Tuesday, 24 July 2012

86 Radioactive - Various Artists

Purchased :  30  April  1988

Tracks : D.I.S.C.O ( Ottawan) / Amigo ( Black  Slate) / Johnny  And  Mary ( Robert  Palmer) / Trouble (Gillan) / I  Die  You  Die ( Gary  Numan ) / Misunderstanding ( Genesis) / If  It's  Alright  With  You  Baby ( Korgis) / The  Whisper  ( The  Selecter) / Dancin ' On A  Wire ( Surface  Noise ) / Metropolis ( Gibson  Brothers) / Feels  Like  I'm  In  Love  ( Kelly  Marie) / You're  Lying  ( Linx) / Use  It  Up  Wear  It  Out ( Odyssey) / Enola  Gay ( Orchestral Manoeuvres In  The  Dark ) / Lies  ( Manfred  Mann's  Earth  Band ) / Generals  And  Majors ( XTC ) / Paranoid ( Black  Sabbath) / Unlock  The  Funk ( Locksmith) / You  Gotta  Be  A  Hustler ( Sue  Wilkinson) / I  Think It's  Gonna  Rain ( UB40)

After  the  4 arrivals  from  Britannia  it  was  back  to  the  cassette  sale  at  Save  Records  in  Rochdale  for  what  was  very  much  a  follow-up  purchase  to  the  LP  covered  in  post  81. Again  it  was  bought  on  my  way  up  to  Spotland  for  a  coach  to  Scarborough  for  a  meaningless  end  of  season  fixture  which  only  appealed  because  it  was  our  first  visit  there , Scarborough  having  become  the  first  club  to  be  automatically  promoted  from  the  Vauxhall  Conference  the  previous  May. Coincidentally  I  had  acquired  a  giveaway  "Walkman"  from  my  mum's  catalogue  during  the  week  so  I  didn't  have  to  wait  till  getting  home  to  play  the  tape  much  to  my  seating  companion's  silent  but  obvious  irritation. There  are  no  good  memories  of  the day, the  ground  was  nowhere  near  the  beach   and  it  was  a wet  day  anyway, we  lost  2-1  to  an  average  side  and  the  machine  was  such  a  shoddy  pile  of  crud  the  batteries  were  exhausted  after  one  play. I  never  used  it  again  although  got  some  mileage  out  of  the  headphones.

There  was  another  problem  in  expecting  to  get  the  same  Proustian  rush  from  this  one  as  "Night  Moves". This  was  a  Ronco  compilation  ( I  remembered  the  ads  for  it on  TV)  of  songs  - not  all  hits  despite  the  promise  on  the  cover - from  the  second  half  of  1980. Now  1980  did ( and  does )  hold  some  treasured  memories  but  they're  interpolated  with  much  less  happy  events  that  cloud  the  picture  unlike  the  overwhelmingly  positive  1979 - the  final  disintegration of  a  valued  but  unsaveable  friendship, being  physically  attacked  after  attending  a  "gig" by  the  school  punk  band, two  family  traumas  that  marred  my  relationship  with  my  father  for  the  rest  of  his  life, the  twin  pressures  of  a  burgeoning  libido  and  the  looming  spectre  of  O  Level  exams the  next  year  and  a  stupid  practical  joke  that  undid  the  good  work  of  the  previous  three  years  among  my  adult  friends.

In addition  to  that  there  were, as  we'll  see,  some  tracks  on  "Radioactive"  that  I  absolutely  loathed,  nostalgia  notwithstanding. 1980  was  actually  a  great  year  in  music  which  started  with  the  2-Tone  scene  at  its  zenith  and  ended  with  the  New  Romantics  breaking  big  but  you  wouldn't  necessarily  pick  that  up  from  the  eclectic  selection  here. Despite  the  cover  and  the  "20 Electric  Hits" tagline  there's  actually  very  little  synthy  stuff  here. It's  actually  skewed  towards  dance  music  and  there  is  a  good  reason  for  that. In June  1980  a  Musician's  Union  strike  took  Top Of  The  Pops  off  the  air  for  ten weeks. As  a  by-product  the charts  filled  up  with  dance  records  which  were  less  reliant  on  TV  exposure  ( The Modettes, Janis  Ian  and  Bill  Nelson  were  the  most  notable  victims of  the  blackout ).

