Saturday, 5 November 2011

68 Music For The Masses - Depeche Mode

Purchased : 3rd  October  1987

Tracks : Never Let Me  Down Again / The  Things  You  Said / Strangelove / Sacred / Little 15 / Behind The  Wheel / I  Want  You  Now / To Have And To  Hold / Nothing / Pimpf

This  was  bought  on  a  Saturday, the  last  weekend  before  starting  the  4-month  Graduate  Conversion  Course  required  before  beginning  my  accounting  studies  proper. I  wasn't  looking  forward  to  it  to  say  the  least. Not  only  was it  going  to  be  intense  , covering  subjects  that  (with  the  partial  exception  of  Law)  I  had  no  real  interest  in  but  it  would  entail  a  wearying  daily  commute  to  Liverpool, not  my  favourite  city  by  any  means. I  did  have  the  option  of  staying  there  during  the  week but  that  was  even  less  appealing. So  I  had  something  of  a  condemned  man  feeling  that  weekend  and  was  hoping  the  'Mode  would  cheer  me  up.

This  was  Depeche  Mode's  sixth  album  and  a  pivotal  one  in  their  career, moving  them  into  a  different  league  in  terms  of  both  sales  and  critical  respect. However  I  agree  with  Tom  Ewing's  view  that  this  was when  their  output  started  to  decline. The  album  contains  probably  their  greatest  single  but  also  some  seriously  substandard  material  particularly  on  the  second  side.

It  begins  brilliantly  with  their  masterpiece  "Never  Let  Me  Down  Again"  ( which  rang  some  commercial  alarm  bells  by  peaking  at  21  as  a  single ) . The  rumbling  groove  and  stark  piano  owe  something  to  Talk Talk's  Life's  What  You  Make  It  but  this  is  the  superior  song. It's magnificent  in  its  ambiguity  with  Dave Gahan  singing  of  a  euphoric  journey - "never  want  to  come  down  never  want  to  put  my  feet  back  down  on  the  ground " - and  the  music  suggesting  it's  a  one-way  ticket  to  somewhere  very  nasty. Gore  throws  some  rock  guitar  into  the  mix  to  give  the  menace  added  muscle  and  the  whole  thing  builds  to  a  terrific  climax  with  Gore  singing  an  alternative  chorus  behind  Gahan's  despairing  pleas  and  Alan  Wilder's  Gothic  keyboard  chords.

There's  an  immediate  comedown  with  the  muted  "The  Things You  Said"  a  lament  for  betrayal  sung  plaintively  by  Gore  over  a  soft  synth  pulse  with  no  percussion  until  the  final  third  of  the  song. There's  a  typically  DM  simple  keyboard  melody  line  for  a  chorus  but  the  second  melody  line  is  a  bit  too  close  to  OMD's  Almost  for  comfort.

A  re-recorded  version  of  "Strangelove" , the  lead  single  comes  next. A  slower,  sparser  take  tied  to  a  remorseless  backbeat  it's  a  good  illustration  of  the  band's  desire  to  move  away  from  instantly  accessible  pop . The  song  remains  a  fairly  routine  Gore  confession  of  dark  sexual  intent, a  theme  pursued  to  wearisome  length  on  this  LP.

"Sacred"  equates  Love  and  God  beginning  with  some  medieval  chanting  behind  the  synth  drone. Gore's  lyric  avoids  the  gaucherie  that  marred  some  of  his  earlier   romatic  treatises  but  musically  it's  a  bit  too  similar  to  "Stories  Of  Old"  from  two  albums  back  and  for  the  first  time  the  band  sound  like  they're  treading  water.

"Little  15"  takes  a  step  nearer  the  paedophilic  cliff  edge  than  "A  Question  Of  Time"  from  the  previous  LP. This  time  Gore  uses  the  second  person   ( possibly  at  Gahan's  insistence )  to  deflect  the  inference. Whatever  the  intent  it  does  work  quite  well  as  a  piece  of  sinister  chamber-pop  with  Philip  Glass influences  and  nearly  made  the  charts  as  an  import  single  the  following  year.

Side  Two  begins  with  third  single  "Behind  The  Wheel" which  nods  to current  dance  trends  with  its  relentless  house  beat. The  song,  jointly  sung  by  Gahan  and  Gore  is  about  abject  surrender  - "Do  what  you  want  , I'm  going  cheap"  - to  another  "little  girl". Unfortunately  it  has  the  most  boring  melody  on  the  album, no  chorus  and  ironically, given  the  driving  metaphor  doesn't  really  go  anywhere.

"I  Want  You  Now"  is  better  making  good  use  of  looped  vocal  noises  (including  the  urgh-ahh  effect  suggestive  of  bonking  also  used  that  year  on  Fleetwood  Mac's  Big  Love )  to  create  a  suitably  Gothic  frame  for  Gore's  song  of  wanton  lust. Gore  takes  the  lead  vocal  on  this  slow  and  solemn  tune.

It  ends  with  a  spoken  passage  (in  German  I  think)  which  segues  straight  into  "To  Have  And  To  Hold" an  industrial  grind  again  without  much  of  a  tune  and  Gahan  going  as  low  as  he  can  to  deliver  another  self-abasing  lyric. With  its  protracted  intro  it  seems  to  end  before  it's  really  got  going.

And  then  they  pull  out  another  corker, "Nothing"  , probably  the  most  utterly  nihilistic  track  in  my  collection. A down  and  dirty  basline  kicks  it  off  before  Gahan's  suitably  enervated  vocal  comes  in  ; his  drawled  delivery  of  the  word  "Life"  at  the  beginning  of  the  second  verse  is  terrifying .  He  rouses  himself  for  the  pounding  chorus  ( a  trick  they've  used  before  on  "People  Are  People"  and  "New  Dress"  but  it works  again  here)  which  actually  compounds  the  misery  by  acknowledging  there's  nothing  new  to  say  about  the  human  condition. For  a  band  that  scored  its  first  hit  with  the  surging  optimism  of  "New  Life"  this  is  astounding  and  they  haven't  come  up  with  anything  better  since.

The  album  closes  with  the  Wagnerian  instrumental  "Pimpf"  ( a  German  word  meaning  young  acolyte) based  around  Alan  Wilder's  circular  piano  riff which  runs  throughout  the  song. It  builds  well  enough  with  the  entrance  of  gotterdammerung  chants  and  church  bells  but  they  don't  quite  pull  it  off.

As  hinted  at  earlier  this  disappointingly  patchy  album  proved  to  be  a  major  turning  point  in  their  fortunes. Although  it  seemed  to  herald  commercial  decline  in  the  UK  with  only  one  single  breaching  the  Top  20  and  the  album  quickly  departing  the  charts  it  maintained  their  upward  momentum  in  Europe   and  crucially  the  USA  where  their  1988  tour  crowned  their  adoption  by  the  nascent  alt.rock  culture. It  also  helped  that  Detroit's  hip  house  DJs  started  naming  them  as  a  major  influence. Their  next  LP  of  new  material  was  three  years  later  and  benefitted  from  the  break.

No comments:

Post a Comment