Saturday, 20 April 2013

102 The Best Of ... - Al Stewart

Purchased : 9  September 1988

Tracks :  Year  Of  The  Cat / On The  Border / If  It  Doesn't  Come  Naturally,  Leave  It / Time  Passages / Almost  Lucy / Merlin's Time / Valentina  Way / Running  Man / Here  In  Angola / Roads  To  Moscow / Rumours  Of  War

This  was  purchased  from  Woolworth's  in  Ashton-under-Lyne  at  a  sales  price. I  only  knew  one  of  the  songs - I  think  you  can  guess  which  one - but  at  £2.99  it  seemed  worth  a  punt.

This  compilation  was  released  in  1985  after  Al  had  clocked  up  10  studio  albums  plus  one  live  album  with  a  clutch  of  new  studio  tracks. His  first  5  albums  were  released  on  Columbia  without  charting  ( those  were  the  days  eh ? )  and  are  only  represented  here  by one  later  live  recording. Thus  this  sample  is  drawn  from  his  most  commercially  successful  period  on  RCA  from  1976  onwards  and  mainly  runs  in  chronological  order.

Therefore  we  kick  off  with  Al's  most  ( some  would  say  only )  celebrated  song , "Year  Of  The  Cat"  a  perennial  radio  favourite  and  a  transatlantic  hit  in  1976  ( number  8  in America, a  modest  31  in  Britain ).  The  chokingly  melancholic  melody  was  recycled from  an  unreleased  song  about  Tony  Hancock  written  in 1966  for  this  mysterious  tale,  written  in  the  second  person , of  a  ( presumably  wealthy ) tourist  abandoning  his  plans  when  seduced  by  a  hippy  chick  in  an  unnamed country. To  compound  the  enigma , as  any  Chinese  person would  tell  you  there  is  no  year  of  the  cat. The  filmic  sweep  of  the  song  is  underlined  by  the  references  to  Peter  Lorre  and  Bogart. Alan  Parsons 's  production is  pin  sharp  on  the  lengthy  instrumental  passages  with  solos  for  piano, acoustic  guitar, electric  guitar  and  saxophone. It's  a  stonewall  classic  and  a  daunting  start  for  the  rest  of  the  album  to  match  in  quality.

"On  The  Border"  was  the  follow-up  hit  in  the States  though  not  over  here  where  Al  remains  a  one-hit  wonder . It  introduces  us  to  Al  the  historian  as  it's  set  in  the  Spanish  Civil  War but  it's  more  about  the  inevitability  of  change  ( appropriately  enough  for  1976 ) -"The  spirit  of  the  century  telling  us  that  we're  all  standing  on  the  border". The  music  is  a  restless  mixture  of  sweeping  synths  and  exquisite  Spanish  guitar  perfectly  in  keeping  with  the  theme.

The  third  track  from  "Year  Of  The  Cat"  is  the  wordy  "If  It  Doesn't  Come  Naturally  Leave  It"  which  ironically  started  out  as  a  song  about  writer's  block  then  developed  into  a  morose  tale  of  two  lost  souls  getting  it  on. There's  some  good  Hammond  organ  and  guitar  work amid  the  shifting  time  signatures   but  it's  just  a  bit  too  Elton  John  for  my  tastes  with  its Taupin-esque  introspection  and  occasional  awkward  phrasing.

"Time  Passages"  was  the  title  track  of  his  next  LP  and  does  sound  like  an  attempt  to  re-write  "Cat"  at  similar  length. It  worked  in  the  States  reaching  number  7.   A  mellow  reflection  on  ageing-"the  things  you  lean  on  are  things  you  don't  last" ,  it  could  be  read  as  a  continuation  of  the  Cat  storyline  with  the  girl  mentioned  in  the  last  verse  an  hallucinatory  memory.  As  smooth  an  example  of   late  70s  FM  rock  as  you're  ever  likely  to  hear  it's  just    a  little  too  bland  to  satisfy.

Strangely  this  album  eschews  the  follow-up  US  hit  for  two  more  LP  tracks. "Almost  Lucy"  is  the  tale  of  a  nightclub  performer  ( what  she  actually  does  is  unspecified ) out  of  love  with  her  work  but  stoic  set  to  chattering  percussion  and  more  impressive  Spanish  guitar  work. The  sad  chorus  means  the  upbeat  ending  to  the  story  is  wrongfooting.

