Thursday, 20 October 2011

67 Japanese Whispers - The Cure

Purchased :  29  September  1987

Tracks :  Let's Go To Bed / The  Dream / Just  One  Kiss / The  Upstairs Room / The  Walk / Speak  My  Language / Lament / The  Lovecats

I'm  surprised  that  I  bought  another  LP  the  following  day  almost  as  if  I  was  trying  to  wash  away  the disappointment   of  Strangeways  Here  We  Come  with  an  album  of  more  certain  reward.

"Japanese  Whispers " was  a  stopgap  mini-LP  released  at  the  end  of  1983  to  collect  together  the three  singles  released  since  the  band's  challenging  last  album  "Pornography"  in  1982. Bassist  Simon  Gallup  had  left  the  group  ( temporarily  as  it  turned  out )  allowing  mainman  Robert  Smith  and  drummer  turned  keyboards  player  Lol  Tolhurst  to  pursue  a  more  pop  direction  like  so  many  of  their  peers  in  the  New  Pop  era. They  had  been  instantly  rewarded  with  a  real  commercial  breakthrough  and  this  record  neatly  captures  that  turning  point  in  the  group's  fortunes.

"Let's  Go  To  Bed" snuck  out  as  a  single  in  late  1982  and  came  as  a  considerable  surprise. Earlier  in  the  year  "Pornography"  had  been  an  album  of  unrelenting  morose  Goth- rock  heroically  out  of  step  with  the  times  and  with  Gallup  jumping  ship  it  had  been  widely  assumed  that  the  group  was  coming  to  an  end. Instead  Smith  and  Tolhurst  came  up  with  a  catchy  synth  pop  tune  that  sounded  like  no  one  else  due  to  its  complex  stop-start  bassline. Smith  has  subsequently  said  it  was  a sarcastic  comment  on  the  use  of  sexuality  to  sell  music ( making  Rihanna's  steal  of  the  keyboard  hook  for  her  S & M  single  highly  ironic )  but  to  me  it's  always  sounded  more  like  a  song  about  first  time  nervousness  and  one  remembers  that  Smith  and  his  wife's  relationship  goes  back  to  their  school  days. Despite  a  seemingly  irresistible  earworm  of  a  chorus and  a  reference  to  Christmas  in  the  second  verse  it  got  overlooked  in  the  December  rush  and  peaked  at  44.

"The  Dream"  was  originally  the  B-side  to  the  follow-up  single  which  we'll  come  to  shortly.  The  title  of  the  LP  seems  particularly  appropriate  to  this  track  as , Smith's  voice  apart , it  sounds  identical  to  Tin Drum-era  Japan  with  its  Oriental  keyboard  sounds  and  offbeat  rhythms.  The  lyrics  explore  similar  territory  to  the  previous  track  starting  out  with  images  of  childhood  innocence  then  getting  into  more  sexual  territory  as  the  song  progresses. What  it  doesn't  have  is  a  strong  melody  and  B-side  seems  about  right.

" Just  One  Kiss "  ( B  side  to  "Let's  Go  To  Bed" )  recycles  the  restless  clatter  of  "Pornography"'s  only  single  "The  Hanging  Garden"   ( itself  owing  much  to  Joy  Division's Atrocity  Exhibition )  but  whereas  that  was  a  defiantly  unmelodic  dirge  , here  we  have  a  beautifully  mournful  song , perefectly  delivered  by  Smith,   about  the  ephemeral  nature  of  nostalgia - "remember  the  sound  that  could  wake  the  dead  but  nobody  woke  up  at  all" . The  "haunting " keyboard  contributions  are  showing  their  age  a  bit  but  in  a  way  that's  thematically  appropriate.

"The  Upstairs  Room"  was  originally  on  the  12  inch  single  of  the  next  track  and  is  at  least  its  equal. Tethered  to  a  drum  machine  and  discreet bass synth  pulse  it's  an  appealing  mix  of  Japan-ish  keyboard  lines,  melodic  bass  runs  that  can't fail  to  suggest  Peter  Hook  and  economic  blasts  of  early  Banshees  guitar. The  song  concerns  Smith's  temporary  sojourn  in  Steve  Severin's  living  room  when  they  were  working  together on  The  Glove  project  and  seems  to  be  an  affectionate  but  mildly  reproachful  assurance  to  his  partner  Mary - "I  thought  you  would  know  that  I  always  sleep  alone".

