Wednesday, 4 July 2012

84 Every Breath You Take The Singles - The Police

Purchased  :  April  1988

Tracks :  Roxanne / Can't  Stand  Losing  You / Message  In  A  Bottle / Walking  On  The  Moon / Don't  Stand  So  Close  To  Me  86  /  De  Doo  Doo  Doo  De  Da  Da  Da  / Every  Little  Thing  She  Does  Is  Magic  / Invisible  Sun  / Spirits  In  The  Material  World / Every  Breath  You  Take  / King  Of  Pain / Wrapped  Around  Your  Finger

This  was  the  third  album  bought  in  Britannia's  introductory  offer.

I  had  been  waiting  for  a  Police  compilation  for  some  time  before  this  came  out  in  1986. They  always  had  a  reputation  for  putting  out  dodgy  albums  half  comprised  of  dross  written  by  either  of  Andy  Summers  or  Stewart  Copeland  and  when  I  borrowed  a  tape  of  "Regatta  De  Blanc"  during  my  university  days  I  heard  it  for  myself. So  a  compilation  of  their  mostly  excellent  singles  was  irresistible.

This  was  put  out  when  the  band  were  on  their  last  legs. After  completing  promotional  duties  for  his  decent  but  not  as  successful  as  expected  solo  LP  The  Dream  Of  The  Blue  Turtles  Sting  reunited  with  the  other  guys. The  original  idea  was  to  re-record  all  their  old  hits  but  after  subjecting  "Don't  Stand  So  Close  To  Me"  to  this  treatment  the  idea  was  thankfully  abandoned   and  the  other  songs  left  as  they  were. Without  formally  confirming  their  dissolution  the  band  then  went  their  seperate  ways  for  the  next  20  years.

The album is arranged in rough chronological order i.e the singles released from their last two LPs have been shuffled slightly but don't overlap. For capacity reasons "Fall Out" , "So Lonely", "Bed's Too Big Without You" and "Synchronicity II" are omitted. However having 6 songs on each side still means that the sound is compressed - this is one of those LPs that you're always having to turn up.

I've  always  been  rather  dismayed  by  the  visceral  hatred  some  hold  for  the  band  ; this  re-surfaced  when  the  band's  number  ones  were  discussed  on  Popular. Taking  their  cue  from  Peelie  ( did  he  ever  explain  his  dislike of  the  group ? )  their  detractors  see  them  as  the  "anti-punks", the  great  betrayers  of  the  New  Wave  who  took  the  sound  of  the  underground  back  into  the  stadiums  and  the  Billboard  charts. Their  ages  ( especially  Summers ) , musicianship  and  the  Copelands'  CIA  connections  are  also  held  against  them.

If  you've  read  some  of  the  earlier  posts  you  will  have  noted  that  1979  was  a  special  time  for  me  so  it  would  be  hard  to  improve  on  the  opening  quartet  of  tracks  which  were  all  hits  that  year  ( although  the  first  two  were  re-releases  from  1978).

The  album  naturally  starts  with  "Roxanne"  their  breakthrough  hit  in  May  1979  after  a  string  of  flops. I  must  confess  to  not  quite  getting  it  at  the  time  but  it  sounds  pretty  classic  now. All  the  trademarks  of  their  early  sound  are  in  place , the  sparse  staccato  guitar  jabs, simple  bass  lines,  off-centre  drumming  somewhere  between  reggae  and  rock ,  that  instantly  recognisable  rasping  yowl  of  a  voice , the  odd  glitch  left  in and  acres  of  space  emphasised  by  the  tango  rhythm  with  its  dramatic  pauses. The  song  is  a  plea  from  a  lovesick  man  to  a  prostitute  to  give  up  and  settle  down  with  him. It  was  apparently  inspired  by  the  whores  around  the  band's  hotel  when  they  played  Paris  but  it's  notable  that  fellow  Geordies  Mark  Knopfler  and  Neil  Tennant  have  also  written  songs  about  the  oldest  profession.  The  revved up  chorus  owes  something  to  punk  but  it's  the  stark  minimalist  verses  that  make  the  song.