The  LP  gets  off  to  a  wretched  start  with  Ottawan's  excrutiating  Euro-pap "D.I.S.C.O." , the  year's  Y Viva  Espana  bought  by  the  chavs  getting  off  the  planes  from  Majorca. Only  The  Police  and  then  Barbara  Streisand  kept  it  off  the  top  spot. Ottawan  were  a  French  Boney  M,  a  black  male/female  duo  fronting  the  work  of  two  white  thirtysomething  producers  ( one  of   them  the  father  of  one  of  Daft  Punk )  attended  by  the  usual  accusations that  the  young  performers  weren't  actually  on  the  record.  The  nationality  of  the  writers  is  the  only  possible  excuse  for  the  terrible  back  of  a  fag  packet  lyrics  but  given  that  the  number  one  spot  had  only  recently  been  vacated  by  Bjorn  Ulvaes's  crowning  glory  The  Winner  Takes  It  All  it's  a  pretty  feeble  one. The  panpipes  added  to  presumably  give  it  a  touch  of  class  make  it  worse. Ottawan  returned  the  following  year  with  the  near-identical  "Hands  Up" making  number  3   then  mercifully  left  us  alone.

We  had  an  even  briefer  acquaintance  with  Black  Slate,  a  mainly  British  reggae  outfit  who  normally  made  a  living  as  a  backing  band  for  hire  to  visting  Jamaican  stars  such  as  Ken  Boothe  and  Dennis  Brown. In  1980  they  were  signed  up  in  their  own  right  by  Ensign  Records  and  reached  number  9  with  the  amicable  "Amigo"  ( clearly  pronounced  as  Ohmigo  by  the  singer ). It's  a  very  simple  statement  of  Rastafarian  faith , that  Jah  will  right  the  wrongs  one  has  suffered  on  earth  set  to  a  lilting  tune, totally  in  thrall  to  Marley  but  impossible  to  dislike. As  with  so  many  reggae  artists  who  had  a  hit  in  the  70s  and  80s,  the  follow-up  ( the  possibly  superior  "Boom Boom" )  failed  to  make  the  Top  40  and  their  association  with  Ensign  lasted  barely  a  year.

Then  we  have  an  all-time  classic. "Johnny  And  Mary"  poses  two  questions  immediately. How  could  this  stall  at  number  44  despite  considerable  radio  support  ( which  continues  to  this  day) ? And  how  could  its  writer  churn  out  such  unloveable  dross  in  the  second  half  of  the  decade ?  It  was  the  lead  off  single  from  Palmer's  sixth  album  "Clues"  and  its  electronic  sound  was  influenced  by  the  recent  success  of  Gary  Numan. Numan  however  could  never  have  written  the  gorgeous  aching  melody or  gradually  built  the  song  up  from  the  brutalist  sequencer  at  the  beginning  to  the  glorious  over-lapping  keyboard  melodies  at  the  end. The  lyric  is  a  startlingly  mature  look  at  a  relationship  where  the  woman  has  started to  realise  she's  hooked  up  to  a  man  who'll  never  achieve  his  unrealistic  dreams  sung  by  Palmer  with  amazing  worldweary  restraint, none  of  the  gimmicky  ocatave-leaping  of  the  likes  of  "Some  Guys  Have  All  The  Luck"  ( an  extremely  poor  cousin  which  nevertheless  cracked  the  Top  20  for  him  18  months  later ).  I  seem  to  recall  reading  a  suggestion  that  it  was  inspired  by  Hitler's  relationship  with  Eva  Braun  of  all  things.  It  has  been  the  victim  of  numerous  pisspoor  covers  over  the  years  but  Palmer's  version  remains  inviolate.