Side  Two  commences  with  that  second "pop"  single "The  Walk"  which  finally  cracked  the  Top  20  for  them  in  July  1983. It  has  to  be  said  straightaway  that  there's  an  unmistakable  resemblance  to  Blue  Monday  in  the  pounding  bass  synth  and  frequent  percussive  breaks  but  the  topline  Oriental  melody  and  morbid  lyrics are  the  group's  own . There   are  hints  that  this  is  a murder  ballad  but  Smith  kept  it  vague  enough  for  radio  play  and  reaped  the  reward.

"Speak  My  Language " was  B-side  to  the third  and  biggest  hit  on  the  LP and  by  which  time  the  band  had  expanded  to  include  a  new  rhythm  section  of  bassist  Phil  Thornalley  and  drummer  Andy  Anderson. Smith's  desire  to  explore  different  musical  territory  is  immediately  obvious  on  this  loose , jazzy  track  with  Thornalley  playing  upright  bass  and  a  ragged  piano  picking  out  the  melody. However  Smith  doesn't  take  much  notice  of  the  tune  and  is  off-key  throughout  the  song; his  guitar  is  similarly  atonal  making  it  the  most  "difficult" track  on  the  LP. The  song  is  about  communication  failure  and  fittingly  the  chorus  is  a   babble  of  mumbles  before  the  title  plea.

"Lament" , another  track from  the  "The  Walk" 12  inch,  seems  to  have  been  inspired by  the  mysterious  death  of  corrupt  Italian  banker  Roberto  Calvi  in  London  the  previous  summer. Calvi  was  found  hanging  underneath  Blackfriars  Bridge   after  going  on  the  run  but  the  initial  verdict  of  suicide  has  been  widely  challenged. Smith's  sly  references  to  Catholicism  - "They  talked  of  how  they  loved  Our  Lady  and  oh  the  smell  as candles  die" - and  ice  cream  are  big  clues. It's  another  case  of  recycling  elements  from  "Pornography"  in  a  more  commercial  context , this  time  the  nagging  guitar  riff  from  "One  Hundred  Years"  ( the previous  album's  terminally  bleak  and  attritional  opening  track)  here  used  as  an  instrumental  chorus  between  Smith's  mournful  but  melodic  verses. The  synth  sounds  again  sound  a  bit  dated  but  it  remains  an  affecting  song.

Which  leaves  us  with  "The  Love  Cats"  which  took  them  into  the  Top  Ten  for  the  first  time  aided  by  a  Tim  Pope  video  which  fixed  Smith's  enduring  and  paradoxical  public  image  as  the  court  jester  of  Goth. It's  been  suggested  that  Smith's  inspiration  was  the  Australian  novel   The  Vivisector  by  Patrick  White  although  I  suspect  The  Aristocats  ( my  own  childhood  favourite film ) was  a  rather  bigger  influence  particularly  as  only  the  French  cat's  accordion  is  missing  from  the  alley  cats'  instrumental  line-up  here. That's  a  better  thought  to  dwell  on  than  the  unfortunate  association  the  lyrics  now  have  with  Galloway  and  Lenska.  It's  a  skilfully  executed  pastiche  particularly  the  milk  bottle  percussion  and  cat  crow  guitar  wails  but  I  can't  say  it's  one  of  my  favourites.

All  in  all  you  have  a  pretty  good  album ; indeed  some  fans  rate  it  their  best. Certainly  it's  the  most  accessible; on  all  their  subsequent  albums   ( some  of  which  we'll  be  covering ) Smith  would  aim  for  a  balance  between  pop  nuggets  and  less  easy  on  the  ear  material. I  prefer  one  of  its  predecessors  but  you'll  have  to  wait  a  bit  for  that  one.

No comments:

Post a Comment