It  was  the  second  re-release  from  their  "Outlandos  D'Amour"  LP, "I  Can't  Stand  Losing  You" that  established  them  as  a  major  chart  force  by  peaking  at  number  two  in  July.  The  song  is  written from  the  point  of  view  of  a  loser  trying  the  ultimate  emotional  blackmail on  his  ex  by  threatening  suicide. I  thought  it  was  the  most  exciting  record  I'd  heard  in  years with  the  taut  verses  leading  to  a  chorus  which  if  anything  notches  the  tension  up  even  higher. The  production  is  razor-sharp  and  Summers  switches  between  skank  and  power-chording  until  the  last  verse  when  he  drops  out  altogether  to  be  replaced  by  a  single  ominous  synth  chord.

It  was  then  a  near-formality  that  their  first  "new" single  of  the  year  would  get  to  number  one  in  September, a  strong  contender  for  my  favourite  number  one  of  all  time. "Message  In  A  Bottle"  brings  back  fond  memories  of  amusingly  earnest  playground  discussions  about  whether  they  were  punk  or  mod  ( Sting's  appearance  in  the  then-current  Quadrophenia  muddied  the  water  on  this  point  )  among  the  badge-sporting  brigade. The  song  uses  an  extended  shipwreck  metaphor  to  describe  the  pain  of  loneliness  and  the  revelation  of  the  third  verse  that  there  are  millions  of  other  sufferers  predicates  the  growth  in  single-person households  in  the  decades  to  follow. Summers  drops  the  skanking  for  ringing  arpeggios to  produce  that  killer  tumbling  riff  that  introduces  the  song  and  then  augments  the  chilling  "Sending  out  an  S.O.S."  mantra  at  the  end  with  brief  but  lyrical  soloing.

The  follow-up,  "Walking  On  The  Moon" in  December  also  got  to  number  one,  albeit briefly  before  it was  knocked  aside  by  Another  Brick  In  The  Wall.  It's  their  most  overtly  reggae  single  and  even 30+  years  on  seems  a  weird  song  to  top  the  charts  with  its  airy  sparseness , a  drum  track  consisting  almost  entirely  of  hi-hat  and  the  song's  dissolution  into  an  echo-laden  mantra  for  the  last  minute. Perhaps  mindful  that  the  public  would  only  accept  so  many  songs  about  loneliness  and  desperation  from  one  of  the  world's  best  looking  men, Sting  writes  a  happy  song  about  the  sensation  of  weightlessness  experienced  in  young  love  with  a  chorus  ( sung  in  a  dodgy  Jamaican  accent )  celebrating  irresponsibility.  While  not  being  my  favourite  single  of  theirs  it  stands  alongside  anything  from  Unknown  Pleasures  as  illustrating  the  post-punk  experimentation  of  the  time.

The  reverie  is  then  rudely  interrupted  by  the  arrival  of  "Don't  Stand  So  Close To  Me  86"  their  re-recording  of  their  biggest  hit about  a  teacher's  affair  with  a  schoolgirl  from  the  summer  of  1980. After  the  previous  track  it's  a  really  unwelcome  jolt  to  hear  the  fruit  of  the  band's  collaboration  with  the  king  of  80s  over-production  Laurie  Latham. The  original  sinister  synth  intro  is  discarded  in  favour  of  a  grinding  guitar sounding  like  The  Pyschedelic  Furs  before  a  brief  interlude  with  ticking  clock  that  sounds  suspiciously  like  Sting's  solo  hit  Russians  and  then  the  song  finally  begins. Despite  the  slowed-down  tempo and  heartbreakingly  pedestrian  drum  track  ( Copeland  disowned  the  record  almost  immediately  after  release )  the  verses  survive  relatively  unscathed  but  the  chorus is  absolutely  butchered. It  sounds  like  there  was  a  deliberate  intention  to  drain  every  last  vestige  of  melody  and  the  result  is  excrutiating. Oh  and  that  awful  line  about  Nabokov  remains,  indeed  emphasised  by  the  insertion  of  the  word  "famous"

