Wednesday, 6 June 2012

81 Night Moves - Various Artists

Purchased  :  8  April 1988

Tracks :  Dreaming ( Blondie ) / Video  Killed The  Radio  Star ( Buggles ) / Every  Day  Hurts  ( Sad  Cafe ) / Lost  In  Music ( Sister  Sledge ) / Street  Life  ( Crusaders ) / Reggae  For  It  Now ( Bill Lovelady ) / Just  When  I  Needed  You  Most  ( Randy  Vanwarmer) / The  Loneliest  Man  In  The  World ( Tourists ) / Back Of  My  Hand ( The  Jags ) / Can't  Get  Enough  Of  Your  Love ( Darts ) / Ring  My  Bell ( Anita  Ward ) / Bang  Bang  ( B A  Robertson ) / Angel  Eyes ( Roxy  Music ) / Stay With Me Till Dawn ( Judie  Tzuke ) / Skin Tight ( Noosha  Fox ) / You  Can  Do  It  ( Al  Hudson &  The  Partners ) / Wanted  ( The  Dooleys ) / Get  Dancin ( Bombers ) / Morning  Dance ( Spyro  Gyra ) / Madness ( The  Prince )

This  was  my  second  purchase  from  the  Save  records  cassette  sale. It  was  bought  on  my  way  up  to  Spotland  for  a  coach  to  an  evening  game  at  Colchester  ( by  far  the  longest  trip  I'd  undertaken in  support  of  Dale  at  that  point; we  lost  1-0)  and  so  not  listened  to  until  the  following  day. I  also  recall  that  after  buying  it  I  went  to  The  Baum ( part  of  the  Toad  Lane  heritage  area  celebrating  Rochdale's  role  in  the  origins  of  the  Co-Op  movement )    for  some  lunch  because my  friend   Sean's  brother  Frank  was  the  (or  at  least  a ) chef  there. I  was  a  bit  disappointed. Although  Frank  did  quietly  acknowledge  me  I  got  no  extras  and  indeed  thought  the  portions  ( Beef  Stroganoff  in  case  you  were  interested ) were  a  bit  stingy.

This  cassette  must  have  been  lurking  at  the  back  of  a  cupboard  for  some  time  since  it  covers  the  summer  and  early  autumn  of  1979. (In  a  sense  we've  come  full  circle  since  that  was  when  this  story  commenced). It  was  released  by  K-Tel  for  the  Christmas  market  that  year  and  peaked  at  number  10. As  usual  with  K-Tel  it  was  an  eclectic  selection  including  two  number  ones  and  a  non-hit  on  the  second  side. There  were  no  bona  fide  favourites  that  I  didn't  already  have  in  one  form  or  another. This  was  simply  bought  to  wallow   for  an  hour  or  so in  a  musical  snapshot  from  the  happiest  time  of  my  life  and  writing  in  2012  that  is  still  true.  

So  what  does  this  tell  us  about  the  music  of  1979 ? Well, without  The  Police, Gary  Numan  and  Joy  Division, not  everything  obviously. The  biggest  band  featured  kick  proceedings  off  with  "Dreaming"  which  just  failed  to  make  it  a  hat-trick  of  number  ones in  the  year  ( they'd  pull  that  off  in  1980 )  despite  being  the  lead-off  single  for  a  new  album.  The  opening  chords  are  strikingly  similar  to  Born  To  Run  and  there's  an  obvious  shared  affection  for  Phil  Spector  going  on  here. Clem  Burke  in  particular  drums  up  a  storm  to  give  the  song  the  required  Big  Sound. Debbie  Harry  co-wrote  the  song  with  Chris  Stein  and  when  you  hear  the  opening  couplet  -"When  I  met  you  in  the  restaurant, you  could  tell  I  was  no  debutante" - you  do  wonder  if  the  34-year  old  intended  to  be  quite  so  self-deprecating. As  with  "Sunday  Girl"  there's  a  clear  homage  to  60s  girl  groups  ( around  this  time  The  surviving  Shangri-las  slyly pointed  out  that  they  were  still  younger  than  Harry )  on  this  paean  to  indolence  but  it  feels  like  pastiche  coming  from  sassy  New  Yorkers  who'd  been  round  the  block.

