic  synthetic  xylophone riff  and  girlie  backing  vocals. Even  M  Score's  vocals  sound  brighter  and  more  confident. By  the  time  it  was  released  the  band  had all  but  dissolved; maybe  too  soon  on  this  showing.

The  album  concludes  with  the  one  track  I'd  never  heard  before, "D.N.A."  a  track  from  the  debut  LP  which  doubtless  owes  its  inclusion  to  the  fact  that  it  earned  them  a  Grammy  for  Best  Rock  Instrumental  of  1982. It's  mainly  Reynolds's  show  with  some  melodic  riffing  over  a  drum  machine  and  Jean  Michel  Jarre  synth  washes. At  two  and  a  half  minutes  it's  quite  short  and  you'd  have  to  conclude  there  wasn't  much  competition  that  year.

So  there  we  have  it. A  Flock  Of  Seagulls  weren't  a  great  band  and  were  perhaps  a  bit  lucky  to  achieve  the  success  they  had  but  they  weren't  as  untalented  as  critical  opinion  might  suggest. That  doomed  kid  on  the  couch  in  Pulp  Fiction could  have  been  called  something  worse.

1 comment:

  1. They had a fair few songs that I find myself really liking despite myself - "Space Age Love Song" would be the main one.

    I also maintain if they had taken a less stupid bandname and Mike Score had looked less like a div, they might have maintained some kind of career for longer than they did.