One  of  the  less  well-remembered  features  of  the  1980  charts  is  how  many  heavy  rock/metal  acts  started  having  hit  singles  whether  from  the  so-called  New  Wave  of  British  Heavy  Metal (c/o  Sounds  magazine )  such  as  Saxon  and  Iron  Maiden   or  older  troopers  like  Judas  Priest  and  the  Deep  Purple  diaspora. From  the  latter  came  Gillan,  less  than  modestly  named  after  their  ex-Purple  frontman. He  hadn't  enjoyed  much  success  for  a  number  of  years after  quitting  Purple  either  in  music  or  business  but  things  started  looking  up  in  1979  when  his  new  band  signed  for  Virgin  and  their  second  album  "Glory  Road"  yielded  a  number  14  hit  with  a  cover  of  the  Elvis  Presley   song   "Trouble". I'm  not  sure  what  additions  Gillan  made  in  order  to  add  his  name  to  those  of  Leiber  and  Stoller  as  a  co-composer.  It's  a  raucous  version with  Bernie  Torme's  guitar  channelling  something  of  the  spirit  of  punk to  go  with  the  song's  Brando-esque  anti-social  swagger  and  future  soundtrack  ace Colin  Towns  making  his  presence  felt  on  the  keys. It  was  the  first  and  biggest  of  a  modest  string  of  hits  for  Gillan  over  the  next  two  years  while  the  singer  picked  up  some  media  work  through  being  well-spoken  and  articulate. The  band  came  to  a  sudden  end  in  1983  when  Gillan  accepted  an  invitation  to  join  Black  Sabbath  as  lead  singer,  still a  running  sore   to  his  ex-band  mates  ( two  of  whom , Torme  and  gargantuan  bald  bassist  John  McCoy ,  played  the  pub  across  the  road  from  me  last  year ).

Having  already  mentioned  him  above  Gary  Numan  pops  up  next  with  his  fifth  Top  10 hit,  "I  Die  You  Die" , a  less   interesting  song  than  its  nihilistic  title  would  suggest.  It's  actually  a  whiney  protest  at  his  treatment  by  the  music  press  (shades  of  Stereophonics's  Mr  Writer ) with  hints  at  retribution - "Now  I  have  your  names".  The  extended  intro  sets  it  up  well  with  Dennis  Haines's  florid  piano  contrasting  with  Numan's  abrasive  guitar  but  the  song  proper  is  dull , the  music  sounding  suspiciously  like  "Cars"  speeded  up  a  bit  with  a  very  pedestrian  drum  machine. In  chart  terms  it's  significant  for  setting  the  pattern  that  persisted  for  the  rest  of  his  career,  of  coming  in  high  then  dropping  quickly  out  of  sight,  and  would  extend  to  virtually  every  established  artist  by  the  end  of  the  decade. The  days  of  kids  going  into  Woolworth's  and  spending  their  pocket  money  on  a  semi-random  selection  of  what  was  in  the  charts  ( so  that  once  you  were  in  the  Top  40  you  generally  stayed  there  for  a  few  weeks  )  were  numbered. 

Genesis  follow  with  "Misunderstanding ", the  third  single  from  their  "Duke"  album  which  stalled  at  42  so  I  was  actually  hearing  it  for  the  first  time  in  '88. It's  a  Phil  Collins  solo  composition   and  pretty  recognisable  as  such. Originally  destined  for  "Face  Value"  it  covers  the  same  territory  of  infidelity  and  betrayal  with  the  added  twist  that  the  girl  is  so  wrapped  up  with  the  other  guy  she  stands  poor  Phil  up  without  bothering  to  excuse  herself.  Based  around  a  simple repeating five  note  piano  riff  the  song  is  punchy, plaintive  and  economical  , one  of  their  best  in  fact  so  its  relative  failure  is  puzzling. It  gets  a  sarky  thumbs-up  from  Patrick  Bateman  in American  Psycho  but  Ellis  is  being  a  bit  harsh on  this  one.

