Thursday, 17 May 2012

78 Viva Hate - Morrissey

Purchased :   March  1988

Tracks :  Alsatian  Cousin / Little  Man What  Now / Everyday Is  Like  Sunday / Bengali  In Platforms / Angel, Angel, We  Go  Down  Together / Late  Night  Maudlin  Street / Suedehead / Break  Up  The  Family /  The  Ordinary  Boys / I  Don't  Mind  If  You  Forget  Me / Dial-A-Cliche / Margaret  On  The  Guillotine

This  was  bought  in  either  Ashton-under-Lyne  or  Manchester  as  soon  as  it  came  out.

I  can't  remember  any  other  album  generating  such  a  mix  of  anticipation  and  apprehension  as  this  one. Could  Morrissey  shrug  off  the  split  with  Johnny  Marr  and  still  produce  vital  work  or  would  he  become  another  Roger  Waters  , a  becalmed, increasingly  irrelevant  ranter  without  his  former  bandmates ? To  be  honest  the  jury's  still  out  on  that  question  so  that  , despite  this  coming  out  nearly  a  quarter  of  a  century  ago , it  still  seems  in  an  odd  sense  a  contemporary  purchase.

The  immediate  question  that  concerned  me  at  the  time  was  whether  it  would  be  better  than  "Strangeways  Here  We  Come"  and  so  provide  some  sort  of  vindication  for  the  split. I'll  answer  that  at  the  end  when  I've  listened  to  it  through  again  which  I  suppose  already  gives  away  that  it's  a  close  call.

Morrissey  didn't  waste  much  time  in  returning  to  the  studio  after  The  Smiths  split, this  coming  out  within  six  months  of  the  announcement.  Perhaps  EMI , fearful  for  their  investment  in  a  now-defunct  group  who  never  recorded  a  note  for  them, were  pushing  him  hard  though  they  indulged  his  wish  to  revive  the  old  HMV  imprint. The  services  of  Stephen  Street  were  retained  to  produce  the  album  but  he  was  also  now  credited  as  a  co-writer  on  all  tracks. Replacing  Marr  as  guitarist  was  Durutti  Column's  Vini  Reilly, a  much-respected  Mancunian  musician  but  a  complete  stranger  to  any  chart. Street  brought  in  versatile  drummer  Andrew  Paresi  ( a  Londoner )  and  played  the  bass  himself.  Apart  from  half  a  dozen  string  players  used  on  a  couple  of  tracks  that  was  the  complete  cast  so  that  might  partly  account  for  the  quick  turnaround.

Morrissey  delays  his  entrance  for  nearly  a  minute  on  the  opening  track, "Alsatian Cousin"  while  Reilly  treats  us  to  some  Reeves  Gabrel - style  guitar  abuse. Reilly  later  complained  that  Street  didn't  give  him  enough  room  on  the  LP  but  he's  certainly  given  a  generous  proportion  of  this  track, his  squalling  being  used  in  place  of  a  chorus. Lyrically  we're  back  in  "Handsome  Devil"  territory  with  Morrissey  interrogating  someone  about  their  affair  with  a  teacher  and  their  antics  in  a  tent  and  over  a  desk. Like  the  earlier  song it's  delivered  in  a  condemnatory  monotone. It's  crudely  effective  in  establishing  that  this  isn't  a  Smiths  album  but  it's  let  down  by  a  very  leaden  bassline  and  clodhopping  drums.  The  rhythm  section  is  a  recurring  weakness  on  the  LP  and  it's  no  coincidence  that  Mozza  temporarily  reunited  with  Rourke  and  Joyce  ( and  Craig  Gannon  for  that  matter )  on  his  next  recordings.

"Little  Man  What  Now"  raises  alarm  bells with  its  brevity  and  a  very  uncomfortable  marriage  between  Reilly's  acoustic  intricacies  and  Paresi's  brutalist  drum  track  ( sounding  very  like the  one  used  on  the  Bee  Gees  recent  chart topper  You  Win  Again. The  lyric  raises  a  wry  smile  with  its  tale  of  a  sixties  child  star  appearing  on  a  daytime  quiz  show   now  that  has-beens  have  never  been  more  in  demand  as  cannon  fodder  for  I'm  A  Celebrity...  and  the  like. Otherwise  the track  is  of  little  interest.