It's  followed  by  one  of  the  two  number  ones  but  I've  said  all  I  needed  to  about  "Video  Killed  The  Radio  Star"  in  the  post  on  "The  Age  Of  Plastic"  so  we'll  move  straight  on  to  "Every  Day  Hurts" . Early  on  in  1979  I'd  noticed  a  lot  of  posters  for  a  Sad  Cafe  gig at  Middleton  Civic  Hall  so  when  they  crashed  into  the  singles  charts  with  this  elegant  piano  ballad  I  knew  they  were  something  of  a  local  band. It  took  a  few  listens  before  I  appreciated  this  AOR  classic  with  its  stoic  verses  exploding  into  the  densely-packed  harmonies  of  the  chorus. As  a  tale  of  wrenching  loss  it's  not  as  affecting  as  Without  You  ( singer  Paul  Young  didn't  have  Nilsson's  range  for  one  thing )  but  an  honourable  second. It  peaked  at  number  3  by  far  their  biggest  hit. Less  than  18  months  later  their  chart  career  was  over  but  they  soldiered  on  until  1989  when  Young  became  one  of  the  two  vocalists  in  Mike  and  The  Mechanics. In  the  nineties  I  worked  with  his  next-door  neighbour  for  a  time  before  his  death  in  2000.

"Lost  In  Music"  had  already  re-visited  the  charts  in  1984  ( when  it  was  actually  a  bigger  hit )   and  would  do  so  again. It  is  one  of  the  four  monumental  tracks  from  the  "We  Are  Family"  album  released  as  singles  which -"Le  Freak"  apart - seem  to  have  eclipsed  Chic's  own  singles  as  the  crowning  glory   of   Rodgers  and  Edwards'  art. Perhaps  that's  because  the  Sledge  girls ,  particularly  the  brace-wearing  Kathy  were  better  singers  than  Norma  Jean  Wright  and  her  replacements.  The  song  is  a  simple  statement  of  choosing  to  play  music  over  a  conventional  career   with  the  trademark  bendy  bass  line  and  hypnotic  rhythm  gutar  behind Kathy's  husky  vocal. I  don't  think  the  Chic  duo  were  quite  the  geniuses  they're  made  out  to  be  by  the  likes  of  Maconie  - there's  a  fair  few  conspicuous  failures  on  their  cv - but  this  is  pretty  unknockable.

"Street  Life"  reminds  us  of  another  great  voice  from  this  period. The  Crusaders  had  been  a  respected  jazz-funk  outfit  for  two  decades  but  it  was  the  co-option  of  27-year  old  vocalist  Randy  Crawford  that  gave  both  parties  a  commercial  breakthrough. It's  a  delicious  combination  of  a peerless  vocal , ultra-tight  playing  from  pianist  Joe  Semple  and  saxophonist  Wilton  Felder  and  an  utterly  scabrous  lyric  about  the  necessity  of  prostitution  that  didn't  stop  it  reaching  number  5  in  the  UK. Crawford  of  course  was  a  major  star  in  the  following  years  but  she  never  topped  this.