Another  surprising  failure   ( and  a  new  listen  for  me ) was   The  Korgis's "If  It's  Alright  With  You  Baby"  which  couldn't  get  any  further  than  56  despite  following  on  from  the  Top  5  hit  "Everybody's  Got  To  Learn  Sometimes"  a  stonewall  classic  that  might  have  gone  all  the  way  with  Top  Of  The  Pops  exposure.  Ironically  The  Korgis were  a  duo  arising  from  the  demise  of  prog-rockers  Stackridge  who  were  often  compared  to  Gabriel-era  Genesis  in  their  day.  As  The  Korgis  they  specialised  in  lushly-textured  synth  ballads  with  ultra-saccharin  vocals  by  James  Warren  ( anticipating  Scritti  Politti )  and  the  song  here  sticks  to  the  template.  Warren  is  pleading  to  be  taken  on  by  a  girl  who's  been  hurt  by  her  ex  amid  rich  harmonies  and  all  the  melody  you  could  ask  for  but  to  no  avail. A  short,  weaselly-looking  thirtysomething,   Warren  was  never  going  to  be  a  star  in  the  eighties  but  they  remain  an  under-rated  band.

The  end  of  the  halcyon  days  for  Two  Tone  is  marked  by  the  inclusion  of  "The  Whisper"  the  fourth  and  final  hit  for  the  much-maligned  The  Selecter   which  stalled at  36 . In  the  nineties  it  seemed  like  every  time  someone  wanted  to  knock  No  Doubt  they'd  mention  The  Selecter  as  a  by-word  for  second-rate  ska. The  group  were  the  brainchild  of  Neol  Davies  a friend  of  Jerry  Dammers  who  wanted  his  own  band  rather  than  join  The  Specials  but  they  were  doomed  never  to  escape  from  the  shadow of  the latter  band. The  idea  of  Pauline  Black  , a  black  female  lead   vocalist  who  wouldn't  allow  her  sexuality  to  be  exploited  was  great  but  foundered  on  the  fact  she  was  a  useless  singer. Nor  was  Davies  much  cop  as  a  songwriter  and  both  failings  are  evident  on  "The  Whisper" . Like  its  three  predecessors  it's  a  choppy  ska  romp  held  together  by the  organ  of  Desmond  Brown  with  a  chanted  chorus   affecting  nonchalance  at  the  prospect  of  being  dumped  on  which  Black  approaches  Toyah-esque  distance  from  any  recognisable  key. It's  not  surprising  the  public  lost  interest  and  Brown  and  bass  player  Charley  Anderson  quit  after  this  single  becalming  the  band. Black  made  a  better  fist  of  things  as  an  actress  for  a  time  but  for  the  last  20  years  has  been  mainly  reliant  on  performing  as  The  Selecter  sometimes  in  conjunction  with  Davies  but  latterly  in  competition  with  him.

I  can't  think  of  too much  to  write  about  "Dancing  On  A  Wire" , a  mainly  instrumental  jazz-funk  romp  that  got  to  number  59  from  an act  that  don't  currently  have  a  wikipedia  entry. Surface  Noise  seems  to  have  been  a  nom de  plume  for  Chris  Palmer  who  ran  a  specialist  record  shop  in  Soho. I've  no  idea  who  made  up  the  band  but  he  gives  them  all  a  chance  to  shine  with  solos  for  the  saxophonist , percussionist  and  synth  player. It  would  have  been  better  as  a  100%  instrumental  because  the  lyrics  of  the  periodically  repeated  verse  rhyming  wire  with  -you  guessed  it- desire  and  fire  are  terrible.

The  first  side  ends  with  a   non-hit  from  a  band  who  seem  to  have  been  completely  erased  from  history. "Metropolis"  brought  a  sudden  end  to  a  run  of  four  top  20  hits  from  Martinique's  The  Gibson  Brothers. Being  on  Chris  Blackwell's  Island  should  have  ensured  them  some  kudos  but  they  were  also   attached  to  the  Vangarde-Klucher  partnership  responsible  for  Ottawan and  that  was  fatal  to  their  credibility. There  was  however  no  doubt  about   Alex  Gibson's  ownership  of  the  remarkable  bone-shaking  bass  voice  on  all  their  records  and  he's  in  fine  form  here  warning  of  technological  dystopia  ( presumably  inspired  by  the  Fritz  Lang  film  of  the  same  name ). Musically  the  Latin-tinged  disco  of  their  hits  is  swapped  for  a  piano-based  glam  rock  stomp  with  echoes  of  Lieutenant  Pigeon. That  it  didn't  work  commercially  is  stating  the  obvious  and  save  for  a  minor  hit in  83  the  group  fell  right  off  the  radar  but  it's  still  worth  a  listen.

