Saturday, 1 October 2011

65 The Age of Plastic - The Buggles

Purchased :  September  1987

Tracks : The  Plastic  Age / Video Killed The  Radio  Star / Kid  Dynamo / I  Love  You ( Miss  Robot ) / Clean Clean / Elstree / Astroboy / Johnny  On  The  Monorail

This  was  a  long-desired  item  from  the  heyday  of  the  Travelling  Society  and  was  conveniently  available  at  mid-price  as  part  of  Island's  25th  Birthday  celebrations. It  was  bought  in  Manchester  on  a  Saturday  morning. I  also  visited  the  North  West  Museum  of  Science  and  Industry  for  the  first  time  in  its  new  location  at  Castlefield  which  made  for  an  interesting  connection  as  this  album's  most  well-known  track  was  riding  high  in  the  singles  charts  when  I  last  visited  the  museum's   humbler  previous  home  on  Grosvenor  St  in  1979.

This  LP  was  released  in  February  1980  but  it  is  essentially  a  product  of  the  1970s,  the  decade  that  looked  both  forward  and  back, that  loved  Dad's  Army  and  American  Graffiti  but  also  thrilled  to  Star  Wars  and  the  potential  of  the  silicon  chip. These  two  musicians  from  the  backing  band  of  portly  disco  singer  Tina  Charles  refract  that  dichotomy  with  an  album  that  uses  state  of  the  art  studio  technology  on  songs  which,   even  when  set  in  the  future  , ache  with  nostalgia  and  loss.

"The  Plastic  Age "  ( their  second  and  final  Top  20  hit )  sets  out  the  stall  perfectly.  It  proclaims  the  shiny  and  new  but  the  observer  is  ageing  and  needs  surgery  both  medical  and  plastic. This  is  not  the  Ballardian  nightmare  of  Numan's  Replicas  but  our  own  world  where  human vulnerability  will  endure  whatever  delights  technology  has  in  store  for  us. Despite  that  it  begins  with  the  external  sounds  of  an  actual  nightmare, disturbed  sleep  cries  amid  bleeping  phones  before  the  srt  of  bass  synth  pulse  that  would  shortly  characterise  the  work  of  Midge  Ure's  Ultravox  leads  into  the  song  proper. Geoff  Downes's  keyboard  work  is  phenomenal,  finding  a  new  sound  to  match  every  twist  of  the  lyric , the  quizzical  phrase  before  the  pay-off  line  in  the  chorus  absolutely nailing  the  ambivalence  at  the  heart  of  the  song.

Then  we  have  the  big  hit. "Video  Killed  The  Radio  Star"  gave  Island  their  first  number  one  and  led  directly  to  ZTT  and  Mr  Carlin's  beloved  New  Pop  but  those  are  the  least  of  its  triumphs. It  predicted  the  future  for  music  for  the  next  three  decades  and  was  my  suggestion  for  greatest  number  one  when  The  Guardian  invited  nominations  in  the  nineties  ( as  their  man  picked  I  Just  Called  To  Say  I  Love  You  we  needn't  discuss  that  any  further) .  And  yet  it's  a  song  that  looks  back  not  forwards ; the  narrator   is  lamenting  the  eclipse  of  a  musician  from  his  1950s  childhood  listening  to  the  radio. I'm  reminded  of  Charlie  mourning  the  death  of  Mantovani  ( who  died  a  few  weeks  after  this  album's  release )  in  Tim  Lott's  Rumours  Of  A  Hurricane . The  music  again  is  fabulous  from  the  mock  classical  intro   with  Trevor  Horn's  sighing  bass   to  the  completely  unexpected  rock  guitar  break  that  heralds  the  final  chorus. The  bubblegum  female  vocals  would  be  irritating  on  a  lesser  song  but  this  is  an  undeniable  classic.

"Kid  Dynamo"  is  a  similar  tale, the  singer ( with  Horn  treating  his  vocal  to  sound  deeper )   recalling  the  exploits  of  his  youthful  role  model  now  working  in  the  mainstream. This  is  much  more  of  a  driving  rock  song  with  Horn's  guitar  racing  against  Downes's  keyboards  and  again  prefigures  Ultravox. Talking  of  which  there  is  some  disagreement  on  who  played  drums  on  this  album  a  man  called  Paul  Robinson  or  Warren  Cann. It  certainly  sounds  like  the  latter  on  this  track  at  least. The  quiet  bits  are  again  suffused  with  an  exquisite  melancholy  especially  the  spoken  bit   about  the  media  building  stars.