The  next  song  throws  up  something  of  a  paradox  when  listening  to  the  LP  for  the  first  time - it  was some  of   the  songs  I  hadn't  heard  before  ( or  had  completely  forgotten )  which  had  the  most  emotional  impact. It  was  perhaps  the  thrill  of   hearing  something   from  that  golden  time  which  was  unsullied  by  being  aired  in  the  following  decade. Douglas  Coupland  tapped  into  this  feeling  in  Girlfriend  In  A  Coma ; the  comatose  Karen  is  worshipped  by  her  old friends  because  she's  still  got  the  essence  of  1979  locked  within  her. I  don't  know  how  I  managed  to  miss  "Reggae  For  It  Now"   the  first  time  round  since  it  was  a  Top  20  hit  but  I  loved  it  now. A  white  guitarist and  songwriter  from  Liverpool  Bill  Lovelady  eschews  singing  in  a  Jamaican  accent  for  a  white  soul  vocal  on  this  London-set  tale  of  wooing   a  high  maintenance  girl  with  the  music. The  sound  owes  a  lot  to  Dreadlock  Holiday  but  the  song  still  sounds  wonderfully  fresh  with  its  lilting  melody  and  warm  horn  fills. There's  another  Proustian  rush  to  be  had  from  the  lyrics  with  the  line  "Take  your  Interceptor  right  to  her  gate"  which  refers  to  the  Jensen  Interceptor,  a  trendy  sports  car  which  ceased  production  in  1976.

Next  up  is  another  one  hit  wonder. Randy  Vanwarmer  originally  hailed  from  Colorado  but  relocated  to  Cornwall  with  his  mother  at  15  and  didn't  enjoy it  over  here  particularly  after  his  American  girlfriend  returned  home. This event  inspired  the  accusatory  "Just  When  I  Needed  You  Most"  which  was  co-written  with  ex-Hot  Chocolate  man  Tony  Wilson  and  originally  intended  as  a  B-side. Vanwarmer's  mard  tones  suit  the  maudlin  self-pity  of  the  lyric  and  the  lush  musical  setting  is  marked  by  an  autoharp  solo  in  the  middle  eight  from  The  Lovin' Spoonful's  John  Sebastian. The  single  peaked  at  11  here  and  4 in  the  UK.  Vanwarmer's general  work  was  apparently  more  adventurous  in  nature  and  though  he  had  a  couple  more  minor  hits  in  the  US  this  was  his success  here  before  his  premature  demise  in  2004  at  the  age  of  48.

Then  we  have  The  Tourists  with  the  equally  maudlin  "The  Loneliest  Man  In  The  World"  which  gave  the  band  their  first  Top  40  hit. The  sombre  organ  chords  of  the  intro  recall  fellow  Scots  Slik  though  once  Jim  Toomey's  drums  kick  in  there's  an  unmistakable  similarity  to  Blondie's  power  pop  sound. Annie  Lennox's  Scottish  vowels  are  a  little  more  prominent  than  on  later  work  and  she  pushes  her  voice  thrillingly  close  to  breaking  point  in  the  middle  eight. The  track  does  offer  a  glimpse  into  an  alternative  future; it  wasn't  written  by  either  Lennox  or  Stewart  but  the  latter's  fellow  guitarist  Peet  Coombes  who  was  the  real  driving  force  in  the  band  and  is  a  prominent  backing  vocalist  here. When  the  band  split  in  1980  Lennox  and  Stewart  went  off  to  become  superstars  but  Coombes  never  got  back  on  his  feet   and  died  in  1997  after  years  of  substance  abuse.

Light  relief  then  arrives  with  The  Jags  and  their  impressive  Elvis  Costello  impersonation  on  "Back  Of  My  Hand"  a number  17  hit  in  October  after  saturation  play  on  Radio  One  all  summer  ( when  I  thought  it  was  called  "Riddleman  Daddleman" thanks  to  singer  Nick  Watkinson's  murky  diction ).  It  is  a  nifty  little  power  pop  number  taken  at  a  frantic  pace and  now  sounds  like  a  historical  curiosity - the  imminent  steep  decline  in  Costello's  commercial  fortunes  meant  that  few  would  try  to  mimic  him  in  future.  The  Jags  follow-up  single  "Woman's  World"  joined  the  exclusive  club  of  "doorstopper"  singles  by  spending  a  single  week  in  the  lowest  chart  position  ( then  75 )  and  they  disbanded  in  1982.

