Monday, 16 July 2012

85 Suzanne Vega - Suzanne Vega

Purchased  :  April  1988

Tracks :  Cracking / Freeze  Tag / Marlene  On  The  Wall / Small  Blue  Thing / Straight  Lines / Undertow / Some  Journey / The  Queen And The  Soldier / Knight  Moves / Neighbourhood  Girls

This  was  the  first  of  the  regular  purchases  I  had  to  make  from  Britannia  - was  it  3  or  6  a  year  ?  I  can't  now  remember.

Suzanne  emerged  from  the  Greenwich  Village  folk  scene  with  this  debut  LP  in  1985  and  found  seemingly  instant  fame  particularly  in  this  country   where  she  was  regarded  as  single-handedly  resurrecting  the  acoustic  singer-songwriter  tradition  of  James  Taylor  and  his  ilk. Of  course  we  already  had  Billy  Bragg  but he  was  too  political  and  his  singing  voice too  unmellifluous  to  really  qualify. Suzanne  never  welcomed  this  idea , looking  acutely  uncomfortable  when  Terry  Wogan  crassly  put  it  to  her  -  why  was  he  so  bad  on  TV ? - on  his  chat  show  but  it  undoubtedly  won  her  a  lot  of  attention  in  the  middle  of  the decade  and  propelled  this  LP  into  the  album  charts  before  any  of  her  singles  had  become  hits.

For  a  start  there  are  no  wholly  acoustic  tracks  on  this  LP . There's  quite  a  large  supporting  cast, the  production  isn't  exactly  minimalist  and  most  of  the  tracks  feature  some  synthesiser  work. On  the  other  hand  Suzanne  did  write  and  play  acoustic  gutar  on  each  track.  Suzanne  said  her  inspiration  for  the  songs  came  partly  from  personal  experience , partly  from  observation  of  others  and  partly  from  her  imagination. Her  voice  is  attractive  but  limited, occasionally  impassioned  but  usually  diffident  and  sometimes  arch  ( when  she  sounds  very  like  Laurie  Anderson ) .

Suzanne's  lyrics  are  not  always  easy  to  interpret. I  reckon  I've  got  about  half  of  the  songs  pinned  down but  I  could  be  miles  off  on  all  of  them. The  opening  track  "Cracking" where  Suzanne  mainly  speaks  the  lyric  in  a  carefully  neutral  tone  seems  to  be about  emerging  from  a  failed  relationship   into  the  cold  day  of  renewed  singlehood. There  are  plenty  of  icy  metaphors  and  the  whole  first  side  has  something  of  the  chill  of  the  New  York  winter  about  it.  Like  the  majority  of  the  tracks  here  there  are  no  drums  but  Suzanne  and  her  guitar  are  accompanied  by  Paul  Dugan's  understated  bass, a  simple  counter-melody  on  synth  and  the  odd  electric  guitar  chord  from  Jon  Gordon.

"Freeze  Tag"  links  both  the  preceding  track  with a  continuation  of  the  winter  theme  and  the  one  that  follows  with  the  line  "I  will  be  Dietrich"  and  seems  to  be  about  the  uncertainty  of  whether  to  commit  to  a new  relationship  or  stay  in  playful  mode.  The  music  reflects  this  with  Vega  and  Frank  Christian's  guitars  circling  each  other  almost  stumbling  at  times  while  Dugan's  barely-there  vertical  bass  holds  the  ring.

Then  the  decision  is  made  with  "Marlene  On  The  Wall", the  album's  hit  single  ( at  the  second  time  of  asking  in  April  1986 ) a  self-conscious  farewell  to  the  single  life  signified  by  the  picture  of  Marlene  Dietrich  on  the  wall. I'm  still  a  bit  dubious  about  songwriters ( going  back  to  Kim  Carnes  I  guess )  using  classic  film  stars  as  metaphors  or  even  adjectives  but  this  is  one  of  the  more  palatable examples. Here  the  rhythm  section of  Sue  Evans  on  drums  and  Frank  Gravis  on  bass  first  appear  to  give  the  track  more  muscle  and  Jon  Gordon  is  allowed  a  brief  electric  solo  in  the  middle  eight. The  lyric  has  a  fair  amount  of  sexual  inuendo  - "don't  give  away  the  goods  too  soon", "she  records  the  rise  and  fall"   but  there  are  also  disturbing  hints  of  violence  "the  fingerprints  on  me  from  you"  that  anticipate  Tori  Amos.