The  original  song  was the  lead  single  for  the  third  album  "Zenyatta  Mondatta"  a  painfully  flimsy  collection  ( I'm  looking  forward  to  it  cropping  up  on  Then  Play  Long )  which  illustrates  the  point  that  bands  tend  to  produce  their  poorest  work  when  at  the  peak  of  their  fame  (see  also  Prince  Charming , Monster, Stay  On  These  Roads,  Seven  And  The Ragged  Tiger , Be  Here  Now ).  The  second  single  from  it  was  the  much-derided "De  Do  Do  De  Da Da  Da", in  truth  a  fairly  thoughtful  song  about  the  power  of  words  with  the  chorus  as  antidote  but  the  message  didn't  get  through.  It  didn't  help  that  the  music  seemed  lightweight  too, its  mid-tempo  chug disappointing  despite  some  nice  clipped  rhythm  guitar  from  Summers.The  single  also  clipped  their  commercial  wings  to  some  extent  by  failing  to  get  past  number  five  in  the  Christmas  chart.

Side  Two  has  three  tracks  each  from  their  latter  two  LPs  but  not  quite  in  release  order.  "Every  Little  Thing  She  Does  Is  Magic"  their  fourth  and  probably  least-remembered  number  one  was  the  second  single  released  from  "Ghost  In  The  Machine " in  October  1981. The  album  saw  a  considerable  broadening  out  of  the  sound  with  much  more  keyboard  evident  to  the  distress  of  Summers . The  single  was  actually  an  old  song  re-worked  and  its  romantic  nature  is  at  odds  with  the  political  and  philosophical  concerns  of  the  rest  of  that  LP . It's  about  a  man  hankering  after  a  girl  who  he  feels  is  out  of  his  league. It  follows  a  familiar  template  of  broody  verses  breaking  into  an  expansive  chorus  this  time  a  calypso  perhaps  influenced  by  being  recorded  in  Montserrat. It's  a  decent  song  but  there's  an  air  of  forced  jollity  about  it  strengthened  by  the  knowledge  that  the  synth  and  piano  parts  by  Jean  Roussell  were  added  to  the  track  despite  opposition  from  Summers  and  Copeland.

The  first  single  from  the  LP  in  the  UK  was  "Invisible  Sun"  in  September  1981  which  did  direct  battle  with  Sting's  successor  as  teen  pin-up  Adam  Ant's  Prince  Charming  and  lost,  in  part  due  to  a  BBC  ban  on  its  video  for  incorporating  footage  of  the  Northern  Ireland Troubles  a  topic  never  more  sensitive  than  in  1981  following  the  death  of  Bobby  Sands  MP.
The  song's  lyrics  contain  no  geographical  or  historical  reference  to  Ulster  but  its  pondering   of  what  enables  people  to  carry  on  living  in  hopelessly  bleak  environments  was  obviously  applicable  there.  It's  actually  one  of  their  best  singles  with  a  superb  production from  the  band  and  Hugh  Padgham  setting  a  dehumanised  droning  Sting  vocal  against  an  industrial  throbbing  synthesiser. Summers  is  appeased  by  being  allowed   to  lay  down  some  coruscating  guitar  solos  after  the  second   chorus  and  at  song's  end.

