Wednesday, 27 July 2011

61 Now The Summer Album - Various Artists

Purchased :  29  April  1987

Tracks :  Groovin ( Young  Rascals) / Summer  Breeze  ( Isley  Brothers ) / Do  It  Again  ( Beach  Boys ) / Lovely  Day  ( Bill  Withers ) / Dreadlock  Holiday ( 10cc ) / The  Girl  From  Ipanema ( Astrud  Gilberto ) / Summer  ( Bobby  Goldsboro ) / Summer  Holiday  ( Cliff  Richard ) /  California  Girls ( Beach  Boys )  / Summertime  Blues  ( Eddie  Cochran )  / Sunny  Afternoon ( The Kinks ) / Under  The  Boardwalk ( The  Drifters ) / California Dreamin ( Mamas  And  Papas ) / San  Francisco  ( Scott McKenzie ) / All  You  Need  Is  Love  (The  Beatles ) / The  Sun  Goes  Down ( Level  42 ) / Walkin  On  Sunshine ( Katrina  and  the  Waves ) / Give  It  Up  ( K C and  The  Sunshine  Band ) / Fantastic  Day  ( Haircut  100 ) / Island  Girl  ( Elton John ) / Echo  Beach  ( Martha  and  The  Muffins ) / Summer  Fun  (The  Barracudas) / Here  Comes  The  Sun  ( The  Beatles ) / The  Day  I  Met  Marie  ( Cliff  Richard ) / In  The  Summertime  ( Mungo  Jerry ) / Lazy  Sunday  ( Small  Faces ) / Summer  In  The  City  ( Lovin  Spoonful ) / Daydream ( Lovin  Spoonful ) / Daydream Believer  ( The  Monkees ) / Here  Comes  Summer  ( Jerry  Keller )

This  one  was  bought  in  Manchester  on  a  Wednesday  afternoon. I  had  taken  half  a  day's  leave  because  the  Civic  Trust  were  having  an  environmental  meeting that  evening attended  by  other  civic  societies  and  it  was  being  preceded  by  a  walk  at  7pm. As  I  didn't  normally  get  home  till  6  it  would  have  been  a  push  to  make  it.  I  took  advantage  of  knocking  off  at  noon  to  go  into  Manchester  where  I  picked  this  up  in  a  sale  a  year  after  its  release.  There  was  nothing  summery  about  that  evening ; those  of  us  who  did  the  walk  got  absolutely  drenched  in  a  cloudburst  and  had  to  sit  through  the  following  meeting  at  Hollingworth  Lake  Visitor  Centre wet  through. At  the  same  time  Rochdale  were  taking  another  big  leap  towards  safety  by  defeating  Swansea  at  Spotland  another victory  in   a  series  of  rearranged  games  that  proved  our  salvation.

This  is  another  milestone,  not  because  it's  the  first  compilation  or  the  first  double  album  in  this  story  ( though  it  is  both )  but  because  the  music  on  it  is  predominantly  pre-punk.  We've  had  Tubular  Bells  and  Atom  Heart  Mother  of  course  but  I  didn't  hear  the  former  until  1977  and  the  latter  not  at  all. This  was  the  first  time  I  was  acknowledging  that  the  music  of  or  before  my  childhood  was  worth  revisiting.  This  was  probably  connected  with  starting  work  whether  because   everything  prior  to  16th  February  1987  had  acquired  an  instant  nostalgic  glow  or  because  I  was  mixing  with  thirtysomethings  for  the  first  time. It  was  probably  also  a  result  of  the  serious  drop  off  in  the  quality  of  the  singles  chart  in  the  later  eighties.

Nevertheless  it  was  a  percentage  purchase ; there  are  some  people  on  it  that  I  didn't  really  want  in  my  collection  at  all  but  the  good  stuff  outweighs  the  bad. Not  everything  here  really  qualifies  as  a  summer  record  either  by  virtue  of  its  theme  or  the  time  it  was  released  but  it  is  a  well-balanced  collection. It's  hard  to  believe  anyone  could  not  find  something  they  liked  here.

