Thursday, 27 December 2012

100 Upstairs At Eric's - Yazoo

Purchased : August  26  1988

Tracks : Don't  Go / Too  Pieces / Bad  Connection / I  Before  E  Except  After  C / Midnight / In  My  Room / Only  You / Goodbye 70s / Tuesday / Winter  Kills / Bring  Your  Love  Down

This  was  my  second  Friday  afternoon  purchase  from  Soundsearch.

So  here  we  are  at  number  100  and  I'm  glad  it's  a  good  one. This  was  a  failsafe  purchase  as  I'd  already  borrowed  it  while  at  university  in  1985, from  a  guy  called  Andy. He  was  a  Geordie, basically  decent  and  friendly  but   unworldly - he  genuinely  thought  the thudding  noises  he  could  hear  from  the  girl  in  the  room  above  were  the  result  of  her  skipping - and  somewhat  lacking  in  social  skills ( those  friends  who  moved  into  a  shared  house  with  him the  following  year  found  living  with  him  a  bit  of  a  trial ).

This  was  Yazoo's  debut  LP  released  in  the  summer  of  1982. It  reached  number  2,  held  off  the  top  spot  if  I  remember  correctly by  The  Kids  From  Fame, a  phenomenon  that  I  took  no  interest  in  whatsoever  ( though  I  do  now  think  the  original  film  was  pretty  good ). The  prosaic  title  refers  to  Eric  Ratcliffe , the  producer  who  went  on  to  be  Vince  Clarke's  partner  in  his  next  musical  venture, the  virtually  stillborn  Assembly  project.     

"Don't  Go" , their  number  3  hit  in  July  1982  opens  proceedings. Clarke  plays  its  edgy  synth  riff  a  couple  of  times  then  in  comes  the  sledgehammer  beat  that  dominates  the  song. Although  he  wrote  the  song  it's  clearly  from  the  point  of  view  of  a  woman  involved  with  a  dangerous  man  and  Alison  Moyet  attacks  it  with  rough-edged  gusto  and  sexual  menace. This  sort  of  collision  between  pop  craftmanship  and  the  exploration  of   darker  emotional  territory   was  what  this  duo  was  all  about  and  it's  their  most  typical  song.

"Too  Pieces" is  a  strange  one.  As  the  title  suggests  ( despite  the  mis-spelling )  it's  two  short  pieces  of  music ( both  written  by  Clarke )  welded  together , a  solitary  verse  about  a  woman's  unfulfilled  longing  and  a  pleasant  synth  instrumental  that  could  have  come  from  The  Man  Machine. It's   fine  but  leaves  you  wishing  they'd  developed  the  first  song.

"Bad  Connection"  got  a  fair  amount  of  radio  play  through  an  almost  universal  expectation  that  it  would  be  the  third  single  ( which  never  actually  materialised , a rather  throwaway  new  song "The  Other  Side  Of  Love"  was  released  a  few  months  later  instead ). Heavily  influenced  by  Daniel  Miller's  cover  of  Memphis  Tennessee ( in  the  guise  of  The  Silicon Teens ) it's  brimming  with  pop  hooks  as  Alison  bemoans  the  fact  that  she  can't  deliver  a  parting  message  to  her  dumped  lover  because  the  phones  aren't  working. To  provide  a  middle  eight  they  mischieviously  dialled  a  random  operator  , didn't  say  anything  and  then  recorded  her  exasperated  rather  schoolm'arm  response. There's  no  record  of  the  woman  being  aware of  the song but   perhaps  legal  considerations  decided  against  its  issue  as  a  single.

Then  we  come  to  the  problematic  "I  Before  E  Except  After  C"   four  and  a  half  minute's   worth  of  spoken  word   collage, the  bulk  of  it  by  Clarke, Moyet's  contribution  being  low  in  the  mix  and  probably  reluctant. In  the  latter  half  there  are  some  little  snatches  of  synth  music  to  sugar  the  pill  but  they  don't  really  help. I  think  the  idea  is  to  replicate  the  babble  of  information  hitting  a  child's  brain  at  primary  level  but  for  me  it  doesn't  work  and  I'm  always  tempted  to  skip  over  it.

"Midnight"  is  the  first  of  Moyet's  songwriting  contributions,  the  mea  culpa  of  a  woman  who's  cheated  on  and  lost  her  dutiful  man. Starting  off  unaccompanied,  Moyet 's  bluesy  vocal  is  passionate  but  inexpert - she  wanders  off-mike  on  some  words  -  and  Clarke  sounds  like  he's  struggling  to  string  something  together  to   accompany  her  until  the  coda  when  she  restricts  herself  to  just  groans  and  he  can  play  a  simple  melody  line. It's  interesting  but  botched  in  execution.

