Monday, 4 April 2011

50 Forever Running - B-Movie

Purchased :  October  1985

Tracks : Forever  Running / Heart Of  Gold / My  Ship  Of  Dreams / Just  An  Echo / Remembrance Day / Switch On Switch Off / Blind  Allegiance / Arctic  Summer / Nowhere Girl

This  was  real  unfinished  business  from  school ; my  friend  Anthony  and  I  had  nurtured  a  passion  for  this  group  since  1981  waiting  and  waiting  for  them  to  break  big  and  being  consistently  disappointed. Since  "Nowhere  Girl"  hit  the  heights  of  number  68  in  1982  there'd  been  a  David  Jensen  session  in  1983  , a  disappointing  single  with  John  Jellybean  Benitez  ("A  Letter  From  Afar")  but  no  hint  of  an  LP  until  this  suddenly  arrived  in  the  shops   that  autumn. I  rang  Anthony  straight  away  (as  I'd  be  seeing  him  at  Rochdale's  game  the  following  day)  and  duly  bought  him  a  copy  too.

B-Movie  came  from  Mansfield  and  first  attracted  attention  when  they  got  a  track  on  the  Some  Bizarre  album  and  thereby  attracted  the  "futurist" tag  which  probably  did  them  no  favours  in  the  long  run. Their  first  single and  one  of  my  all  time  faves   "Remembrance  Day"  got  to  number  61  in  April  1981  tantalisingly  close  to  a  Top  of  The  Pops  appearance  which  might  have  broken  them  in  the  UK. Instead  the  second  single  "Marilyn  Dreams" failed  to  chart  at  all  and  while  "Nowhere  Girl  "  made  68  on  the  back  of  support  from  David  Jensen  it  failed  to  go  further.  It  seemed  that  they  were  falling  between  two  stools, their  themes  were  too  dark  for  daytime  radio  and  yet  they  were  too  melodically  accessible  to  attract  the  student  fanbase  for  bands  like  Sisters  Of  Mercy  and  Echo  And  The  Bunnymen. Their  progress  was  interrupted  by  keyboard  player  Rick  Holliday  leaving  to  form  Six  Sed  Red  and  they  were  dropped  by  Deram. The  Benitez  single  and  this  LP  came  out  on  Sire.

The  opening  title  track  gives  some  idea  of  what  to  expect  with  producer  Stephen  Stewart-Short  (later  to  work  with  Fuzzbox)  clearly  given  a  brief  to  make  their  sound  as  big  and  contemporary  as  possible  with  the  emphasis  on  the  heavy  drum  sound  of  session  man  Graham  Broad  (the  80s'  Clem  Cattini) .  Hence  the  first  minute  or  so  of  false  starts  sounds  like  an  Art  of  Noise  sampler and  you  get  a  sense  that  the  band,  now  slimmed  down  to  vocalist  Steve  Hovington,  Paul  Statham  doubling  up  on  guitar  and  keyboards  and  bassist  Martin Winter  are  bit  part  players  on  their  own  record. Eventually  the  song  proper  starts   and  it's  pretty  good  with  a  punchy  trumpet  riff  from  Tim  Hammond  and  a  nifty  piano  break  from  Statham. Hovington  sings  of  the  escape  provided  by  his  lover  from  the  life  of  a  provincial  bookworm - "From  the  balcony  I'll  throw  Jean  Genet" - and  the  music  provides  the  appropriate  propulsion.

"Heart  of  Gold" (a  Hovington /Statham) stays  with  this  theme  of  liberating  love - "she  melts  the  ice  between  my  toes" - but  the  music  is  a  bit  lumpy  by  comparison. Broad's  tub-thumping  overpowers  the  acoustic  strumming  and  one-finger  keyboard  motif. Jem  Benson's  saxophone  adds  a  bit  of  colour  to  the  song;  the  Scritti-esque  hip  hop  break  detracts.

"My  Ship  Of  Dreams" was  originally  a  song  called  "Amnesia"  and  featured  in  the  1983  David  Jensen  session  but  the  lyric  has  been  completely  changed  to  produce  a  lighter   song  about  daydreaming. It's  round  about  this  point  that  you  start  to  notice  Steve  Hovington's  vocal  limitations ;  his  stern  baritone  stays  in  tune  but  is  otherwise  inflexible  and  becomes  wearing  on  the  lesser  songs.
Certainly  a  greater  use  of  backing  vocals  would  have  helped. Hovington  actually  speaks  the  second  verse  in  the  style  of  Richard  Burgess on  Landscape's  European Man.  The  drums  are  toned  down   a  bit  to  give  the  track  an  airier  feel

"Just  An  Echo"  is  a  good  song  struggling  to  be  heard  through  the  layers  of  over-production. Hovington struggles  to  sing  the  verses  in  a  higher  key  as  a  deluded  lover  (possibly  suffering  from  De  Clerambault's  syndrome)   while  reverting  to  the  norm  for  the  chorus  which  recognises  the  unreality. It  ends  rather  strangely  with  a  middle  eight  which  becomes  an outro  when  you're  expecting  another  chorus.

