Sunday, 24 June 2012

83 Please - Pet Shop Boys

Purchased :  April 1988

Tracks :  Two  Divided  By  Zero / West  End  Girls / Opportunities / Love  Comes  Quickly / Suburbia / Tonight  Is  Forever / Violence / I  Want  A  Lover / Later  Tonight / Why  Don't  We  Live  Together ?

This  also  was  a  1986  album  bought  as  part  of  Britannia  Music's  introductory  offer. As  I  liked  ( to  varying  degrees )  all  four  of  its  hit  singles  I  had  high  expectations  despite  my  ambivalence  about  some  of  the  tracks  on  "Actually".

"Please"  was  the  Pet  Shop  Boys'  debut  LP  released  in  April  1986. It's  a  mainly  self-sufficient  effort  with  a  sole  writing  credit  each  for  original  muse  Bobby  Orlando  and  producer  Stephen  Hague  and  only  two  guest  artists  named  on  the  sleeve.

Orlando's  credit  - in  place  of  Lowe  actually - is  for  the  opening  track  "Two  Divided  By  Zero" . Musically  it's  based  around  a  sample  from  a  speaking  calculator  ( sounding  rather  like  voiceover  legend  Patrick  Allen )  repeating  the  title  phrase. Its  relentless  rigidity  almost  forms  the  bassline  to  the  song. The  musical  debt  to  Kraftwerk  is  obvious  but  Neil  Tennant  spins  a  very  human  tale  urging  another  youngster  to  run  away  with  him  leaving  a  note  for  their  parents - "When  the  postman  comes  we'll  be  miles  away".  Without  Lowe  contributing  it  has  a  very  simple  melody  line.  It's  a  carefully  chosen  introductory  song  for  the  themes  of  escape  and  opportunity  and  a  certain  ruefulness   recur  throughout  the  album. There  is  of  course  another  hidden  theme  as  the  'Boys  were  in  the  closet  at  the  time  ( though  some  of  my  university  friends  cottoned  on  straightaway).

Then  it's  their  big  breakthrough  single  ( at  the  second, remixed,  attempt ),  "West  End  Girls"  which  became  the  post-Christmas  number  one  in  1986  after  steadily  climbing  the  charts. ( When  it was  succeeded  by  A-ha's  The  Sun  Always  Shines  On  TV  I  thought  1986  was  going  to  be  a  golden  year  but  in  fact  it  presaged  my  final  disconnection  from  the  zeitgeist and  I  don't  think  I've  liked  two  consecutive  number  ones  since ).  Tennant  has  always  said  it  was  inspired  by  The  Wasteland's use  of  different  narrative  voices  - the  man  losing  it  in  a  restaurant, the  craver  for  drugs  or  sex  or  both  and  the  purchaser  of  casual  sex - and  it  remains  pop's  greatest  evocation  of  urban  ennui, perhaps  all  culture's  until  Naked  came  along  eight  years  later.  All  the  ingredients , Tennant's  deadpan  rap  and  seedy  lyrics ( plus  the  mystifying  reference  to  mass  murderer  Lenin's  historic  journey )  Lowe's  simple  sad  keyboard  motif  and  Fairlight  trumpet  solo  and  ex- Dylan  backing  singer  ( and  muse  during  his  Christian  phase )   Helena  Springs's   gospel  interjections  add  up  to  a  perfect  package  whose  appeal  remains  undimmed  through  the  years. Is  it  their  greatest  record  ? - you  bet !

It's  not  much  of  a  comedown  to  a  new  version  of  their  other  pre-fame  single  "Opportunities ( Let's  Make  Lots  Of  Money )"  still  irresistible  to  any  TV  producer  documenting  The  Age  Of  The  Filofax. Tennant  actually  intended  it  as  the  story  of  two  losers  hatching  ill-conceived  schemes, inspired  by  the  film  Midnight  Cowboy  but  the  middle  eight  in  particular,  which  Tennant  sings  instead  of  declaiming   has  been  taken  as  a  satire  of  Norman  Tebbit  and  his  ilk. It's  ironic  that  a  song  about  planned  criminality  has  so  much  larceny  in  the  music, the  percussive  beginning  is  very  similar  to  the  intro  to  Talk  Talk , the  synth  stabs  at  the  end  to  Young Guns  Go  For  It  and  the  pounding  drama  of  the  main  song  has  a  similar  feel  to  Propaganda's  Dr  Mabuse  ( it's  worth  noting  that  Art  of  Noise's  J J  Jeczalik  worked  on  both  tracks ). Still  a  great  record  though  especially  the  build  up  to  that  great  shriek  of  "Money !"  at  the  end..

