Saturday, 16 April 2011

51 Songs From The Big Chair - Tears For Fears

Purchased : 12th  November 1985

Tracks : Shout / The Working Hour / Everybody  Wants  To  Rule  The  World / Mother's  Talk / I  Believe / Broken / Head Over  Heels / Broken (Live) / Listen 

The  date  in  my  little  red  notebook  reveals  the  context. This  was  bought  in  Leeds  on  a  Tuesday  afternoon  on  my  way  home  for  a  Littleborough  Civic  Trust  committee  meeting  (always  the  second  Tuesday  of  the  month)  in  the  evening. I  had  been  on  the  committee  since  1981 (as  a  junior  co-opted  member)  and  stayed  on  it  throughout  my  university  years  and  beyond. This  was  a  particularly  exciting  time  (relatively  speaking)  as  earlier  in  the  year  we'd  shown  the  chairman  the  door  (I  was  kept  informed  of  the  coup  but  it  would  have  happened  without  me)  and  were  in  the  process  of  repairing  three  years  of  neglect  while  fending  off  our  ex's  new  rival  organisation.

Anyhow  back  to  Roland  and  Curt.  After  the  last  two  non-charting  LPs  this  was  one  of  the  biggest  LPs  of  the  year  only  kept  off  No  1  by  Phil  Collins's  mega-selling  No  Jacket  Required .  It  was  a  massive  seller  all  over  the  world  but  most  crucially  in  the  USA  making  them  curiously  surly  superstars  in  the  mid-80s.  It  was  also  a  fairly  risk-free  purchase  as 5  of  its  8  tracks  had   been  released  as   singles  by  the  time  I  bought  it.

For  this  second  LP  Roland  Orzabal  and  producer  Chris  Hughes  went  for  a  bigger  glossier  sound  less  reliant  on  synths  than  their  debut. Though  the  title  was  inspired  by  a  book  about  schizophrenia  there  is  no  overarching  concept  and  while  primal  therapy  definitely  influences  some  of  the  lyrics  this  is  a  more  expansive , less  claustrophobic LP .Band  politics  at  this  time  were  interesting.  TFF  were  still  a  duo  on  the  cover   but  background  keyboard  player  Ian  Stanley  co-wrote  5  of  the  tracks  compared  to  a  single  credit  for  Curt  Smith.

"Shout"  (the  single  which  broke  them  in  America  and  restored  them  to  the  Top  3  in  the  UK)  is  the  perfect  bridge  between  the  two  LPs  retaining  some  of  the  primal  therapy  themes - "Shout  shout  let  it  all  out"  - but  swapping  the  Roland  synths  for  a  rich  Hammond  organ  and  a  stadium-sized  chorus. Actually  the  song  is  more  a  call  for  political  protest ,an  indication of  Orzabal's  more  outward-looking  worldview  on  this  LP. The  song's  real  glory though  is  Smith's  bone-shaking  bassline  which  turns  a  potentially  whiney  dirge  into  a  juggernaut. Orzabal  chips  in  a  nifty  guitar  solo  at  the  end  but  the  battle's  won  by  that  point. At  nearly  6  minutes  it  also  heralds  their  move  towards  longer  songs, a  tendency  that  would  seriously  betray  them  on  their  next  LP.

"The  Working  Hour"  is  even  longer  and  dominated  by  the  saxophones  of  Mel  Collins  and  William  Gregory  with  the  song  bookended  by  lengthy  solos. Orzabal  coming  in  at  the  2  minute  mark  bemoans  the  lot  of  the  working  man  in  a  rather  vague  way  before  letting  rip  on  the  final  mantra  -"Find  out ! Find  out !   What  this  fear  is   about"  - with  typical  passion. At  this  point  it   harks  back  to  the  utter  desolation  of   "Memory  Fades" from  the  first  LP  but  elsewhere  the  big  piano  chords  and  chattering  percussion  of  Jerry  Marotta  lead  to  a  certain  FM  radio-friendly  blandness. It's  the  most  obvious  illustration  of  the  stryggle  between  instinct  and  ambition  on  this  LP.