Then  we  come  to  "Remembrance  Day"  which  is  a  re-recording  of  their classic  debut  single. This  was  always  fraught  with  danger  since the  song  was  pretty  damned  perfect  to  begin  with  and  on  first  listen  I  loathed  it  and  always  skipped  it  thereafter. Quarter  of  a  century  on  it's  inferior  but  not  that  bad. Statham's  new  guitar  part  lacks  the  clipped  urgency  which  gave  the  original  version  its  momentum  while  Hovington  starts  declaiming  instead  of  singing  the  lyrics  in  the  last  verse, a  tell-tale  sign  of  boredom  with  the  song. However  the  essence  of  the  song  is  intact, an  unflinching  look  at  death  - "songs  will  never  bring  them  back  ! " - with  a  hauntingly  simple  keyboard  hook.

Side  Two  starts  with  "Switch  On  Switch  Off" , to  the  best  of  my  knowledge  the  only  single  released  from  the  LP  by  Sire. It  sounds  like  a  good  choice, a  pacy slab  of  contemporary  pop  rock  extolling  positive  thinking  that  owes  more  than  a  little  to  Ultravox  but  it  did  nothing. With  a  modicum  of  airplay  it  could  have  been  a  sizeable  hit  but  I  didn't  hear  it  once. Perhaps  Sire  were  too  busy  pulling  more  tracks  off  Like  A  Virgin  at  the  time  to  plug  it  effectively.

The  album  progresses  with  a  couple  of  lesser  tracks. "Blind  Allegiance"  is  a  ponderous  treatise  on  conformity  with  Benson's  clarinet  and  saxophone  trying  to  compensate  for  the  lumpen  bassline  and  now-boring  drum  clatter.

"Artic  Summer"  is  a  slow  burning  keyboard  ballad  that  would  like  to  be  New Dawn  Fades (the  ascending  keyboard  melody  is  very  similar )  but  falls  well  short  due  to  Hovington's  droning  vocal  and  adolesecent  lyrics   and  Broad's  intrusive  hammering. The  closing  piano  coda  is  quite  nice  though.

That  leaves  "Nowhere  Girl"  also  re-recorded  but  with  better  results. There's  an  added  acoustic  guitar  line  to  make  it  sound  less  1982  synth-dependent   and  Broad  gives  the  drums  more  oomph  than  original  drummer  Graham  Boffey  but  the  song's  more  or  less  intact. Over  a  simple  melancholic  keyboard  line  Hovington  sings  of  trying  to  reach  a  reclusive  girl  "in  self-enforced  exile"  although  there's  a  menacing  undertone  that  suggests  he's  more  stalker  than  sympathetic.

So  that  was  it. After  a  four-year  wait, an  album  that  was  good  but  not  great. Commercially  and  critically  it  bombed  despite  a  tour  to  promote  it (I  saw  them  at  Leeds  University  Union  a  couple  of  weeks  later  despite  being  expected  to  help  run  the  SDP  Society  disco  elsewhere  in  the  same  building) . Record  Mirror  handed  it  to  their  hatchetman  Robin  Smith  for  a  trademark  one-star  demolition  job  the  essence  of  which  was - hopeless  futurist  act  that  missed  the  boat. That's  far  too  harsh  when  trash  like  King  and  The  Thompson  Twins  were  still  selling  but  Smith  had  identified  that  there  was  a  smell  of  failure  around  the  band  which  probably  accounted  for  the  lack  of  radio  interest  that  doomed  them.

The  band  split  in  1986. Statham  found  some  US  success  working  with  Peter  Murphy  in  the  early  90s  while  Hovington  re-surfaced  in  a  group  called  One  in  the  late  80s. I  found  their  LP  going  cheap  around  1992  and  their  name  corresponds  with  the  number  of  plays  I  gave  it. I  was  so  appalled  it  went  to  a  jumble  sale  the  same  night  setting  a  benchmark  for  the  shortest  duration  of  time  spent in  my  record  collection. The  band  have  reformed  recently.

No comments:

Post a Comment