Saturday, 5 May 2012

77 This Is The Sea - The Waterboys

Purchased  :  February  1988

Tracks : Don't Bang The  Drum / The  Whole  Of  The  Moon / Spirit / The  Pan Within / Medicine Bow / Old England / Be  My Enemy / Trumpets / This Is The  Sea

This  was , I  think, the  last  album  bought  in  Leeds. It  marks  the  beginning  of  a  pattern  only  broken  this  year. That  was  the  tendency  to  hoard  annual  leave  until  the  end  of  the  financial  year  ( April - March )  and  then  have  10  days  or  so  to  use  up  in  the  snowy  wastes  of  February  and  March. At  first  this  was  football-related to  cover  re-arranged  away  fixtures, replays  etc  but  later  became  a  more  general  Micawber-ish  hope  that  something  would  turn  up  i.e. someone   might  want  to  spend  some  of  their  precious  leisure  time  with  me.

That  hope  was  almost  always  disappointed  but  in  February  1988  I  did  manage  to  arrange  a  rendez-vous  with  my  old  housemate  Pete  who  was  still  living  in  Leeds.  Pete  had  only  got  to  Leeds  University  through  clearing  and  always  struggled  on  his  course  and  I  can't  remember    whether   he  was  still  trying  to  get  his  degree  or  whether  he  was  now  working. In  any  case  he  was  now house-sharing  with  a  couple  of  other  guys  I  didn't  know  and  suggested  we  meet  up  one  afternoon. All  I  can  really  remember  is  that  we  watched  The  Roxy  ( remember  that ? ) , played  a  bit  of  snooker  and  that  I  ended  up  buying  a  cue  from  him  which  I've  still  got  though  I  don't  think  it's  been  used  this  millennium. We  haven't  been  in  touch  since.

Anyhow  back  to  Mike  Scott  and  his  cohorts. I'd  been  moderately  interested  in  them  since  their  1983 debut single  "A  Girl  Called  Johnny"  which  I  first  heard  on  Radio  Luxembourg's  rather  arbitrarily  compiled  "Futurist  Chart " ( Phil  Everley  was  in  there  but  not  Talk Talk )  but  really  came  on  board  with  "The  Whole  Of  The  Moon" in  November  1985, the  only  single  released  from  this  LP  and  their  commercial  breakthrough. Annie  Nightingale  had  whetted  ny  appetite  since  then  by  playing  odd  tracks  on  her  Sunday  night  request  show  - this  was  before  she  became  the  Betty  Turpin  of  the  rave  scene - so  this  was  pretty  much  the  top  of  my  "wants"  list.

This  was  the  third  Waterboys  album  and  the  first  to  chart  and  yield  a  hit  single. At  the  time  the  band  was  essentially  a  trio  of  Scott, Anthony  Thistlethwaite  and  Karl  Wallinger  with  a  slew  of  guests. Drummer  Kevin  Wilkinson  had  left  to  join  China  Crisis  but  can  be  heard  on  some  tracks  as  can  Roddy  Lorimer  on  trumpet, another  link  with  the  previous  post.
Many  predicted  that  the  band  would  join  U2, Simple  Minds  and  Big  Country  as  the  next  Celtic  stadium  act  but  that  was  stymied  by  Scott's  infamous  refusal  to  do  Top  Of  The  Pops  when  "The  Whole  Of  The  Moon"  was  climbing  the  charts, a  career-defining  decision.

It  begins  with  the  lengthy  "Don't Bang  The  Drum", Wallinger's  only  co-writing  credit  on  the  LP. It's  a  song  typical  of  both  writers with  its  call  to  activism  underlaid  by  spiritual  concerns - "What  show  of  soul  are  we  gonna  get  from  you ?"  - and  the  expectation  of  disappointment - "If  I  know  you  you'll  bang  the  drum like  monkeys  do". Wallinger's  big  piano  chords  and  Lorimer's  trumpet  herald  the  song  proper  for  a  minute  and  a  half  before  the  big  drums  and  chainsaw  guitar  announce  that  this  is  a  rock  record. Scott's  earnest  vocals  ( too  much  for  some )  and  Thistlethwaite's  full  throttle  sax  playing  hammer  the  message  home   with  a  minimum  of  delicacy.

Then  we  have  "The  Whole  Of  The  Moon"  itself.  Despite  Scott's  self-sabotage  it  reached  number  26  on  its  original  run  then  got  to  number  3  on  reissue  in  1991  after  its  reputation  steadily  built  in  the  intervening  years. Turning  the  execrable  Wind  Beneath  My  Wings  on  its  head  it's  a  uniquely  self-effacing  song  with  Scott  acknowledging  that  another   (Scott  has  subsequently  backtracked  on  his  contemporary  assertion that  the  subject  was  Prince  after  his  bizarre  behaviour  at  the  British  Rock  And  Pop  Awards  and  eccentric  Around  The  World  In  A  Day  album )  has  surpassed  all  his  achievements but  there's  a  catch  in  the  chorus. The  subject  has  crashed  and  burned   so  the  song  is  both  an  admiring  tribute  and  lament. The  key  musical  ingredients  are  again  Wallinger's  tumbling  piano  and  Lorimer's  antiphonal  trumpets  which  grow  in  prominence  as  the  song  progresses. Despite  another  inimitable  half-shouted  vocal  from  Scott  it's  attracted  a  fair  few  covers  and  deservedly  so.