Curt  Smith  takes  the  vocal  reins  for  the  LP's  most  enduring  song "Everybody  Wants  To  Rule  The  World"  which  again  just  missed  out  on  the  top  spot  in  the  UK. It  is  much  lighter  than  the  rest  of  the  LP  its  presence  a  testament  to  producer  and  co-writer  Chris  Hughes's  commercial  nous. The  song  is  a  sober  look  at  megalomania ;  it  starts  out  deliberately  bland  with  its  shuffle  beat, tinkly  synth  part  and  Smith's  smooth  vocal  then  gets  progressively  darker  as  Manny  Elias's drums  get  heavier  and  Orzabal  comes  in  with  his  harder  vocal  and  rock  guitar. A  masterpiece  in  pop  consruction  it  cemented  their  reputation  for  the  rest  of  the  decade.

Then  the  low  point. I  regarded  "Mother's  Talk" their  summer  1984  hit  as  a  failed  experiment  so  I  was  a  bit  disappointed  that  it  re-surfaced  on  the  LP. Lyrically  it's  OK , an  anti-nuclear  diatribe  inspired  by  Raymond  Briggs's When  The  Wind  Blows,  the  mother  of  the  title  clearly  Mrs  T - "Follow  in  the  footsteps  of  a  soldier  girl". It's  the  music  that's  ugly,  an  attempt  to  ape  British  contemporary  Scritti  Politti's  flirtation  with  brutalist  electro-rhythms . Of  course  Green  Gartside  knew  to  sugar  the  pill  with  his  saccharin  vocal  stylings  but  here  you  have  Orzabal  at  his  most  hectoring and  tuneless  and  then  he  adds  some  abrasive  guitar  to  make  it  worse. I  didn't  like  it  then  and  I  don't  now.

Side  Two  starts  with  "I  Believe" (the  patience-testing  5th  single)  which  they  originally  inteneded  to  offer  Robert  Wyatt  hence  the  dedication in  the  subtitle. Whether  Wyatt  appreciated  it  isn't  known  but  it's  clearly  in  thrall  to  his  Shipbuilding  from  three  years  earlier  with  its  combination  of  bluesy  piano, downbeat  jazz  and  drowsy but  heartfelt  vocal. The  lyric  sounds  suspiciously  like  it's  directed  at  Orzabal's  estranged  father  - "I  believe  that  if  you're  bristling  while  you  hear  this  song, I could  be  wrong  or  have  I  hit  a  nerve ?" It's  well-realised  but  not  really  my  thing  and  unfortunately  the  album's   best  pointer  to  the  sound  of  the  next  LP.

Then  comes  the  confusion  with  two  songs  that  share  some  lines  and  a  keyboard  motif. First  up  is  "Broken"  an  unashamed  rock  track  with  another  thunderous  bassline  and  fast  guitar  licks. Orzabal  comes  in  halfway  through  with  another  despairing  lyric  then  it's  over.

"Head  Over  Heels"  follows , a  close  cousin  to  "Shout"  with  its  steady  pace  and  Hey  Jude  chanted  refrain. The  nearest  thing  to  a  conventional  love  song  the  group  recorded (perhaps  significantly  Smith  has  a  co-writer's  credit  here )  it  doesn't  quite  live  up  to  the  promise  of  its  superb  grand  piano and  guitar  intro  (used  to  great  effect  in  Donnie  Darko ) . I  don't  think  the  constant  shifts  in  pitch  of  Orzabal's  vocal  do  it  any  favours  either. After  concluding  with  the  same  final  verse  as  "Broken"  it  segues  into  a  brief  snatch  of  "Broken"  from  a  live  recording.

The  final  track  "Listen"  emerges  from  the  subsequent  applause. It's the  only  really  synth-led  track  and  does  feel  like  a  bone  thrown  to  fans  of  their  previous  sound. That  said,  it  owes  more  to  Ommadawn-era  Mike  Oldfield  and  Pink  Floyd  (the  blistering  slide  guitar  in  the  latter  stages  had  me  checking  the  credits  for  a  David  Gilmour  cameo; it  isn't  him) than  their  New  Romantic  peers. The  haunting  choral  synth  motif  runs  throughout  the  song  apart  from  Smith's   two  brief  verses  about  Russia and  America  which  suggest  a  Cold  War  theme. It  establishes  a  call  and  response  structure  where  the  answers  come  from  Marilyn  David's  operatic  stylings, Orzabal's  African  chanting, the  odd  sound  effect  and  the  aforesaid  guitar. It's  ambitious  but  they  pull  it  off  and  it's  my  favourite  track.

The  public  voted  with  their  wallets  to  make  this  one  of  the  big  albums  of  the  eighties. To  me  it's  good  but  not  quite  great.

No comments:

Post a Comment