"Every  Day  Is  Like  Sunday"  is  deservedly  one  of  solo  Morrissey's  best-loved  songs. It  became  the  second  and  last  single  from  the  LP  in  June  reaching  the  Top  10  and  winning  some  support  from   daytime  jocks   who'd  previously   shunned  him. With  a  strong  melody  ( and  there  aren't  many  of  those  knocking  about  here ) and  a  gorgeous  sweeping  string  arrangement   behind  him  Mozza  laments  the  decline  of  an  old  fashioned  seaside  resort  ( no  specifics  but  my  money  would  be  on  New  Brighton ) with  genuine  sympathy  for  those  marooned  there. There's  a  little  nod  to  John  Betjeman - "come, come, nuclear  bomb" - and  the  video  featured  Cheryl  Murray  ( Suzie  Birchill  from  Coronation Street ). What  more  could  you  want ?

Well  a  bit  of  racial  controversy  would  do  nicely  and  so  along  comes  "Bengali  In  Platforms"  wherein  Morrissey  advises  a  young  Asian  boy  to  give  up  attempting  to  integrate. This  song  was  originally  demo'ed  by  the  short-lived  Smiths  mk  2  the  previous  summer  and  is  one  of  the  most  Smiths-like  tracks  here  with  its  melodic  guitar  hook. From  the  gentle  arrangement  and  Morrissey's  softest  tones  on  the  vocal  it's  plainly  meant  to  be  sympathetic  but  the  p.c. brigade  were  never  going  to  be  happy  with  the  line  "Life  is  hard  enouh  when  you  belong here".

On  "Angel  Angel  We  Go  Down  Together" he  invokes  the  spirit  of  Colin  Blunstone  by  singing  directly  over  a  string  arrangement  ( with  echoes  of  Kate  Bush's  Cloudbusting   in  there). Morrissey  urges  the  object  of  his  devotion  not  to  commit  suicide  after  being  stripped  bare  by  freeloaders  because  he  is  still  there  for  him/her. It's  quite  impressive but  ends  after  1  minute  and  40  seconds  and  the  spectre  of  Waters  begins  to  rise.

But  maybe  it  was  only  to  make  room  for  the  full  seven  and  a  half  minutes  of  " Late  Night, Maudlin Street "  with  Mozza  on  the  point  of  leaving  his  childhood  home  and  remembering  all  the  unhappy  times  he  had  there. You  imagine  that  if  this  song  had  been  presented  to  The  Smiths  JM  would  have  told  him  to  rein  it  in  a  bit  but  here  he  wails  ( in  and  out  of  key ) on  and  on,  verging  on  self-parody - "Here I  am ,the  ugliest  man".  There's  no  relief  in  the  music  either  with  no  tune  to  speak  of  and  another  crushingly  unsuitable  electronic drum  track . Street  provides  some  nice  piano  fills  halfway  through  but  they're  not  nearly  enough  to  stop  the  track  being  terminally  boring.

It's  thus  a  great  relief  to  tip  the  record  over  to  "Suedehead"  the  bouncy  first  single  which  introduced  him  to  the  Top  5 in  a  chart   otherwise  clogged  up  with  anonymous  dance  acts  and  teen  pop  muppets -   many  of  them  tied  to  the  terrible  trio  of  Stock, Aitken  and  Waterman. It's  a  strong  safe  debut  not  wandering  too  far  away  from  the  Smiths  sound  but  containing  enough  new  features  such  as  the bar-room piano  keeping  pace  with  the  guitar  and  the  string  synth  punctuations. Lyrically  it  seems  to  be  Morissey  politely  asking   one  of  his  fans  to  back  off  a  bit  ( perhaps  the  rather  embarrassing  Shaun  Duggan  who'd   found  his  way  into  the  South  Bank  Show  programme  to  gush  about  the  band ) .

After  that's  faded  out  it  has  to  be  said  the  rest  of  the  second side  is  pretty  forgettable bearing  all  the  signs  of  a  rush-job. "Break  Up  The  Family " is  notable  for  the  hints  of  a  more  optimistic  frame  of  mind  in  the  lyric  "-I'm  so  glad  to  be  older "  but  the  music  is  very  uninspiring  being  built  around  a  dated  drum  machine  pattern.