It  begins  with  the  sultry  blue-eyed  soul  of  "Groovin"  by  The  Young  Rascals , their  only  sizeable  hit  in  the  UK  in  1967. Although  not  ostensibly  psychedelic  it's  not  hard  to  imagine  getting  stoned  to  this  one  with  its  mellow  percussion , burbling  bassline  and  birdsong. A  hymn  to  just  taking  it  easy  with  your  girlfriend   it's  only  marred  by  that  line  "Really  couldn't  get  away  too  soon"  which  surely  wasn't  what  writer  Felix  Cavaliere  meant  to  say.

It  makes  for  a  nice  segue  into  The  Isley  Brothers's  celebratory  "Summer  Breeze"  from  1974. Originally  recorded  by  soft rock  duo  Seals  and  Croft  in  a  vaguely  Jethro  Tull  style  in  1972 , the  Isleys  toughened  it  up   with  a  harder  rhythm  and  amazing  fuzztone  guitar  from  Ernie  Isley  which  comes in  after  a striking  Oriental  intro. Ronald  Isley's  lead  vocal  is  smooth  as  silk  and  his  brothers' harmonies  spot  on  throughout  the  song. I  can't  think  of  a  more  successful  meld  of  rock  and  soul  and  16  was  a  fairly  lowly  position  for  such  an  amazing  piece  of  work.

We  then  return  to  the  sixties  for  the  first  of  two  Beach  Boys  numbers. "Do  It  Again " became  their  second  British  number  one  in  1968  but  has  never  had  a  good  press  because  it  represented  panto  villain  Mike  Love's  backward-looking  vision  for  the  band. Nevertheless  the  sainted  Brian  Wilson  co-wrote  it  and  continues  to  speak  well  of  it. There's  an  interesting  phased  drum  effect  on  the  intro  before  Love  comes  in  with  his  unashamed  lyric  about  wanting  to  turn  the  clock  back. The  chorus  is  a  mainly  wordless  eruption  of  harmonies  before  Carl  Wilson  sings  a  quiet  interlude  and  plays  a  mean  guitar  solo.  It  isn't  right  up  there  with  the  best  BB  singles  but  if  you  take  away  the  context  there's  nothing  wrong  with  it.

"Lovely  Day "  is  something  of  an  interloper  as  it  was  released  in  the  depths  of  winter  in  1977  and  the reference  to  "sun  light " in  the  first  verse  doesn't  tie  it  to  any  particular  season. In  fact  the  whole  point  of  the  song  is  that  Bill  Withers's  girl  makes  it  a  lovely  day  regardless  of  what's  going  on  outside. Although  mellow  soul  is  not  really  my  thing  and  the  chorus  is  more  than  a  little  repetitive  I  can  see  why  it's  a  classic  with  the  nudging  bassline, economic  strings  and  best  of  all  the  ascending  brass  lines  that  lead  into  the  chorus. It's  also  notable  for  Bill's  long  note  towards  the  end  which  was  . for  a  long  time  a  record  holder,  and if  memory  serves  me  correctly  we'll  be  meeting  the  man  that  beat  it  in  the  next  post.

"Dreadlock  Holiday"  from  1978  conjures  up  a  darker  image,  perhaps  appropriate  for  the  supremely  wet  summer  it  soundtracked. I  shall  ignore  any  Howard Kirk-esque  deconstruction  here; go  to  Popular  if  interested. This  was  number  one  when  I  started  at  my  last  school  and  it  was  classmates'  enthusiasm  for  this  that  persuaded  me  to  re-listen  to  what  I  originally  thought  was  a  disappointing  effort  from  one  of  my  favourite  bands. Over  the  years  nostalgia  has  steadily  lifted  it  up  the  pantheon  so  it  now  stands  as  a  superb  swansong  ( there  can't  be  many  other well  established  bands  who've  gone  straight  from  a  number  one  to  being  unable  to  crack  the  Top  40  again ) .  It's  based  on  an  unpleasant  incident  suffered  by  the  band's  friend  Justin  Hayward   in  Barbados  although  Eric  Stewart  and  Graham  Gouldman  shifted  the  location  to  Jamaica  to  avoid  an  unwelcome  linkage  with  another  cod-reggae  hit,  Typically  Tropical's Barbados  from  three  years  earlier. As  a  song  about  a  mugging  it  makes  a  strange  companion  to  The  Jam's  Down  In  The  Tube  Station  At  Midnight  released  just  a  month  or  so  later  perhaps  reflecting  the  violence  in  the  air  in  the  late  70s. Musically  it's  Duncan  McKay's  keyboards  that   take  the  honours  from  that  unmistakable  doleful  intro  to  the  proto-synth  twiddles  on  the  chorus.

