Monday, 10 October 2011

66 Strangeways Here We Come - The Smiths

Purchased  :  28th  September 1987

Tracks : A  Rush  And  A  Push  And  The  Land  Is  Ours / I  Started  Something  I  Couldn't  Finish / Death  Of  A  Disco  Dancer / Girlfriend In A Coma / Stop Me  If  You  Think You've Heard This  One  Before / Last Night I  Dreamed  Somebody  Loved  Me / Unhappy  Birthday / Paint A  Vulgar Picture / Death At  One's  Elbow / I  Won't  Share  You

This  was  bought  as  soon  as  it  came  out  from  Woolworths'  in  Ashton-under-Lyne  on  a  Monday afternoon.

I  was  looking  forward  to  revisiting  this  one   because  it's  had  a  good  press  in  recent  years  whereas  I'd  always  assumed  my  disappointment  with  it  was  generally  shared.

Let's  get  the  history  right  first . This  is  The  Smiths'  final  original  studio  LP   but  it  wasn't  intended  as  such. Recording  it  was  not  a  particularly  painful  process; the  tensions  in  the  band  only  really  erupted  during  the  later  recording  sessions  for  the  B-sides  to  its  lead  single. It  was  intended  to  be  the   final  record  under  their  contract  with  Rough  Trade  with  the  band  having  signed  for EMI  earlier  in  the  year. It  wasn't  actually  released  until  after  the  band's  split  was  announced  with  Morrissey  abandoning  his  futile  attempt  to  keep  the  group  going  after  the  departure  of  Johnny  Marr. I  think  that's  unduly  influenced  people's ( including  my  own ) perceptions  of  it  ever  since.

My  expectations  of  it  had  been  lowered  by  the  sub-standard  singles  that  had  preceded  it  in  1987  although  their  singles  had  rarely  represented  the  best  of  their  work. The  prevalence  of  long  unwieldy  titles  was  another  danger  sign, "A  Rush  And  A  Push  And  The  Land  Is  Ours"  betrays  Morrissey's  Irish  roots, the  title   being  a  slightly  mistranslated  version  of  a  traditional  Gaelic  battle  cry. There's  no  political  content  in  the  song  which  is  delivered  by  the  ghost  of  a  young  suicide  victim who,  beyond  a  few  disconnected  musings  about  love, appears  to  have  no  real  message  for  the  living  ( by  coincidence, an  observation  you  could  also  make  about  the  ghost  in  a  Douglas  Coupland  novel  inspired  by  another  track  on  this  LP ) . By  this  time  Johnny  Marr  had  gone  on  record  as  being  disenchanted  with  his  guitar  hero status and  was  trying  to  broaden  out  The  Smiths ' sound  so  here  he's  replaced  the  guitar  with  music  hall  piano  and  glockenspiel. The result  is  that  bar  not  having  a  sax  solo  and  cockney-accented  vocal  it  sounds  like  the  also  recently deceased  Madness  which  probably  wasn't  the  intention.

With  "I  Started  Something  I  Couldn't  Finish"   it's  brass  that  infiltrates  the  sound  blaring  away  behind  Marr's  glam  rock  swagger  and  Mike  Joyce's  sledgehammer  snare. Morrissey  contributes  a  risky  lyric  seemingly  about  regretting  a  sexual  assault. Amusingly  this  was  thought  to  be  more  appropriate  to  be  a  second  single than  track  five  which  has a   throwaway  line  about  mass  murder  ( this  being  shortly  after  the  Hungerford  massacre ). The  whole  thing  anticipates  Suede  a  few  years  down  the  line  but  it's  melodically  weak  and  Morrissey's  vocal  is  over-mannered.

"Death  Of  A  Disco  Dancer" has  a  late  night  feel  with  Rourke's  prowling  bass  and  Marr's  echo-laden  guitar  ( suggestive  of  The  Edge). The  actual  song  is  rather  slight, possibly  about  a  suicide   before demolishing  the  hippie  ideal  with  the  subtlety  of  a  sledgehammer  - love peace  and  harmony  well  maybe  in  the  next  world ". It  makes  you  think  that  the  similarity  of  Marr's  main  riff  to  Dear  Prudence  is  deliberate. After  three  minutes  Morrissey  stops  singing  and  starts  some  atonal  piuano  plonking - his  one  and  only  instrumental  contribution  to  the  band's  music - heralding  a  lengthy  instrumental  coda  which  is  much  better  than  the  song  it' s  decorating ,  Joyce  brewing  up  a  storm  over  Marr's  corruscating  guitar  and  eerie  Farfisa .

The  lead  single  "Girlfriend  In  A  Coma"  follows . It's  an  interesting  combination  of  elements, a  propulsive  bassline , dainty  acoustic  guitar  and  heavy  ELO-strings  on    the  chorus. Inspired  by  the  cause  celebre  of  Karen  Ann  Quinlan  , the  first  great  right -to - die  test case  it  in  turn  led  to  Douglas  Coupland's  1997  novel  of  the  same  name  ( two  thirds  brilliant, last  third  terrible ). It's  Achilles  heel  is  its  brevity - just  over  two  minutes - which  makes  it  seem  glib  and  heartless.