There's  a   pause  for  breath  with  the  short , uncluttered  "Spirit"   where  Scott   affirms  the  superiority  of  the  spiritual  life  over  Wallinger's  restless  piano  and  a  more  muted  contribution  from  Lorimer.

Then  it's  back  to  the  barnstorming  with  "The  Pan  Within" . Its  exhortation  to  let  loose  the  Dionysian  spirit  would  make  it  a  perfect  choice  to  soundtrack  the  film  of  The  Secret  History ( if  it  ever  gets  made )  though  there's  no  hint  here  that  it  would  turn  destructive.  A  six-plus  minute  epic  it  rumbles  along  on  a  solid  backbeat  with  new  boy  Steve  Wickham  adding  all  the  musical  colour  with  his  fiddle. There's  also  a  brief  Peter  Hook-esque  bass  solo  but  as  there  are  four  bass  players  credited  on  the  LP  I've  no  idea  who  's  playing  it. My  only  complaint  about  the  song  is  that  there's  no  climax;  it  just  ends  at  a  seemingly  random  point.

Side  Two  begins  with  the  uptempo  "Medicine  Bow" ,  a  Thistlethwaite  co-write  and   a  short-ish  slice  of  driving  rock  (with  some  discreet  synth  work )  that  owes  a  lot  to  Echo And  the  Bunnymen. It's  a  statement  of  Scott's  desire  to  cast  off  all  the  trappings  of  his  old  life  and  start  anew  although  he  was  apparently  ignorant  that  there  was  a  real  place  of  that  name  in  Wyoming. There's  not  that  much  of  a  tune  in  amongst  the  churning  guitar  and  drum  racket  so  its  relative  brevity  is  a  plus.

"Old  England"  has  Scott  trying  on  Paul  Weller's  clothes  with  a  critique  of   the  evils  of  Thatcherism  (  from  which  the  other  countries  in  the  UK  were  hardly  immune )  using  James  Joyce's  "Old  England  is  dying"  as  the  pay-off  line  and  stealing  another  couplet  from  WB  Yeats.  I  don't  find  it  very  convincing ; the  lyrics  offer  no  fresh  insights  and  musically  it's  boring , five  and  a  half  minutes  of  an  annoyingly  repetitive  piano  riff  ,  military  drums  and  Thistlethwaite  trying  to  add  some  colour  with  freeform  squawking.

"Be  My  Enemy"  begins  with  a  strange  staccato  synth  passage  but  turns  into  a  rollicking  rockabilly  number  reminiscent  of  Shakespeare's  Sister. The  uncharacteristically  violent  lyrics  with  hints  of  Southern  Gothic  -" I  feel  like  I've  been  sleeping  in  a  cellarful  of  snakes" - suggest  Nick  Cave  as  an  additional  influence. Apart  from  a  serious  lack  of  melody  it's  well  executed.

"Trumpets",  the  first  song  to  be  written , rescues  the  second  side.  A   refreshingly direct  love  song  featuring  only  the  core  trio  (  and  a  classic  Wallinger  piano  riff ) , it  exemplifies  the  mark  1  version  of  the  band  at  their  best with  its  compelling  poetic  beauty. Despite  the  present  tense  of  the  lyric ( including  a  little  steal  from  I'm Only  Sleeping  )  there's  a  choking  poignancy  to  the  song  - " your  love  is  like  high  summer  "  - acknowledging  that  such  delights  are  rare  and  transitory.

"This  Is  The  Sea "  is  another  long  song  ( though  considerably  shortened  from  Scott's  original  20 verse  epic )  that  attempts  to  tie  up  the  various  threads  on  the  LP   with  references  back  to  the  preceding  songs.  The  over-riding  theme  is  cutting  loose  from  the  past  and  seems  self-addressed  ( though  that  view  may  be  influenced  by  knowledge  of  what  came  next ) .  The  dense  acoustic  guitar  work  is  worthy  of  Johnny  Marr   and  the  song  builds  nicely  but it's  comparatively  bland and  sails  a  little  too  close  to  Van  Morrison  for  me.

So  it  wasn't  quite  the  classic  I  was  hoping  for  and  I  don't  rate  it  the  best  of  their  LPs  by  some  margin. It  was  however  a  significant  milestone in  their  career. Wallinger  quit  the  band  before  the  end  of  the  promotional  tour  and  that  spelled  the  end  of  their  "Big  Music"  phase; when  they  re-emerged  at  the  end  of  1988  both  music  and  image  had  changed  radically  (  as  we  shall  see) .

No comments:

Post a Comment