Side  One  concludes  with  "In  My  Room"  an  ambitious  song  about  incarceration  with  Clarke  reciting  The  Lord's  Prayer  behind  Moyet's  anguished  vocal  about  personal  hell  perhaps  exacerbated  by  religious  indoctrination. The  stop start  rhythm  ensures  its  not  easy listening.

Then  comes  their  debut  single,  the  deathless  electro-ballad  "Only  You"  which  reached  number  2  in  May  1982  ( and  number  one  in  a  ropey  version  by  The  Flying  Pickets  eighteen  months  later ). I  remember  it  being  discussed  on  Roundtable  and  the  panel  commenting  on  what  a  great  voice  he  had  so  it  was  a  shock  when  they  appeared  on  Top  Of  The  Pops  with  Moyet  singing. The  other  shock  of  course  was  her  size  ( the  publicity  photo  was  a  dual  headshot  giving  no  hint  that  she  was  the  biggest  woman  in  pop  since  Cass  Elliott ). Originally  written  for  Depeche  Mode  it  showed  a  new  side  to  Clarke  it  taps  into  the  same  vein  of  suicidal  romanticism  as  Alone  Again  Naturally  or  Seasons  In  The  Sun    ( I  was  very  susceptible  to  this  line  of  thought  in  1982 )  without  resort  to  the  emotional  blackmail  of  Can't  Stand  Losing  You . Moyet's  soulful  but  restrained  delivery  is  a  perfect  fit  for  Clarke's  melancholy  melody riding  over  the  top  of  the  Kraftwerkian  rhythms.
One  of  the  most  perfect  pop  records  of  the  decade.

It's  followed  by  "Goodbye  70s"  which  was  actually  previously  released  on  a  various  artists  EP  alongside  offerings  by  some  indie  nonentities  but only  David  Jensen  seemed  to  pick  up  on  it. It's  a  Moyet  song ,  although  ironically  it's  the  track  that  would  fit  most  comfortably  on  Speak  And  Spell , the  backing  track  sounding  like  a  harder, faster  update  of  Nodisco.  The  lyric  is  hard  to  decipher, perhaps  an  attack  on  the  music  press  for  its  attempt  to  manufacture  trends  although  why  she  would  expect  the  new decade  to  deliver  something  different  is  unclear. The  incongruity  of  the  line  "I'm  tired  of  fighting  in  your  fashion  war"  in  this  context  doesn't  need  further  comment.

"Tuesday"  is  another  amazing  song  where  Clarke  gets  inside  the  head  of  a  thirty-year  old  woman, this  time  agonising  between  the  prospect  of  a  new  life  and  deserting  her  family. Rising  out  of  a  low  synth  drone  the  song  is  a  slow  mounful  lament  with  a  wonderful  vocal  from  Moyet, wordlessly  accompanying  herself  as  she bewails  the  woman's  situation, each  verse  culminating  in  the  exhortation  "Pack  up  and  drive  away". The  music  speeds  up  just  as  the  woman's  realised  she  can't  go  anywhere  emphasising  the  hopelessness, like  a  friend  driving  away  because  there's  nothing  to  be  done.

Moyet's  "Winter  Kills"  is  just  as  bleak  but  in  a  different  way, the  season  a  metaphor  for  a  relationship  degenerated  to  the  point  where  the  participants  are  looking  to  inflict  the  maximum  amount  of  pain  on  each  other.  The  sound  is  not  far  removed  from  Ultravox's  icy  Your  Name  with  a  desolate  piano  accompanied  only  by  muffled  single  beats  and  later  in the  song, Closer  synth  washes  and  half-heard  whispers. Moyet's  vocal  glides  between  nasal  sneer  and  pained  whisper  as  befits  a  song  where  she's  both  victim  and  aggressor  eventually  becoming  only  a  ghost  in  the  background  on  the  coda. It's  surely  only  waiting  for  the  call  to  soundtrack  the  next  Scandinavian  crime  drama.

Moyet  also  claims  the  closing  spot  on  the  album  with  "Bring  Your  Love  Down"  a  hard-slamming  electro-dance  track  with  Moyet  the  sexually  confident  female  assuring  her  itchy-footed  lover  that  he  won't  find  anyone  better.  Again  Clarke  seems  to  have  re-used  a  melody  from  Speak  And  Spell  ( this  time  Puppets) but  it's  an  effective  closer  with  Moyet  given  the  space  to  ad  lib  as  she  crushes  him  into  submission.

This  was  an  excellent  adventurous  debut  which  for  me  just  shades  it  over  their only  other  LP  which  we've  previously  discussed.. Neither  party  would  do  anything  quite  as  good  again.

No comments:

Post a Comment