"Love  Comes  Quickly"  was  the  follow-up  to  "West  End  Girls"  peaking  at  a  rather  disappointing  19. There's  not  too  much  wrong  with  it - a  straightforward, slightly  gauche  musing  on  the  unexpected  arrival  of  love  plaintively  sung  set  to  a  pretty  melody  ( for  which  Hague  receives  a  co-writing  credit ). I'm  guessing  it  just  seemed  a  little  conventional,  a  synth-pop  ditty  which  could  have  come  from  Soft  Cell  or  Eurhythmics  who  would  have  given  it  more  beef  in  the  vocal  department.  Roxy's  Andy  McKay  - actually  he  was  in  The  Explorers  at  the  time - is  credited  with  some  saxophone  on  the  track  but  you'd  be  hard  pressed  to  pick it  out.

"Suburbia"  was  the  fourth  single  from  the  LP  and  restored  them  to  the  Top  10. Its  lyric  about  disaffected  youth  getting  into  trouble  could  have  come  straight  from  Setting  Sons.  The  song  has  urgent  dramatic  verses  punctuated  by  squeaky  synth   followed  by  a  warm  affectionate  chorus  with  the  melody  line  picked  out  on  a  piano. There  are  also  plenty  of   sound  effects  ( there  were  even  more  on  the  single  version ). It's  hard  to  imagine  Tennant  ever  "ran  with  the  dogs"  - what  you  have  is  the  bookish  nerd  romanticising  what  the  bad  boys  get  up  to , a  recurring  theme  in  pop  from  Pete  Townsend  to  Morrissey. 

The  second  side  contains  no  singles  and  is  rather  more  personal  in  its  concerns. "Tonight  Is  Forever"  is  a  slab  of  melancholy  Eurodisco  from  the  point  of  view  of  someone  who  knows  their  lifestyle  of  night  time  hedonism  can't  be  sustained. Lyrically  it's  a  close  cousin  to  Soft  Cell's  Bedsitter.  The  beginning  is  similar  to  Depeche  Mode's  Blasphemous  Rumours  but  it  soon  turns  into  a  blaring  Fairlight  romp  with  a  marked  similarity  to  Hague's  single  with  New  Order,  True  Faith   which  came  out  the  following  year. If  they  had  wanted  a  fifth  single  this  would  have  been  the  best  candidate.

"Violence"  swaps  the  Hi-NRG  beat  for  a  langorous  electro-funk  sound, similar  in  pace  to  Style  Council's  Long  Hot  Summer. Tennant  laments  the  prevalence  of  gun  culture  amongst  urban  gangs  in  a  keening  wail  he  doesn't  often  use  before  reverting  to  a  Patrick  Allen  tone  for  the  stern  warning  - "Violence  breeds  violence"  - that  constitutes  the  chorus.  Springs  pops  up  again  to  add  colour  with  some  wordless  Great  Gig  In  The  Sky  wailing.

The  tempo  revs  up  again  with  "I  Want  A  Lover"   about  the  sexual  anticipation  prior  to  a  one  night  stand.  It's  a  good  tune  and  Lowe  pulls  out  all  the  stops  with  the  string  synths   sawing  away  and  Trevor  Horn- inspired  dramatic  flourishes  but  there's  something  missing  and  it's  probably  Tennant's  vocal  that's  to  blame. His  diffident  voice  is  great  for  expressing  regret  or  sorrow  not  so  suited  to  conveying  arousal. The  song  needs  a  Laura  Branigan  to  do  it  justice.

"Later  Tonight"  is  a  moody , vaguely  Scott  Walker-ish  piano  ballad  credited  solely  to  Tennant. The  song  is  about  an  unrequited  crush  on  a  jock  leading  one  presumes  to  the  sin  of  Onan  in  the  nocturnal  hours -"He  is  the  head  boy  at  the  school  of  thought  of  your  invention". There's  only  one  verse  and  a  sad  statement  for  a  chorus.

"Why  Don't  We  Live  Together"  closes  the  album. As  the  title  suggests  it's  a  plea  for  a  more  permanent  relationship  though  there's  a  hope  rather  than  a  certainty  that  it  will  work  out. Tennant's  "You  may  not  always  love  me"  inverts  the  opening  line  of   God  Only  Knows  to  good  effect  but  it's  hard  not  to  be  distracted  by  the  thievery  elswehere. The  rhythm  track  seems  to  have  been  lifted  wholesale  from  Into  The  Groove  so  you're  expecting  Ms. Ciccone  to  come  in  with  "And  you  can  dance..." at  numerous  junctures  and  the  main  melody  line  sounds  like  it's  been  filched  from  Third  World's  Dancing  On  The  Floor. It's  this  and  Tennant's  whiney  vocal  that  make  it  an  unsafisfactory  closer.

"Please"  is  a  better , more  consistent  album  than  "Actually"  which  highlights  both  the  strengths  and  weaknesses  of  the  group. It  will  be  some  time  before  we  meet  them  again , the  various  remix  albums  and  vitality-sapping   collaborations  through  1988 -90  making  me  a  bit  wary  of  them  thereafter.

No comments:

Post a Comment