Almost  as  an  antidote  comes   a  song  about  another   notoriously  violent  holiday  destination  but  without  a  hint  of  menace. "The  Girl  From  Ipanema"  was  originally  written  about  a  Rio  teenager  (   who's  lived  off  the  song  ever  since  ) lusted  after  by  its  male  writers  but  Gilberto's  smooth  vocal  makes  it  a  piece  of  cool  social  observation  with  no  suggestion  of  impropriety. It's  actually  one  of  the  smaller  hits  on  here  peaking  at  no  29  in 1964  ( when  it  was  actually  credited  to  saxophonist  Stan  Getz  and  Gilberto's  husband )  and  probably  owes  its  place  here  to  being  feted  by  Gary  Crowley  and  the  Rock  Is  Dead  crowd  in  the  summer  of  1984  as  the  ultimate  in  pop  cool.  Of  it's  type  it's  unbeatable  inventing  the  early  Everything  But  The  Girl  sound  with  its  limpid  guitar  , mix  of  samba  and  jazz  and  slightly  doleful  vocal.

The  first  side  peaks  with  what  for  me  is  the  ultimate  summer  record  ( there  is  a  track  to  come  that  I  rate  higher  but  don't  really  associate  with  the  season ) .  From  that  unmistakable  intro  - Swooosh.  Diddle-iddle-iddle-oo  -  the  appeal  of  "Summer  ( The  First  Time ) " hasn't  dimmed  since  it  first  soundtracked  a  family  holiday  in  Lytham  St  Anne's  on  its  chart  run  in  1973. It  helps  that,  like  Gilbert  O  Sullivan , Bobby  Goldsboro  didn't  make  it  out  of  the  seventies  commercially  speaking   so his  voice  is  an  immediate  rush  back  to  a  happier  world. Which  is  ironic  as  its  greatest  strength  is  the  ability  to  convey  bottomless  depths  of  melancholy  behind  a  manly  stoicism.  The  song  is  really  about a  man  recalling  the  loss  of  his  teenage  virginity  to  an  older  woman  on  a  hot  summer's  day  and  alhough  Bobby was  only  32  at  the  time  ( he  knocks  five  years  off  in  the  song )  he  delivers  it  like  it  was  a  lifetime  ago. The  vocal  performance  is  matched  by  the  music  with  the  wave  noises, that  insinuating  piano  riff   and  the  stunning  orchestral  arrangement  which  suitably  climaxes  just  after  the  key  line   ( or  punctum  as  another  blogger  might  term  it )  " I  saw  the  sunrise  as  a  man". As  a  musical  representation  of  orgasm  it  tops  even  Trevor  Horn  on  Relax. Then  you  get  that  last  verse  of  bittersweet  recollection  and  the  song  fades  as  he  starts  the  story  again. This  is  a  man  whose  life  has  delivered  nothing  better  since  ; he's  doomed  to  recycle  this  golden  moment  for  the  rest  of  his  days.  An  utter  classic  from  start  to  finish.

There  are  one  or  two  tracks  here  which  are  so  much  a  part  of  the  cultural  fabric  that  any  comment  by  me  seems  rather  redundant  and  "Summer  Holiday"  is  one  of  them. Its  parent  film  never  seemed  to  be  off  the  telly  in  my  youth  ( and  obviously  inspired  my  favourite  kids  TV  programme  Here  Come  The  Double  Deckers  ) but  not  in  recent  years . It  seems  that  Cliff's  films  ( like  those  of  Elvis )  are   now  deemed  irredeemably  kitsch  and   no  more  likely  to  be  shown  than  Love  Thy  Neighbour.  We  still  all  know  the  song  though.