Morrissey  should  have  known  that  "ordinary " is  the  last  word  you  put  in  the  title  of  a  pop  song. "The  Ordinary  Boys"  is  just  that  despite  its  lyric  championing  a  figure  who  stood  above  the  hoi-polloi. It  lumbers  along  frequently  threatening  to turn  into  That  Joke  Isn't  Funny  Anymore "  until  apparently  realising  that  the  key  ingredient  is  missing.

Who  just  happens  to  be  the  subject  of  the  next  song. "I  Don't  Mind  If  You  Forget  Me"  is  surprisingly  unambiguous  in  its  lyric  but  the  arrows  fall  well  short  with  "Rejection  is  one  thing  but  rejection  by  a  fool  is  cruel"  the  most  cutting  line. The  music's  even  less  inspired  just  another  thudding,  unsympathetic  contribution  from  Paresi, a  bit  of  guitar  abuse  from  Reilly  and  Morrissey  trying  out  a  different  unmemorable  melody  on  each  line. The  whole  song  is  irredeemably  half-baked ; I  can't  see  Marr  losing  any  sleep  over  it.

"Dial-A-Cliche"  again  has  similarities  to  "That  Joke  Isn't  Funny  Anymore"  in  the  acoustic  guitar  line   and  one  or  two  nicely  phrased  lines  but  otherwise  sounds  even  more  incomplete  than  the  one  before, a  melange  of  unrelated  lyrical  snippets  and  no  sense  of  where  it  wants  to  go  musically. Reilly  blows  some  French  horn  over  it  to  no  useful  effect.

Which  leaves  us  with  the  pseudo-controversial  "Margaret  On  The  Guillotine"  which  was  surely  recorded  with  the  express  purpose  of  getting  local  rent-a-gob  MP  Geoffrey  Dickens  to  give  the  album  some  free  publicity. Mission  accomplished  there  of  course  but  there's  liitle  song, just   a  two  verse  acoustic poem  that  could  have  come  straight  from  The  Final  Cut  ending  with  the  line  "When  will  you  die ?". Now  I  hate  the  bitch  as  much  as  anyone  and  mean  to  party  when  she  finally  does  shuffle  off  but  you  expect  a  bit  more  from  this  man. He  buggers  off  halfway  through  leaving  Reilly  to  talk  to  himself  for  a  couple  of  minutes  before  the  blade  falls  and  the  album  is  over.

EMI's  marketing  muscle  took  this  straight  in  at  number  one  but  it  didn't  hang  around  long  and  exited  the  Top  40  after  5  weeks  failing  to  make  it  back  even  when  "Everyday  Is  Like  Sunday"   was  in  the  Top  10. Reviewed  well  at  the  time  I  don't  think  anyone  will  claim  it's  a  classic  now. Certainly  Morrissey  didn't  seem  keen  to  repeat  the  experience  releasing  only  singles  for  the  next  three  years  ( eventually  collected  together  as  the " Bona  Drag"  album )  and  seeing  all  career  momentum  drain  away  as  a  result. We'll  return  to  that  many  posts  in  the  future.

For  now,  was  it  better  than  "Strangeways". Well  there  are  two  excellent  singles  here  and  you  can't  say  that  about  the  trio  from  the  group's  last  effort. However  at  no  point  does  that  album   sound  as  uninspired  as  the  second  side  here  once  "Suedehead"  has  gone  by. So  let's  call  it  a  draw.


  1. I've always been of the line that the "Morrissey/Racist" line taken by the NME at the time was less a ethical stance than just the old "Build em up, knock em down" line.

    There were plenty of hacks there at the time who had the knives out for him, as seen a few years on with the whole "National Front Disco" fiasco and Moz being slatted for waving a Union flag around. Soon after, of course, the same hacks would be gushing over Noel Gallagher's flag-design guitar.

    You're right on the album - real lack of quality control. Vini Reilly was an equal of Marr talent wise, but as he was a on flat-fee payment, probably didn't feel bothered to tell the man when he was making duff songs.

    1. Yeah I think you're right. There was also a commercial imperative revealed by Stuart Maconie in "Cider With Roadies", whenever they put Morrissey on the cover of NME it flew off the shelves so a running controversy made business sense.