"Stop  Me  If  You  Think  You've  Heard  This  One  Before " is  the  stand-out  track, the  only  one  that  really  measures  up  to  the  music  on  their  other  LPs. Despite  the  defensive  title  the  song  is  a  catalogue  of  physical  mishaps  incurred  in  pursuit  of  a  loved  one with  Morrissey   singing  in  his  most  plaintive  tones  and  Marr  consenting  to  play  the  guitar  hero  once  more. The  only  criticism  is  that  his  stinging  guitar  solo  at  the  end  is  too  short.

Side  One  is  patchy  but  the  second  side  is  simply  poor.  "Last  Night  I  Dreamed  Somebody  Loved  Me "  ( released  as  the  third  single )  begins  with  an  over-long  irrelevant  intro  setting  mob  screams  ( strangely  reminiscent  of  the  start  of  The  Plastic  Age  on  the  previous  entry )  against  doomy  grand piano  chords. It's  nearly  two  minutes  before  Morrissey  comes  in  accompanied  by  strings. The  song  isn't  strong  enough  to  support  all  this  melodrama, a  lachrymose  reiteration  of  the  themes  on  "How  Soon  Is  Now "   delivered  drowsily  by  Morrissey. There's  a  brief  spark  of  life  from  Marr's  guitar  towards  the  end  but  too  little  too  late.

"Unhappy  Birthday"  is  weaker  still  with  its  bluntly  spiteful  lyric. Marr  seems  content  to  just  strum  along  on  acoustic  with  only  an  occasional   background  sigh  from  his  electric. Rourke  does  his  best  to  move  things  along  with  a  cajoling  bassline  but it's  an  umemorable  song  to  say  the  least.

The  problematic  "Paint  A  Vulgar  Picture "  is  a  five-and-a-half  minute  diatribe  against  the  music  business  in  general  and  Geoff  Travis  and  Rough  Trade  in  particular. Marr  and  the  rhythm  boys  set  it  up  nicely  with  a  fine  tumbling  riff  over  which  Morrissey  sometimes  has  difficulty  cramming in  all  his  bilious  words.Nevertheless  there's  a  fine  instrumental  break  halfway  through  and  if  that  had  closed  the  song  it  would  be  a  good'un. Unfortunately  Morrissey  picks  up  his  rant  where  he  left  off  and  it  just  gets  boring. It  hasn't  aged  well  either  in  the  light  of  Morrissey's  collusion  with  EM|I's  constant  re-packaging  of  the  archive  since  the  group's  demise.

The  final  two  tracks  pass  by  in  a  blur of  disappointment. The  sound  effect  of  a  coffee  percolator  is  the  best  thing  about  "Death  At  One's  Elbow"  ( my  nomination  as  the  worst  song  in  the  group's  canon )  a  tuneless  rockabilly  thrash in  which  Morrissey  exhorts  someone  called  Glenn  not  to  go  in  a  house  or  face  being  murdered  with  an  axe. This  is  a  clear  reference  to  the  murder  of  Edward  Evans - yes  we  have  heard  this  one  before ! It's  less  than  two  minutes  long  but  still  outstays  its  welcome.

"I  Won't  Share  You "  is  also  forgettable, a  limp  acoustic  strum  on which  Joyce  is  absent  and  nobody  else  does  anything  interesting . It's  been  universally  assumed  to  refer  to  Marr's  desire  to  work  with  other  musicians  but  you'd  think  if  that  was  the  case  Morrissey  would  come  up  with  better  lyrics  than  "Life  tends  to  come  and  go , just  as  long  as  you  know." There  again  it  does  fade  out  just  as  it  seems  Marr's  about  to  begin  a  solo  so  there  may  be  some  truth  in  it. Whatever  it  sounds  unfinished  and  a  very  poor  note  on  which  to  make  your  exit  as  a  group.

Sharp-eyed  readers  will  have  realised  that  there  was  still  one  Smiths  LP  missing  from  my  collection  at  this  point  in  time  so  this  isn't  really  the  end  of  the  story  for  me.  Nevertheless  the  group's  relatively  sudden  exit  was  a  profound  shock  to  me  as  to  many  others  and  cast  a  long  shadow  over  the  British  music  scene  for  some  years  to  come. In  a  way  this  LP's  obvious  deficiencies  went  some  way  to  tempering  that  sense  of  loss; maybe  it  was  for  the  best  if  the  magic  had  gone ( something  I'd  bet  Noel  Gallagher  ruefully  ponders  from  time  to  time) .  I'm  not  revising  my  opinion  of  it   but  it's  a  chapter  in  one  of  music's  great  stories  and  so  will  endure  for  all  time.

No comments:

Post a Comment