The  second  side  also  gets  off  to  a  downer  with  the  dismal  "Feels  Like  I'm  In  Love"  which  got  all  the  way  to  the  top  in  September.  Its  singer  Kelly  Marie  had  achieved  some  success  on  the  Continent  after a  winning  run  on  Opportunity  Knocks  earned  her  a  recording  contract  in 1976.  This  discofied  cover  of  a  Mungo  Jerry  B-side  was  a  sleeper  hit getting  a  toehold  on  the  charts  through  strong  sales  in  her  native  Scotland  and  then  taking  off. Everything  about  it  is  ugly  from  the  dated  Moroder-esque synth  track, repeating  the  Anita  Ward  trick  of  using  electronic  percussion  noises  as  a  hook  to  Marie's  piercing  holler  of  a  voice. Her  own  appearances, big  of  bone  and  nose  in  a  variety  of  horrible  jumpsuits  and  trying  not  to  bump  into  the  prancing  gaylords  beside  her  added  to  the  pain. We  can  only  be  grateful  that  her  days  in  the  sun  were  brief  and  though  she  was  clearly  spiritual  godmother  to  Sonia  and  The  Reynolds  Girls, SAW  didn't  try  to  revive  her  fortunes.

Next  we're  reminded  that  before  his  makeover  into  a  Michael  Jackson  wannabe  responsible  for  some  of  the  most  boring  singles  of  the  eighties  and  long  before  his  ghastly  wife  appeared  on  our  TV  screens,  David  Grant  was  once  part  of  a  decent  group. Linx  seemed  to  be  on  a  mission  to  prove  that  British  funk  and  intelligent  songwriting  could  go  together  and  though  "You're  Lying"  isn't  their  best  song  it  got  the  ball  rolling  for  them  by  reaching  number  15. Musically  it  doesn't  stray  too  far  from  Chic  particularly  Peter  "Sketch" Martin's  nimble  bassline  but  the  stinging  lyric about  deception  and  betrayal  ( which could  be  in  a  romantic  or  business  context )   and  complex  call-and-response  vocal  arrangement  make  it  interesting.

The  other  number  one  on  the  LP  is  Odyssey's  "Use  It  Up  Wear  It  Out"  which  displaced  ELO's  (with  Olivia Newton-John)  "Xanadu"  in  July , a   strange  coincidence  since  both  singles  are  a  case  of  the  artist's  only  chart  topper  coming  with  their  worst  record. Odyssey  were  a   U.S. vocal  trio  comprising  the  Lopez  sisters  and  a  regularly  substituted male  accomplice. They  were  dependent  on  external  songwriters  but  usually  made  good  choices  so  I  don't  know  what  went  wrong  here. The  lyric  is  a  compilation  of  all  the  worst  disco  cliches  - "shake  your  body  down" "do  it  all  night  long"  etc ( the  very  stuff  Linx  were  trying  to  get  away  from )  set  to  a  bubbling  salsa  percussion  track  with  annoying  whistles  and  even  more  aggravating  weedy  synth  solo. I  hated  it  then  and  still  do  now.

"Enola  Gay"  of  course  we've  covered  before  right  back  in  post  2, in  fact  it  was  the  first  song  I  wrote  about  on  this  blog  so  we  move  straight  on  to  the  non-hit  "Lies"  by  Manfred  Mann's  Earth  Band.  Despite  three  big  hits  in  the  seventies  the  band  couldn't  get  arrested  in  the  following  decade  with  TV, radio  and  the  music  press  completely  ignoring  them.  The  song  , unsubtly  subtitled "Through The  Eighties",  came  from  thunderingly  obscure   ( then  as  now )  British  bluesman  Denny  Newman   and  is  a  rather  clumsy  future  shock  warning  along  the  lines  of  In  The  Year  2525  with  direct  quotes  from Big  Yellow  Taxi  and  My  Generation. The  music  is  full  on  prog-rock  with  multiple  mazy  synth  lines  going  off  in  all  directions. Despite  a good  vocal  from  Chris  Thompson  it's  not  a  comfortable  listen.