"I  Love  You ( Miss  Robot) "  is  rather  risque,  its  lyrics  recalling  Numan  or  even  the  lovably  daft  Automatic  Lover  ( a  hit  for  Dee  Dee  Jackson  some  18  months  earlier ) . It's  the  most  overtly  futuristic  track  with  its   mostly  vocodered  vocals  although  the  most  prominent  instrument  is  Horn's  steely  bass, its  metallic  tone  perfectly  in  sync  with  the  subject  matter. Again  the  tone  is  mourful  ; when  the  inevitable  question-  "Do  you  love  me ? " - is  posed  we  don't  need  to  hear  the  answer.

"Clean Clean" just  made  it  into  the  Top  40  as  the  album's  third  single. Apart  from  "Video"   it's  the  only  track  co-written  with  erstwhile  collaborator  Bruce  Woolley. An  ironic  look  at   warfare  it  would  make  the  perfect  soundtrack  for  NATO's  modern  "heroes" ,  wreaking  destruction  from  their  unreachable  cockpits  without  breaking  sweat. There  are  clues  to  later  hits  here, the  synth  rock  pulse  of  the  verses  suggests  the  thematically  similar  Dancing  With  Tears  In  My  Eyes  and  the  melodic  hook  in  the  chorus  calls  to  mind  Depeche  Mode's  A  Question  Of  Time .  It's  effective  but  lacks  the  melodic  warmth  and emotional  potency  of  the  better  tracks.

"Elstree"  is  perhaps  my  favourite. An  elegy  to  the  original  British  film  studios  from  a  former  employee  now  working  for  the  BBC  ( ironically  the  BBC  purchased the  studios  just  four  years  later ) it's  a  poignant  melody-fest  from  start  to  finish. The  lovely  instrumental  coda  has  the  best  sound  effect  in  my  collection  as  a  horse  gallops  from  one  speaker  to  the  other. As  a  late  fourth  single  released  when  they  were  already  part  of  Yes, it  isn't  that  surprising  that  it  stalled  in  the  50s but  a  shame  nonetheless.

Time  and  again  this  album  astonishes  with  its  prescience. The  mellow  and  wistful  "Astroboy"  could  be  written  today  about  teenage  screen  slaves  and  policing  by  CCTV. Horn  again  shows  what  an  under-rated  bassist  he  is from  the  foreboding  intro  onwards. He  also  slips  in  another  lament  for  the  golden  age  of  radio  -"Radio  stations  they  fade  as  in  dust, all  their  transmitters  are  crumbling  with  rust".

"Johnny  On  The  Monorail"  picks  up  on  the  period's  fascination  for  Japanese  technological  progress  with  a  hint  of  Ballardian  fetishism. This  lengthy  track  interweaves  dark  and  urgent  verses  with  a  breezy  chorus  restating  the   fear/hope   dichotomy  when  faced  with  the  future  theme  that  has  run  through  the  whole  LP.  The  acoustic  guitar   passage  before  the  final  chorus  captures  all  that  apprehension  that  something  valuable  will  be  lost  in  the  rush  to  leisured  nirvana  ( a  promise  yet  to  be  delivered  of  course).

The  final  irony  of  course  is  that  The  Buggles  as  a  band  didn't  reap  much  reward  from  the  new  musical  age  they  were  heralding. At  the  time  this  LP  was  only  a  moderate  commercial  success  and  received  mixed  reviews ; it   seemed  that  many  people  were  reluctant  to  see  them  as  anything  more  than  one  hit  wonders. Like  other  electronic  pioneers  of  the  time  ( New  Musik, M, John  Foxx ) they  were  unable  to  take  advantage  when  the  New  Romantic  scene  broke  big  just  a  year  later and  the  more  photogenic  likes  of  Spandau  Ballet  ( whom  Horn  had  to  rescue  when  their  singles  chart  positions  began  to  nosedive in 1982 )  came  to  the  fore.  It  probably  didn't  help  when  they  became  subsumed   in  Yes; the  contradictions  of  a  shiny  new  post-punk  outfit  helping  out  the  least  well-regarded  of  prog-rock  dinosaurs  are  obvious. Downes  bailed  out  early  on  their  second  LP  ( which  will  feature  here  but  you'll  have  to  be  patient ! )   and  it  was  completely  ignored  despite  Horn's   burgeoning  success  as  a  producer.  Nevertheless  this  LP's  critical  stock  has  risen  over  the  years  and  deservedly  so. We  all  share  the  same  mixture  of  hope  and  dread  at  what  lies  ahead  and  these  guys  articulated  better  than  most.

No comments:

Post a Comment