They  also  lead  onto  "Small  Blue  Thing"  the  second , less  succesful  single  which  I  actually  prefer. A  self-effacing  confession  of   vulnerability sung  with  icy  clarity  it  seemed  the  perfect  soundtrack  for  the  unusually  harsh  winter  of  1986  but  that  wasn't  enough  to  get  it  into  the  Top  40. The  music  is  generally  quiet ( though  punctuated  with  sudden  loud  chords )  but  full  of  foreboding  particularly  in  the  chorus  where  Evans's  percussion chops  in  like  threatening  footsteps.

Then  Suzanne  abruptly  toughens  up  and  switches  to  third  person  narrative  with  "Straight  Lines"  the  nearest  thing  to  an  upbeat  rock  track  on  the  LP.   It's  the  story  of  a  woman  giving  up  on  the  frustrated  dreams  of  youth  and  embracing  reality  by  the  symbolic  act  of  cutting  her  hair. The  music  switches  between  relatively  in-your-face  verses  with  the  full  rhythm  section  and  a  harsher  tone  both  in  Vega's  voice  and  her  stark  three-note  riff  and  softer  synth-led  chorus.

Side  Two  is  more  diffuse, the  songs  more  self-contained. "Undertow"  has  the  largest  cast  on  the  album  with  violin  and  cello  added  to  give  the  chorus  an  extra  emotional  swell. It's  a  complex  song  with  Suzanne  reverting  to  first  person  and  confessing  to  over-posssessiveness, masochism  and  anorexia  in  the  course  of  the  lyric. The  statement  line  "I  am  friend  to  the  undertow" is  open  to  a  number  of  interpretaions  but  may  reflect  her  desire  to  be  perceived  as  an  outsider , a  stance  taken  much  more  overtly  on  the  standalone  single  "Left  Of  Centre"  that  followed  this  LP  and  perhaps  necessary  for  an  artist  that  straddled  the  line  between  the  Smiths-loving  student  audience  and  the  yuppie  crowd. I  imagine  the  whole  song  to  be  addressed  to  a  new  lover  giving  them  a  "warts  and  all " picture  as  a  test.

"Some  Journey"  could  have  come  from  the  pen  of  Donna  Tartt's  Richard  Papen  with  his  "fatal  longing  for  the  picturesque  at  all  costs". It's  about  rejecting  or  at  least  feeling  disappointed  with  the  safe  prosaic  boy  next  door  and  longing  for  the  wisp  of  exotic  romance - the  "eastbound  train", the  "lady  fair  all  dressed  in  lace". The  music  is  suitably  restless  with  Jon  Gordon's  rhythm  guitar  scratching  away  beneath  the  surface  sheen  of  Mark  Isham's  synth  work. The  song  closes  with  a  coda  provided  by  Darol  Anger's  electric  violin  which  immediately  suggests  The  Waterboys.

"The  Queen  And  The  Soldier"  is  the  longest  track  but  one  of  the  more  disappointing. It's  an  extended  fairy  tale  metaphor  for  a  battle  of  wills in  a  relationship  that  suggests  a  familiarity  with  the  works  of  Leonard  Cohen. It's  noteworthy  that  Suzanne's  male  soldier  is  brave  and  stoic  while  the  queen  is  capricious  and  immature  but  otherwise  it  doesn't  have  anything  really  interesting  to  say. Suzanne's  guitar  is  abetted  by  Steve  Addabo's  12-string  and  C P  Roth's  organ  and  piano  to  fill  out  the  sound  but  it's  just  a  bit  too  long  and  there's  no  chorus.

"Knight  Moves"  is  another  challenging  song  to  interpret  although  Suzanne  has  said  that  the  title  refers  to  a  male  acquaintance  whose  life  progressed  in  the  non-linear  fashion  of  the  knight  on  a  chess  board, the  jerky  rhythm  of  the  verses  reinforcing  this  idea. The  bulk  of  the  lyric seems  to  be about  a   sudden  discovery  that  she's  not  the  only  woman  in  her  lover's  life  and  the  delivery  switches  between  anger  and  sorrow. The  last  verse is  pretty  incomprehensible  but  doesn't  spoil  the  song.

That  just  leaves  "Neighbourhood  Girls"  which  has  an  atypical  jazzy  feel  and  slide  guitar  from  Frank  Christian  suggestive  of  Steely  Dan.  The  lyric  recited  in  Laurie  Anderson  fashion   initially  suggests  it's  about  prostitution  but  later  verses  suggests  it's  more  about  the  sort  of  restless  bohemian  who  has  to  leave   their  neighbourhood  to  find  themselves  with  Suzanne  as  fascinated  observer  regretting  the  departure. It's  not  my  cup  of  tea  musically  but  rounds  the  album  off  on  an  interesting  note.

We'll  be  meeting  Suzanne  again  but  for  now  this  was  a  very  assured  and  still  impressive  debut. 

No comments:

Post a Comment