Side  One  concludes  with  another band  on  the  slide. "Can't  Get  Enough  Of  Your  Love"  broke  a  run  of  7  consecutive  Top  20  singles  for  Darts ( including  3  number  2's )   by  peaking  at  43  and  they  only  managed  one  more  sizeable  hit  in  1980.  It's  difficult  to  see  why  this  song  did  so  badly  ( other  than  exceptionally  strong  competition )  and  it's  another   gem  that  had  passed  me  by  at  the  time.  It  was  produced  by  Roy  Wood  who  also  played  the  striking  sitar  intro. Written  by  drummer  John  Dummer it  bounces  along  on  a  Dave  Edmunds  style  rhythm  guitar  riff  with  an  infectious  chorus. Rita  Ray  does  the  lead  vocal  with  Bob  Fish  and  new  bass  singer  Ken  Andrews  getting  a  couple  of  lines  each  on  the  middle  eight.

 The  second  side  is  more  dance-focussed  and  so  kicks  off  with  the  other  number  one  "Ring  My  Bell"  by  Anita  Ward, one  of  the  most  obscure  chart-topping  artists  of  all  time.  A  schoolteacher  discovered  by  record  producer  Frederick  Knight  ( himself  a  one  hit  wonder  as  an  artist ) she  was  persuaded  to  record  the  song  originally  intended  for  teen  prodigy  Stacy  Lattisaw. The  lyrics  were  made  more  adult  for  the  23-year  old  Ward  and  the  rest  is  history.  The  song  made  number  one  on  both  sides  of  the  Atlantic  but  now  sounds  one  of  the  more  lightweight  products  of  the  disco  era, its  most  distinctive  element  the  Synare  electronic  drum  "playing  a  decaying  high-pitched  tom  tone" ( thanks  wikipedia)  at  the  end  of  each  bar. Ward  herself  sounds  rather  amateurish like  she's  attempting  Minnie  Ripperton  for  one  of  those  awful  Top  Of  The  Pops  albums.

Then  comes  a  single  that  everyone  around  me  seemed  to  love  ( and  it  got  to  number  2 )  but  I  thought  was  awful.  "Bang  Bang"  got  a  leg  up  from  Noel  Edmunds  and  gave  B A  Robertson  a  hit  after  6  years  of  effort. To  me  it  just  represented  the  worst  sort  of  Richard  Stilgoe-esque  smug  doggerel,  full  of  bad  puns , faux-erudite references  ( plus  the  ever-mystifying  "Johnny  Fruin" - to  rhyme  with  ruin  you  see )  set  to  really  dated  Chicory  Tip  synth  sounds. I  look  forward  to  reading  what  Lena  Carlin  thinks  of  it. I  actually  liked  his  next  two  singles  but  never  thought  he  had  the  talent  to  be  a  lasting  player. His  career  as  a  TV  presenter  when  the  hits  dried  up  was  torpedoed  by  Annabella  Lwin  who  reacted  to  his  rather  creepy  introduction  by  calling  him  an  old  hippie  and  accepting  his  disastrous  invitation  to  walk  out. He's  still  reasonably  active  as  a  songwriter  but  I  haven't  seen  his  Jimmy  Nail-like  visage  in  front  of  the  cameras  for  decades  now.

Roxy  Music  are  next  with  the  third  single  from  their  tepid  comeback  album  "Manifesto". Although  a  sizeable  hit  ( number  4 )  it's  best  remembered  for  being  in  the  charts  at  the  same  time  as  an  Abba  song  with  the  same  title. For  me  this  is  the  least  memorable  of  all  their  singles , a  competent  disco  track  with  some  nice  instrumental  touches  ( the  harp  for  example )  but  at  the  heart  of  it  an  utterly  vacuous  song  with  no  hooks  or  chorus. It  always  seems  to  end  before  it's  got  going.

