Tuesday, 25 December 2012

99 Voices In The Sky The Best Of - The Moody Blues

Purchased : August 1988

Tracks : Ride  My  See-Saw / Talking Out Of  Turn / Driftwood / Never Comes  The  Day / I'm Just A  Singer / Gemini Dream / The  Voice / After  You  Came / Question / Veteran Cosmic  Rocker / Isn't  Life  Strange ? / Nights In White  Satin

This  was  also  purchased  from  Britannia,  along  with  the  previous  entry  in  a  buy one get one  half  price  promotion.

While  I'd  always  loved  "Nights  In White  Satin"  I  first  became  seriously  interested  in  The  Moody  Blues  around  1982  when  bands  like  Tears  For  Fears  and  especially  Talk  Talk  were  being  compared  to  them  but  hadn't  acted  on  this  curiosity  until  now. This  compilation  was  originally  issued  in  1984.  It's  a  rather  odd  selection which  doesn't  neatly  reflect  their  success  either  in  England  or  the  USA. Licensing  issues  preclude  the  appearance  of  anything  from  their  mid-sixties  Decca  period  led  by  future Wings  gooseberry  Denny  Laine   ( and  therefore  their  only  chart-topper, "Go  Now" )  but  they  were  effectively  a  different  band then. Two  of  their  subsequent  albums  including  1983's  "The  Present"  are  completely  unrepresented  while  1981's  "Long  Distance  Voyager"  claims  a  full  third  of  the  LP. Most  bizarrely  of  all  "Voices  In  The  Sky"  the  song  itself , a  UK  Top  30  hit  in 1968,  doesn't  appear.

It  isn't  sequenced  chronologically  but  the  order  works  for  me  because  it  saves  the  best  stuff  for  Side  Two; halfway  through  Side  One  I  was  thinking  I'd  made  an  awful  mistake.

 "Ride  My See-Saw"  was  a  Top 30  hit  in  1968  taken from  their  third  album "In  Search  Of  The  Lost  Chord". Although  its  composer , bassist  John  Lodge,  wasn't  in  the  Denny  Laine  line-up  there  are  still  traces  of  the mid-sixties  beat  group  sound  in  the  driving  rhythm  and  Searchers  harmonies  while  Mike  Pinder's  keyboards are  kept  on  a  tight  leash. The  later  elements  are  the  complex  four-part  harmonies  in  the  middle  eight, Justin  Hayward's  Telecaster  work  and  the  exhortation to  personal  liberation  in  the  lyrics. It  was  effectively  the  opening  track  on  its  parent  LP  and  sounds  like it  rather  than  a  standalone  song.

There's  then  a  big  jump  to  the  first  track  from "Long  Distance Voyager" . "Talking  Out  Of  Turn"  is  another  Lodge  composition . It's  a  dreary, soporific ballad  about  a  relationship  wrecked  by  a  careless  word  which  drowns  in  the  glutinous  synth  sounds  ( like  Tony  Banks  at  his  worst )  provided  by  the  departed  Pinder's  replacement  Patrick  Moraz. Producer  Pip  Williams  then  compounds  the  error  with  an  unnecessary  string  arrangement. It's  aural  treacle.

Justin  Hayward's  "Driftwood"  the  lone  track  from  their  1978  comeback  album "Octave" ( the  last  to  feature  Pinder ) is  better  because  less  cluttered. It's  a  straightforward  ballad  with  Hayward  pleading  not  to  be  deserted; as  Marcello  commented  on  one  of  their  earlier  albums  there's  no  one  better  at  playing  the  little  boy lost. It's  exquisitely  sung  and  his  guitar  work's  pretty  good  too . I'd  just  knock  a  mark  off  for  the  cheesy  sax  from  session  man  R A  Martin   which  drops  it  into  the  MOR  bracket.

