Friday, 25 May 2012

79 Man Of Colours - Icehouse

Purchased  :  March 1988

Tracks :  Crazy / Electric Blue / Nothing Too Serious / Man Of  Colours / Heartbreak Kid / The Kingdom / My Obsession / Girl In The  Moon / Anybody's War / Sunrise

This  was  purchased  in  Manchester  as  soon as  it  came  out.

"Man  Of  Colours"  was  Icehouse's  fifth  album  and  for  me  should have  been  titled "Pacific  Crossing". It's  one  of  those  LPs  every  music  fan  dreads, when  an  adored  band  jettison  everything  you  love  most  about  them  and  embrace  a  new  style,  to  which  you  can  only  respond  with  distaste, in  pursuit  of  a  broader  audience  ( in  most  cases,  as  here, the  Yanks). For  the  purposes  of  this  blog  I'll  be listening  to  the whole  album  for  only  the  second  time   since  I  bought  it  so it's  probably  the  right  time  for  a  re-appraisal.

The  sound  of  the  album  is  due  to  the  US  breakthrough  of  their  fourth  album  "Measure  For  Measure"  (  which  we'll  cover  in  due  course )  and  its  lead-off  single  "No  Promises". The  latter  only  made  number  72  in  the  UK  and  the  LP  didn't  chart  at  all  so  it's  not  too surprising  that  they  changed  tack  and  went  for  the  bigger  market.

In  hindsight  the  single  "Crazy"  ( which  gave  them  a  second  Top  40  hit  here  on  re-release  in  February  1988 )  gives  a  good  warning  about  what  to  expect,  with  its  echoey  power  chords  , cavernous  drums  and  screechy  keyboards, the  MTV  power  ballad  par  excellence. It's  not  a  bad  song  with  a  tuneful  chorus  and  Iva  Davies  chucking  in  the  usual  Ferry-isms  , it  just  lacks  that  subtle,  slightly  sinister  edge  that  they  had  assimilated  from  their  European  influences. In  the  video  Davies  ( now  sporting  a  hideous shoulder-length  mullet )  enters  the  room  of  a  girl, sees  posters  of  the  band  in  previous  guise  and  retreats. What  message  was  he  sending  out  to  his  old  fans  there ?

"Electric  Blue"  was  another  big  hit  in  the  U.S. ( and  a  near-miss  over  here). It  was  co-written  by  and  features  John  Oates  ( the  short  one  with  the  'tache )  and  is  a  shamelessly  commercial piece  of  AOR  pop  rock  that  could  easily  have  found  its  way  to  Belinda  Carlisle  or  Cher.  Lyrically  it's  a  straightforward  tale  of  obsession ( with  the  odd  phrase  recycled  from  personal  favourite  "Goodnight  Mr  Matthews"  from  the  second  LP ) . I  didn't  like  it  much  at  the  time  but  hearing  it  now  it's  actually  aged  quite  well  with  a  very  strong  melodic  structure.

"Nothing  Too  Serious"  ,an  account  of  the  morning   after  a  wild  night, is  a  fast-paced  rocker  halfway  between  Huey  Lewis  and  the  News' The  Heart  Of  Rock  And  Roll  and  Glenn  Frey's  The  Heat  Is  On . Davies   gives  it  his  best  shot  at  a  rock  growl ( only  half  convincing )  and  the  blaring  Fairlight  horns  and  obligatory  sax  solo  give  it  some  gusto  but  it's  just  not  my  cup  of  tea.

The  title  track  does  come  across  as  something  of  a  sop to  older  fans  being  a  slow  ballad  about  an  ageing  artist  with  some  delicate  oboe  and  synth  although  it's   the  hazy  synthscape  of  Drive  or  Take  My  Breath  Away  rather  than  say  Ultravox  or  Simple  Minds. It's  a  relief  from  the  rock  stomp  but  a  rather  soporific  song.

The  side  closes  with  the  hollow  epic  "Heartbreak  Kid "  with  its  hackneyed  third  person  lyric  about  a  gunman  brought  down  by  a  woman. With  the  heavy  drumming  and  ponderous  piano  chords  it  sounds  like  a  Phil  Collins  album  track  and  Rob  Kretschmer's  tedious  guitar  solo  doesn't  save  it.

Side  Two  begins  with  the  likeable  "The  Kingdom"  about  a  woman  relying  on  her  inner  world  like a  less  sinister  Angie  Baby.  Davies  returns  to  his  normal  plaintive  tones  and  the  chorus  is  tuneful. However  the  similarity  of  the  backing  track  to  Bryan  Ferry's  Don't  Stop  The  Dance  is  very  obvious.

"My  Obsession"  is  the  sort  of  straightforward  pop  rock  number  that  could  have  soundtracked a  Brat  Pack  movie  from  the  likes  of  John  Parr  and  John  Waite. It's  perfectly  listenable  with  some  nice  keyboard  work  but  it's  so  uninspired  lyrically  it  could  almost  be  a  Diane  Warren  song.

"Girl  In  The  Moon" is  just  horrible, a  drum  heavy  piece  of  bombast  with  no  real  tune  and  some  of  the  worst  lyrics  of  Davies's  career  - " Put  on  my  Cadillac  boots    and   my  magazine  jeans  but  the  colours  don't  rhyme. "  The  nagging  guitar  is  vaguely  reminiscent  of  The  Cure's  similarly  enervating  One  Hundred  Years.

"Anybody's  War "  is  another  third  person  narrative this  time about  a  feuding  couple   that  Davies  clumsily  tries  to  turn  into  an  Everyman  anthem  - "People  just  like  you  and  I ". It  starts  promisingly  enough  with  a  Moroder-ish  synth  pulse  and  a  quiet  verse but  then  all  the  ugly  bombast  of  drums  and  slashing   guitar   come  in  to  amplify  the  shouted  chorus  and  it  becomes  an  earache.

"Sunrise"  does  boast  an  interesting  lyric  about  the  bombing  of  Hiroshima , some  nice  Japanese  keyboard  motifs  and  a  virtually  empty  middle  eight ( possibly  copped  from  Kate  Bush's  Breathing ). On  the  downside  it's  got  yet  another  big  bawled  chorus  which  ruins  all  the  atmosphere  built  up  in  the  verses.

As  I  suspected  would  happen  this  LP  doesn't  sound  as  bad  to  me  now  as  it  did  then. The  softening  of  my  anti-American  bias  would  ironically  begin  with  a  single  released  just  a  couple  of  months  after  this  but  that's  for  future  posts. This  did  become  Icehouse's  biggest  seller  but  it  was  a  short-lived  triumph  with   grunge  just  around  the  corner  and  their  next  LP  ( and  their  few  subsequent  efforts)   failed  to  break  out  of  Australia. That  they  remain  uninvestigated  by  me  shows  how  the  disappointment  has  lingered.

No comments:

Post a Comment