Friday, 27 April 2012

76 Flaunt The Imperfection - China Crisis

Purchased  :  1  January  1988

Tracks :  The  Highest  High /  Strength Of  Character / You Did Cut Me / Black  Man  Ray / Wall Of  God / Gift  Of  Freedom / King In A Catholic Style / Bigger The  Punch I'm Feeling / The  World Spins, I'm Part Of  It / Blue  Sea

I  can't  now  recall  why  I  was  paying  another  visit  to  Manchester  over  the  Christmas  period  but  this  LP  was  the  result  of  it. We're  now  into  1988  a  year  which  saw  my  record  collection  starting  to  grow  at  a  pace  which  didn't  really  let  up  for  a  decade. Increased  affluence  obviously  played  a  part  and  two  new  sources  of  supply  emerged  although  another  which  has  featured  prominently in  this  story  up  to  now  came  to  an  end  in  this  year.

"Flaunt  The  Imperfection"  was  China  Crisis's  third  album  released  in  1985  and  represents  the  commercial  peak  of  their  career  ( although  they  are  still  going ) , the  only  one  of  their  albums  to  breach  the  Top Ten  and  produce  two  Top  20  singles. Much  of  the  increased  attention  given  to  this  album  was  down  to  their  choice  of  producer , Steely  Dan's  Walter  Becker. Even  in  1985  it  was  still  surprising  that  a  band  that  arose  from  Liverpool's  post-punk  independent  scene  would  choose  to  work  with  someone  whose  band , for  all  their  satirical  intent , were  often  cited  as  the  epitome  of  that  mid-70s  muso  torpor  that  punk  was  supposed  to  supplant . Of  course  China  Crisis  were  never  the  most  radical  of  bands  ( my  indie-loving  friends  refused  to  be  interested  in  them )  with  their  mid-paced  tempos  and  breezy  melodies  so  the  link  up  was  less  incongruous  than  it  first  appeared. Becker  was  listed  on  the  sleeve  as  a  band  member  on  synthesisers  and  percussion  but  it  is  doubtful  he  saw  this  as  anything  more  than  a  tribute  to  his  contribution  for  he  never  toured  with  the  band  ( they  found  it  difficult  to  reproduce  these  songs  on  stage )  and  made  no  contribution  to  the  next  album  in  any  capacity. One  other  thing  to  note  is  that  Gary  Johnson  their  bassist  was  now  listed  as  a  co-writer  on  all  tracks.

The  album  starts  with  "The  Highest  High"  , the  fourth  single  release  which  failed  to  chart  in  October  1985. It's  a  tribute  to  their  home  town  of  Kirkby, their  In  My  Life  if  you  like.  There  are  references  to  their  alma  mater  St  Kevin's  and  famous  son  John  Conteh  although  the  line  "Phil, the  captain of  the cause"  is  incongrouous   as  it  presumably  refers  to  contemporary Liverpool  captain  Phil  Neal  who  wasn't  born  anywhere  near  the  Mersey.   The  track  begins  with  a  dainty  Oriental  keyboard  melody  before  Johnson's  bass  starts  buzzing  around  the  verse. Gary  Daly's  vocal  which  see-saws  into  falsetto  and  back,  owes  something  to  Curt  Smith  on  Tears  For  Fears's  Change . It's  a  bright  opener  but  there's  a  certain  forced  air  about  the  jaunty  chorus.

"Strength  Of  Character "  is  more  typical  of  the  LP  as  a  whole  with  Becker's  bright  and  brash  production  rubbing  against  the  melancholic  melodies. The  song  seems  to  be  self-motivational  - "Live  a newer  lifestyle  and  travel  everywhere"  - but  Daly  could  hardly  sound  more  doleful  at  the  prospect. The  fuller  sound  on  this  LP  is  exemplified  by  the  lengthy  sax  break  in  the  middle  ( there  are  three  credited  saxophone  players )  and  session  singer  Ginny  Clee  is  a  good  foil  for  Daly  on  the  chorus.