"Never  Comes  The  Day"   comes  from  1969's  chart-topping  "On  The  Threshold  Of  A  Dream"  and  its  failure  to  chart  as  a  single  illustrated  the  divergence  between  the  two  markets  at  the  turn  of  the  decade. Perhaps  the  Nirvana-anticipating  quiet/loud  dynamic confused  the  late  sixties  buyer. It  starts  with  just  Hayward  on  acoustic  and  Lodge  ( a  star throughout  the  song )  on  the  most  limpid  of  fireside ballads  but  the  humming  swell  from  Pinder's  mellotron  heralds  a  change  of  gear  and  the  entrance  of  Ray  Thomas's  harmonica  and  Graham  Edge's  drums  for  an  upbeat  chorus. It  doesn't  quite  work  for  me  but  I  can  appreciate  the  craft  in  the  arrangement.

"I'm  Just  A  Singer"  was  the  first  song  that  I'd  previously  heard  and  a  real  Proustian  rush  for  me  as  a  record  that  was  being  played  on  Radio  One  when  I  first  got  into  pop  music  at  the  beginning  of  1973. It  was  the  second  single  from  1972's  "Seventh  Sojourn"  reaching  number  36  ( 12  in  the  States )  and  was  the  last  release  before  their  mid-70s  hiatus. Even  forty years  on  it's  tremendously  exciting.  Edge   claims  the  intro  with  a  Cozy  Powell-ish  drum  break  gathering  pace  then  sets  a  frantic  tempo  ( anticipating  punk )  for  the  rest  to  follow.  Lodge  wrote  the  song  and  his  is  the  dominant  gruff  voice  in  the  four  man harmony. By  this  point  Pinder  had  replaced  the  Mellotron  with  the  more  sophisticated  Chamberlin  and  he  plays  it  as  though  locked  in  a  duel  with  Hayward's  searing  guitar  for  dominance  in  the  song. There  are  a  couple  of  pauses  ( for  breath ?) in  the  song  which  only  make  it  more  thrilling. The  lyrics  are  touchingly  naive in  their  Bono-esque  conviction  that  music  can  change  the  world  but  perhaps  the  title  is  actually  subverting  that  idea. In  this  context  it  doesn't  really  matter.

"Gemini  Dream"  also  stirs  some  memories; as  the  lead  single  from  "Long  Distance  Voyager"  it  received  a  lot  of  airplay  from  Simon  Bates  in  May  1981  when  I  was  mired  in  ( ultimately  fruitful )  O  Level  ( remember  them ? )  revision. That  wasn't  enough  to  get  it  into  the British  charts ( 12  in  the  US )  at  a  time  of  quite  exceptional  competition.  The  sound  is  dominated  by  Moraz's  pulsing  synths  fusing  with  Hayward's  wailing  guitar  and  Edge's  rigid  drum  beat  to  create  the  template  for  ZZ Top's  Eliminator.  Over  that  you  have  a  Hayward/Lodge  composition  seemingly  celebrating  their  working  relationship   with  some  self-referential  touches  like  the  Mellotron-aping  choral  synths  on  the  chorus  and  a  surely  intentional  poke  at  fellow-Brummies  ELO  with  its  sudden  lurches  into  a  string  passage. It's  impressive  but  there's  a  slight  air  of  smugness.

Side  Two  commences  with  its  follow-up  single  "The  Voice"  a  Hayward  composition  that  set  the  tone  for  subsequent  releases  being  an  upbeat  pop  song  incorporating  acoustic  guitar  and  melodic  synth  flourishes.  Hayward's  in  that  winsome  juvenile  mode  again  -  the  first  line  is  "Won't  you  take  me  back  to  school ? "  - and  the  lyric  is  an  easy-to-mock  exhortation  to  surrender  to  some  unspecified  spiritual  force. It  acquires  great  force from  Hayward's  conviction  and  the  fabulous  harmonies.