One  hit  wonder  time  again  but  Judie  Tzuke  is  a  special  case. "Stay  With Me  Till  Dawn"  reached  number 16  in  August  and  it  looked  like  the  first  of  many  but  thereafter  it  became  apparent  that  Judie  had  acquired  a  fanbase  which  completely  disdained  buying  singles. Her  albums  charted  well  throughout  the  eighties  and  she  headlined  Glastonbury  in  1982  but  there  were  no  more  hits. "Stay  With Me"  is  a  lush  neurasthenic  ballad  evoking that  same  air  of  Home  Counties  ennui  as  Clifford  T  Ward  or  early  Kate  Bush, the  angst  of  the  comfortable. Judie's  voice  is  deep  and  pure  and  it's  hard  to  imagine  any  man  resisting  the  sexual  come-on. Although  her  following  dropped  away  in  the  early  90s  Judie's  still  active  today,  going  her  own  way  ( working  with  Gareth  Gates  for  God's  sake ! )  out  of  the  spotlight.

Noosha  Fox's  "Skin  Tight"  is  the  joker  in  the  pack  here, failing  to  chart  at  all. I  didn't  catch  it  at  the  time and  didn't  realise  until  some  time after  1988  that  she  was  the  ex-lead  singer  of  mid-70s  pop  band  Fox  ( yeah  yeah,  I  know  there's  a  clue  in  her  name ) . I  just  assumed  from  this  that  she  was  a  Lene  Lovich  wannabe. This  tale  of  female  lust  has  an  interesting  arrangement  with  stabbing  violins  and  banjo  over  a  melodic  bassline  but  Fox's  mannered  vocals  make  it  sound  horribly  dated.

I  didn't  recall  Al  Hudson  and  the  Partners' "You  Can  Do  It"  either  though  it  reached  no  15. On  hearing  it  I  wasn't  surprised as  it's  an  absolutely typical  disco  record  in  the  Kool  and  the  Gang  vein  with  appropriately  mindless  lyrics. The  only  point  of  interest  to  me  is  the  similarity  of  the  keyboard  riff  to  Curiosity  Killed  The  Cat's  Misfit.

"Wanted"  was  one  of  the  big  surprises  of  the  year. The  Dooleys  had  emerged  two  years  earlier as  a  wholesome  family  act  peddling  saccharin  Eurovision  pop  to  near-universal  derision. With  this  single  they  changed  tack, pushed  the  girls  forward  and  came  up  with  this  shrill  synth-pop  which  crackles  with  frustrated  passion  and  wouldn't  have  been  out  of  place  on  Voulez-Vous. It  became  their  only  Top  5 hit  but  this  seemed  to  scare  the  band  and  they  retreated  to  type  on  subsequent  singles  soon  fading  away.

Bombers  were  a  Canadian  disco  act  and  "Get  Dancin"  reached  number  37. Their  song  sounds  a  bit  like  Chic  and  that's  all  I  can  think  of  to  say  about  it.

There's  little to  be  said  about  Spyro  Gyra's instrumental  "Morning  Dance"  either  other  than  noting  the  interesting  confluence  of  standard  sax-led  jazz  funk  with  calypso  steel  drums  which  makes  it  instantly  recognisable  for  pop  quizzes ( thus  distinguishable  from  Mezzoforte  and  Azymuth).

The  LP  concludes  with  an  acknowledgement  of  the  latest  youth  cult  in  Madness's  "The  Prince"   their  first  hit  and  only  release  on  the  Two  Tone  label.  A  good-natured  tribute  to  early  60s  ska  icon  Prince  Buster, it  wasn't  written  by  Mike  Barson  and  therefore  is  no  great  shakes  as  a  song. The  unusual  jerky  rhythms  and  sax  solo  no  doubt  helped  it  chart  but  they  would  come  up  with  much  better  than  this  in  the  future.  

And  there  we  must  leave  1979  for  the  time  being. The  LP  did  its  job  but  time  moves  on.


No comments:

Post a Comment