The  third  single  ( released  in  December  before " ...Magic"  had  left  the  charts )  was  "Spirits  In  The  Material  World"  an under-rated  song  which  for  me  captures  what  was  a  bleak  time  both  personally  and  politically. My  last  remaining  close  friend  had  just  abruptly  terminated  our  connection  ( see  the  1982  posts  for  more  details )  leaving  a  void  which  has  perhaps  never  been  fully  filled  and  I  felt  something  like  a  ghost   forced  to  live  on  in  a  world  which  no  longer  seemed  to  have  a  place  for  me. Sting  was  actually  influenced  by  the  rather  pessimistic  philosophy  of  Arthur  Koestler  that  destructive  tendencies  in  the  brain  could  not  be  overcome  though  the  chorus  at  least  seems  to  be  a   defiant  rejection  of  this  idea. The  arrangement  is  very  complex  and  saw  huge  disagreement  between  Summers  and  Sting  with  the  latter  seemingly  wanting  to  erase  his  bandmate  from  the  track  altogether  by over-dubbing  his  guitar  parts  with  synth. Sting  also  plays  the  sax  on  this  ska-influenced  track. Excepting  the  limited  edition  "Six  Pack"  which  was  allowed  to  chart  in  1980  and  the  re-release  of  debut  thrash  "Fall  Out"  it  was  the  first  Police  single  to  fall  short  of  the  Top  10  since  "Roxanne"  but  the  compressed  release  schedule  was  probably  to  blame.

There  was  a  performance  of  "Spirits ..."  for  Swap  Shop  - I  don't  think  it's  on  youtube  yet -  which  captured  the  spirit  of  the  band  at  the  time. Only  Copeland  made  any  attempt  to  disguise  the  miming; Summers  strummed  the  synth  parts  on  what  looked  like  a  toy  gutar  while  Sting  stood  stock  still  at  the  mike  without  touching  the  bass  slung  round  his  shoulders.  It  began  to  look  unlikely  that  they  would  make  another  album  together  as  Sting  pursued  his  acting  career  and  the  other  two  began  more  leftfield  musical  projects  but  they  duly  regrouped  for  the  "Synchronicity"  album   in  1983  and  that  provides  the  final  three  tracks  here.

Summers  seemed  to  have  beaten  back  the  advance  of  the  synths  and  "Every  Breath  You  Take"  is  based  on  his  riff  with  strings  and  piano  discreetly  filling  in  the  spaces. As  usual  with  such  megahits  I'm  not  going  to  waste  much  time  on  trying  to  dissect  it. . As  has  been  well  established  it's  a  sinister  song  about  obsession  and  stalking  rather  than  the  love  song  its  dimmer  champions  take  it  to  be  and  provided  the  group  with  their  last  valedictory  number  one  in  May  1983.

"King  Of  Pain"  the  fourth  release  from  the  LP  was  the  last  hit  of  the  group's  original  lifespan  reaching  number  17  in  January  1984. Its  release  was  probably  an  A &  M  decision  as  no  video  was  made  for  it.  It's  a  curiously  unsatisfying  song  with  a  very  bleak  lyric  stringing  together  disturbing  images  from  legend  and  the  natural  world  and  an  interesting  arrangement  with  Copeland's  marimba  and  Summers  convincing  impersonation  of  The  Edge.
It  should  be  a  classic  but  it  isn't  and  I  think  it's  the  weak  chorus  that  lets  it  down.   

The  LP  concludes  with  the  mellow  but  haunting  tones  of  "Wrapped  Around  Your  Finger"   a  dense  allegorical  song  about  a  relationship  where  the  balance  of  power  eventually  shifts  illustrated  by  the  gradual  rise  in  tempo  in  the  last  verse  and  the  inversion  to "  You'll    be  wrapped  around  my  finger " in  the  ensuing  chorus. Summers  again  seems  to  have  been  relegated to  a  bit  part  with  Sting's  keyboards  playing  the  main  riffs.  Released  just  after  I  left  school  in  1983  it  reached  number  7 its  sales  perhaps  depressed  by  the  album's  recent  release.

This  compilation  itself  reached  number  one  suggesting  that  other  people  had  been  biding  their  time  for  it  as  well . It  could  have  been  a  bit  better  but  remains  a  fitting  epitaph  to  a  great  group.



No comments:

Post a Comment