"You  Did  Cut  Me"  delivers  more  of  the  same  with  Roddy  Lorimer's  mournful  flugelhorn  giving  the  song  a  gravitas  that  the  rather  trite  rhymes  don't  really  deserve. Pink  Floyd  sideman  Tim  Renwick  introduces  the  guitar  solo  to  their  music  in  the  middle  eight. It  was  the  third  single  from  the  LP  but  fell  short  of  the  Top  40  despite  Virgin's  attractive  doublepack  offer  ( which  I've  also  got ).

Next  up  is  "Black  Man  Ray"  the  first  single  and  one  of  their  biggest  hits. The  subject  of  some  tiresome  "is  it  racist ?"  speculation  elsewhere  on  the  net  it  is  apparently  about  the  avant-garde  artist,  photographer  and  libertarian  Man  Ray. Though  he  was  a  white  Jew  his  paintings,  such  as  The  Misunderstood  and  A  Night  At  St  Jean-de-luz ,  often  used  black  as  the  background  colour  hence , I'm  guessing, the  title.  Most  of  the  song  seems  to  be  warning  against  religious  fundamentalism  so  it's  possible  that  Man  Ray's  libertarian  views  were  what  attracted  the  tribute. Musically  it's  the  track  that  has  most  in  common  with  their  previous    work  with  Becker's  influence  least  apparent  on  its  synth-pop  sound.

"Wall  Of  God"  is  the  longest  track  and  densely  textured . Seemingly  about  drug  addiction  it's  synth-based  but  Johnson  and  drummer  Kevin  Wilkinson  give  it  a  real  rhythmic  kick  until  everything  slows  down  for  the  reflective  chorus. Nick  Magnus  is  credited  with  the  synth  solo  ( sounding  something  like  a  steel  guitar )  in  the  coda  and  Clee  makes  her  presence  felt  again.

Side  Two  begins  with  a  song  that's  even  better. Eddie  Lundon  takes  the  lead   vocal  on  "Gift  Of  Freedom"  and  his  clearer , less-mannered  delivery  is   a  good  fit  for  a  straightforward  celebration  of  liberty  although  characteristically  there's  doubt  in  the  chorus  line -  "And  will  this  whole  damn  world  fall  down  before  we  learn  to  share  what  we've  found". Musically  it's  the  perfect  match  between  the  two  aesthetics   with  an  irresistible   scratchy  guitar  hook  ( Lundon  again )  and  jazzy  brass  interludes  from  the  session  guys.

"King  In  A  Catholic  Style"  the  other  big  hit  on  the  LP  is  the  sort  of  spiky , funk-flecked  ditty  they  made  before  that  fell  short  of  the  charts  ( eg. "Hanna  Hanna")   but  Becker's  sheen  emphasising  the  omnipresent  synth  hook  and  Tim  Renwick's  AOR  guitar  solo  ensured  that  this  one  got  through.  The  lyric  could  be  about  Kennedy  but  the  band  always  chose  to  keep  their  politics  pretty  oblique.

From  this  point  on  the  album  does  lose  a  little  edge, the  remaining  three  tracks  being  eminently  listenable   but  relatively  bland ."Bigger  The  Punch  I'm  Feeling"  is  well-dressed  with  its  lush  synth  textures  and  Renwick's  little  flourishes  but  the  vaguely  accusatory  lyric  is  clumsy  - how  can  a  punch  be  sharp  ? -  and  the  chorus  is  weak.  "The  World  Spins, I'm  Part  Of  It  "  matches  a  lyric  of  slightly  confused  contentment  with  a  bright  synth  hook  and  Wilkinson's  punchy  drumming. "Blue  Sea"  the  closer  has  Lundon  on  vocals  again  and  anticipates  Enya,  setting  vague  nautical  metaphors  against  rather  obvious  but  still  effective  synth  washes.

It  is  an  impressively  coherent  album  and  probably  their  best  although  I  don't  pretend  to  great  familiarity  with  the  subsequent  three  as  their  commercial  fortunes  nosedived.

No comments:

Post a Comment