The  Beach  Boys  crop  up  again  with  "California  Girls". For  me  this  song  is  unfortunately  tainted  by  the  execrable  David  Lee  Roth  cover  and  its  hideous  video. Even  in  the  surer   hands  of  its  creators  it's  not  a  song  I  find  appealing. The  wrong-footing  intro  is  great  but  once  that  lurching  fairground  organ  starts  up  and  Mike  Love  starts  salivating  over  various  regional  female  stereotypes   it  loses  me.

Eddie  Cochran's  much-covered  "Summertime  Blues"  follows.  A  song  of  teenage  frustration  at  least  co-written  by  an  actual  teenager  it  continues  to  amaze  with  Cochran's  tightly-wound  rhythm  guitar  and  the  caustic  cynicism   of  the  lyric  -  "I'd  like  to  help  ya  son  but  you're  too  young  to  vote".  Cochran's  demise in  1960  is  still  over-shadowed  by  that  of  Holly  the  year  before  and  it's  hard  to  work  out  why  that's  so.

Next  up  are  The  Kinks  with  "Sunny  Afternoon"  a  number  one  in  1966. I  must  admit  to  never  being  a  great  Kinks  fan, Ray  Davies's  knowing  smirk being  too  obviously  reflected  in  the  music.  This  one's  no  exception, a  character  study  of  a  distressed  aristocrat  pleading  to  be  allowed  to  hold  on  to  his  indolent  lifestyle. You  have  to  credit  them  with  integrating  music  hall  styles  before  Sgt  Pepper  had  come  out  and  Pete  Quaife's  booming  descending  bassline  brooks  no  argument  but  it  still  leaves  me  pretty  cold.

The  Drifters  are  next  with  the  much-covered  "Under  The  Boardwalk"  ( the  original  wasn't  a  hit  in  the  UK ).  It's  rather  suggestive  lyric  escaped  the  censors  perhaps  because  its  unhurried  grace  hardly  suggests  sexual  urgency ; only  the  barked  backing  vocals  hint  at  that. The  hypnotic  rasp  of  the  guiro  throughout  the  song  makes  it  one  of  the  band's  most  distinctive  recordings.

We  then  have  two  of  my  favourite  oldies  both  written  by  the  same  man. "California  Dreamin"  is  not  a  summer  song  at all  ; it's  a  wintry  song   about  longing  for  a  summer  which  may  never  arrive. Denny  Doherty's  lead  vocal  is  optimistic  but  the  girls'  response  is  full  of  foreboding.  Bud  Shanks's  alto  flute  solo  is  diverting  but  really  you  just  want  to  hear  those  glorious  harmonies  again.

"San  Francisco ( Be  Sure  To  Wear  Flowers  In  Your  Hair) "  will  eternally  be  the  anthem  of  the  summer  of  1967  despite  the  relative  obscurity  of  its  singer. Papa  John  Phillips  wrote,  played   on  and  produced  the  song  but  left  it  to  McKenzie's  plaintive  tones  to  carry  the  achingly  gorgeous  melody. It's  easy  to  scorn  the  naivete  of  the  lyrics  but  the  acid-fried  guitar  and  steely  bassline  give  it  the sturdiness  to  endure.

There's  a  big  surprise  at  the  end  of  side  two  not  that  "All  You  Need  Is  Love"  isn't  thematically  apt   but  because  EMI  doesn't  normally  licence  Beatles  tracks  for  use  on  compilations. Still  the  best  attempt  at  the  universal  pop  song  ( unlike  the  agenda-laden  Imagine )  it  doesn't  need  further  comment.

Side  Three  is  mainly  devoted  to  the  eighties.  It  begins  with  Level  42's  "The  Sun  Goes  Down  ( Livin It  Up )  from  the  summer  of  1983. When  it  first  came  out  I  still  had  a  bit  of  a  downer  on  the  band  because  of  the  "world's  best  bass  player"  hype  around  Mark  King  ; New  Romantic  loyalties  meant  I  favoured  the  late  Mick  Karn  of  Japan. However  by  the  end  of  its  chart  run  I'd  developed  a  sneaking  affection  for  this  paean  to  nightclubbing  with  its  loping  groove, ambitious  structure  and  endearingly  clunky  lyrics. This  is  a  slightly  different  version  to  the  hit  single  with  an  extra  smoothly  sung  verse  from  Mike  Lindup  replacing  the  third  of  King's  scat  interludes.