Running  length  considerations  mean  the  side  ends  with  a  short  track  from  his  less  successful  1980  album  "24  Carrots". It's  hard  to  imagine  many  of  his  American  fans  making  much  sense  of  a  song  eulogising  a  Merrie  England  that  never  actually  existed. It's  set  to  a  beautiful  acoustic  guitar  line  with  only  some  discreet  synth  work  even  hinting  of  the  eighties.  It's  defiantly  timeless  it's  only  fault  being  its  brevity.

Side  Two  returns  to  the  "Time  Passages"  LP  for  "Valentina  Way"  a  relatively  flimsy  song  about  a  jilted  lover  who  takes  Al's  advice  a  la  Fool If  You  Think It's  Over  and  leaves  town  for  pastures  new  over  a  backing  track  that  sounds  more  than  a  little  like  ELO's  Turn  To  Stone. There's  no  real  chorus  to  it  and it's  the  least  memorable  track  on  the  LP.

Then  it's  back  to  "24  Carrots" for  "Running  Man"  ( nothing  to  do  with  the  Stephen  King  story  which  it  predates  ) the  tense  but  morally  neutral  tale  of   a   Nazi  fugitive  being  pursued  through  South  America  perhaps  inspired  by  the  ongoing  search  for  Dr  Mengele. It's  quite  lengthy  but  retains  your  interest  with  some  scorching  guitar   and  nimble  drum work. 

"Here  In  Angola" is  one  of  five  1981   studio  tracks  bundled  with  three  sides  of  live  work  on  the  "Live/Indian  Summer"  double  album. I  assumed  this  was  about  foreign  mercenaries  in  Africa  but  it  turns  out  "Angola"  was  only  used  because  it  rhymes  with  "Francis  Ford  Coppola"  ( although  it  only  does  in  Al's  mispronunciation).  The  song  is  actually  about  dealing  with  a  friend  who's  converted  to  a  new  faith  and  is  trying  to  convert  you. It's  a  jolly  enough  romp  with  the  music  suggesting  that  Al  had  become  familiar  with  the  recent  work  of   Dire  Straits.

"Roads  To  Moscow"  comes  from  one  of  the  live  sides  and  is  a  1981  recording  of  a  song  from   his  Columbia  album, "Past  Present  And  Future". From  the  audience  response  to  the  first  few  guitar  notes  it's  a  well-chosen  favourite. It's  a  perfect  illustration  of  Al's  earlier  penchant  for  historical  epics,  an  eight  minute  sweep  through  the  experiences  of  an  ordinary  Russian  soldier  in  the  Second  World  War  from  the  early  debacles  through  to  the  march  on  Berlin  and  grim  aftermath  in  Siberia  for  detoxification. Starting  with  just  acoustic  guitar  and  balalaika   ( I'm  guessing )  the  song  proceeds  with  a  military  beat  and  builds  with  ominous  organ, exquisite  violin  and  choral  vocals  backing  Al's  laconic  delivery. Occasionally  he  does  struggle  to  cram  the  words  into  the  see-saw  melody  but  that's  a  very  minor  quibble.

The  most  recent  track  here, "Rumours  Of  War" from  his  1984 LP  "Russians  And  Americans"  ( the  last  to  chart  on  either  side  of  the  Atlantic )   is  also  a  corker. Apart  from  the  odd  glissando  on  acoustic  and  occasional  three note  bass  interjection  it's  all  played  on  synth  with  a  merciless  sledgehammer  beat. In  a  way  we're  back  where  we  started  with  Al  meeting  another  mysterious  girl  on  a  beach  but  instead  of  a  free-spirited  feline  this  one's  deeply  troubled  by  the  world  around  her  and  offers  nothing  in  the  way  of  escape- "You  say  there's  a  storm  that  can't  be  delayed  and  lately  it  seems  to  be  coming  this  way". The  piping  keyboard  riff  does  now  have  unfortunate  similarities  to  The  Final  Countdown  but  that  shouldn't  be  held  against  this  still-unsettling  song.

This  compilation  brought  the  curtain  down  on  Al's  association  with  RCA  and  his  time  as  a  big-selling  artist. He  has  sporadically  released  albums  since  then  but  music  is  now  juggled  with  a  successful  wine  business  - his  2000  LP  "Down  In  The  Cellar" is  a  concept  album  about  it  - and  he's  strictly  a  cult  concern  once  again. We  will  meet  him  again  here  but  not  for  a  long  while. I   suppose  that's  the  danger  with  buying  compilations  of  artists  you  don't  know  that  well - the  fear  that  the  compilers  have  got  the  selection  exactly  right  and  only  disappointment  awaits  if  you  drill  down  to  the  original  LPs.  Whether  or  not  that's  the  case  with  Al  I  still  don't  know  (memo  to  self !) .

No comments:

Post a Comment