"After  You  Came"  is  the  only  track  from 1971's  "Every  Good  Boy  Deserves  A  Favour"  ( another  number  one )  and  not  a  great  advert  for  it. One  suspects  it  was  included  to  give  its  composer  Graham  Edge  a  cut  of  the  royalties.  The  song  is  vaguely  anti-materialist  and  ambitious  enough  with  its  complex  vocal  arrangement  and  frequent  changes  in  tempo  but  there's  a  definite  air  of  mutton  dressed  as  lamb  about  it. It's  the  last  disappointment  before  a  parade  of  winners.  

"Question"  very  nearly  gave  them  a  second  number  one  -its  runner-up  status  to  Back  Home was  the  precursor  to  the  Vienna / Shaddup  You  Face  chart  debate  - in 1970. Opening  with  a  loose-wristed  display  of  acoustic  virtuosity  from  Hayward  the  frenetic  strum  continues  through  two  angry and  urgent  verses  soon  backed  up  by  Lodge's  clever  bassline  and  a  wordless  mellotron  chorus  before  the  music  drops  to  the  most  sedate  of  romantic ballads.  After  two  verses  and  a  chorus, the  guitar  picks  up  pace  again  and  Pinder's  sudden  portentous  chords  herd  us  back  to  the  start  again, nothing  resolved.  It was  a commendably  ambitious  single  and  I  suspect  that  if  it  hadn't  been  outgunned   by  Bohemian  Rhapsody  a  few  years  later  we'd  hear  it  a  lot  more  today.

"Veteran  Cosmic  Rocker"  is  the  last  selection  from "Long  Distance  Voyager"  written  by  the  group's  wildcard  member  Ray  Thomas. While  the  title  might  suggest  something  gently  self-mocking  it  is  in  fact  an  extraordinary  blend  of  Abba, Scott  Walker, Blancmange  and   Tusk-era  Fleetwood  Mac  with  an  acerbic  lyric  about  someone   performing  whilst  off  their  head  on  spiked  coke. Thomas's  vocal  is  suitably  theatrical  but  the  real  glory  is  the  bizarre  middle  eight, the  kaleidoscopic  shifting  of  musical  styles, blues  harp, Indian  sitar, Arabic  scale etc. evoking  the  horrors  of  a  bad  trip.

"Isn't  Life  Strange?"  was  a  Top  20  hit  in  1972, an  achingly  sad  meditation  on  life  and  love  written  by  John  Lodge  where  Mike  Pinder  prises  the  sound  of  a  full  orchestra  out  of  the  Chamberlin ( though Thomas  does  the  flute ). Hayward  and  Lodge  sing  the  funereally  slow  verses  in  querulous  harmony  before  the  others  come  in  on  the  majestic  tumbling  chorus  with  Hayward's  fuzz  guitar  ( perhaps  someone  heard  Goodbye  To  Love )  a  sixth  voice. Only  the  near-contemporary  Alone  Again  Naturally  tops  it  as  the  supreme  expression  of  seventies  melancholia.

That  just  leaves  us  with  "Nights  In  White  Satin"  their  signature  song, thrice  a  hit,  umpteen  times  the  featured  record  on  Our  Tune  and  a  stonewall  classic. I  know  some  people  loathe  it  as  pompous  and  overblown   and  applaud  The  Dickies' 1979 demolition  ( which  provoked  the  original's  third  chart  run  in  response ) . Perhaps  they  have  never  had  the  sort  of  long  night  of  the  soul  for  which  this  song  , before  and  beyond  Joy  Division  et  al,  is  the   perfect  soundtrack, flute  solo  and  all.

This  blog  will  have  to  run  for  some  while  before  we come  back  to  The  Moodies, this  sating  my  curiosity  for  the  next  couple  of  decades  while  their  critical  stock  sank   below  rock  bottom ( Q  and  The  Guardian  were  particularly  vitriolic  towards  them  in  the  nineties ).  They  are  still  going   without  Moraz  ( fired )  and  Thomas  ( retired ) but  you've  got  most  of  what  you  need  right  here.    



No comments:

Post a Comment