"Generals  And  Majors"  is  another  song  we  covered  way  back  so  it's  on  to  "Paranoid"   re-released  on  its  tenth  anniversary  and  a  hit  all  over  again  although  peaking   ten  places  lower  at  number  14.  Although  often  regarded  as  the  ultimate  headbangers  anthem  it's  thoroughly  untypical  of  metal, as  ferocious  and  economical  as  any  any  punk  single  and  sporting  a  lyric  as  dark  and  desperate  as  Joy  Division  albeit  couched  in  the  terms of  a  working  class  Brummie  rather  than  an  arty  Mancunian  desk  jockey. I  wouldn't  imagine  it  was  the  cheapest  track  to  licence  so  its  appearance  here is  doubly  odd.

A  stylistic  swerve  takes  us  to  the  heavy  funk  of  Locksmith's  "Unlock  The  Funk"  which  just  missed  out  on  the  Top  40 . Locksmith  were  a  US  outfit  under  the  wings  of  jazz  drummer  Harvey  Mason  who'd  worked  with  Herbie  Hancock  and  was  similarly  interested in  branching  out  into  funk. Both  the  music  and  lyrics  are  heavily  influenced  by  Parliament  and  with  little  melody  in  the   track  it's  not  of  much  interest  to  me.

The  penultimate  track  is  a  curiosity. Sue  Wilkinson's  "You  Gotta  Be  A  Hustler"  was  performed, written  and  published  by  the  young  lady  and  sounds  like  it  was  recorded  at  home. Any  admiration  for  her  apparent self-sufficiency   is  tempered  by  the  fact  that  Slade  were  heavily  involved.  It  was  released  on  Chas  Chandler's  Cheapskate  label  and  Don  Powell  played  the  minimal  percussion  on  the  track. The  song  is  best  described  as  an  anti-feminist  anthem  advising  women  to  sleep  around  to  advance  delivered  in  appropriately  breathy  tones. It  reached  number  25  on  the  back  of  considerable  support  from  Radio  One's  neanderthals  Travis  and  Burnett. I  actually  bought  it  as  a  Christmas  present  for  my  friend  Michael, the  hint  of  naughtiness  ( it  was  originally  titled  "You  Gotta  Be  A  Scrubber" )   being  enough  to  interest  15-year old  boys  but  it  sounds  pretty  terrible  now. Sue  of  course  joined  her  soulmates  Joy  Sarney  and  Mer  Wilson  in  One  Hit  Wonderdom. I  recall  a  news  story  not  long  after  where  she  had  to  fly  over  to  Spain  following  her  brother's  untimely  death  there  but  can't  recall  any  further  details. She  went  on  to  work  in  TV  production  and  apparently  died  of  cancer  in  2005.

The  closing  track  is  UB40's  dreary  version  of  Randy  Newman's  "I  Think  It's  Going  To  Rain  Today"  a  double  A-side  with  "My  Way  Of  Thinking" ( which  got  the  radio  play )  for  their  second  single  which  peaked  at  number  6.  You  could  say  it's  a  song  that  suits  a  doleful  treatment  but  it's  still  uninspired  and  Brian  Travers's  sax  seems  anxious  to  return  to  "Food For  Thought". It's  most  significant  for  being  the  harbinger  of  what  was  to  come  from  one  of  1980's  most  exciting  new  bands.

The  album's  variable  quality  was  reflected  in  its  disappointing  chart  performance , peaking  at  number  13  and  quickly  disappearing. It's  a  compilation  of  highs  and  lows  which  sort  of  sums  up  1980  itself  for  me.

No comments:

Post a Comment