The  most  recent  track  on  the  LP  is  Katrina  and  the  Waves's  "Walking  On  Sunshine"  from  1985. a  brassy  Northern  Soul  pastiche  from  the  Anglo-American  band. Katrina  Leskanich's  rich  vocals  and  Hammond  playing  and  Alex  Cooper's  heavy  drumming  bring  real  conviction  to offset  the  self-conscious  retro  stylings  of  the  song.

Next  up  we  have  a  trio  of  tracks  that  I  didn't  want  at  all. From  1983  again  we  have  the  lightweight  disco  of  "Give  It  Up"  which  somehow  got  to  number  one  marking  a  triumphant  but  short-lived  comeback  from  KC  and  the  Sunshine  Band  ( although  only  Harry  Casey  himself  remained  from  their  seventies  hey-day) . Nor  did  I  have  much  more  time  for  Haircut 100's  "Fantastic  Day"  from  a  year  earlier; the  band's  blend  of  white  funk  and  sixties  pop  was  perfectly  acceptable  ( and  I  enjoyed  their  1981  debut  hit  "Favourite  Shirts" )  but  I  found  Nick  Heyward's  pretty  boy  persona  and  glibly  meaningless  lyrics  indigestible. He'd  make  some  good  and  under-appreciated  solo  singles  in  the  nineties  but  he  wasn't  my  cup  of   tea  at  this  point. Worst  of  all  is  Elton  John's  " Island  Girl"  a  1975  US  number  one  that  we  had  the  good  sense  to  bumper  at  number  14. It's  a  sensitive  ode  to  a  Jamaican  prostitute  working  in  New  York   and  Taupin's  wildly  un-pc  lyrics  are  matched  by  John's  dodgy  accent  and  gruesome  jaunty  calypso  chorus. James  Newton- Howard's  wobbly  synthesiser  solo  in  the  middle  eight  is  the  only  plus  point. I  can  take  some  of  the  old  diva's  seventies  stuff  but  not  this  one.

Relief  is  at  hand  with  one  of  my  favourite  records  of  all  time. Like  "California  Dreaming"  , "Echo  Beach"  is  a  song  about  longing  for  the  beach  from  another  place ( white  collar  drudgery )   but  also  ( as  in  "Summer " )  the  beach  represents  an  unreachable  past  - "Echo  Beach  far  away  in  time".  The  Canadians  hit  our  Top  10  with  this  in  March  1980  but  their  follow-up "Saigon"  had  an  all-too  well-enunciated  "bastard"  in  the  second  verse  and  without  airplay  their  chart  career  was  over  as   soon  as  it  had  begun. But  "Echo  Beach"  is  deathless , the  crowning  achievement  of  the  new  Wave  pop  sound  with  it's  tight  drumming, urgent  bass, questioning  guitar  arpeggios, swirling  keyboards  and  Andy  Haas's  breakout  saxophone  solo. Martha  Johnson's  downbeat  vocal  conveys  all  the  crushed  hope  of  the  lyric  and  Martha  Ladley's  semi-hysterical  backing  vocal at  the song's  end  voices  the  inner  panic  that  her  salad  days  have  been  and  gone. A  hit  in  my  own  "golden  years"  and  played  at  my  wedding  reception  it  only  resonates  the  deeper  as  the  years  zoom  by.

The  closer "Summer  Fun"   is  a  minor  hit  from  the  summer  of  1980  ;  I  recall  it  getting  heavy  play  from  Simon  Bates  though  he  always  skipped  the  spoof  car  ad  intro. The  Barracudas  were  a  serious  Anglo- Canadian  nouveau  psychedelic outfit  and  "Summer  Fun" , which  is  very  reminiscent  of  comedy  punks  The  Dickies's  Banana  Splits  from  the  previous  year  , is  unrepresentaive. Unfortunately  it  was  their  only   hit.

The  Beatles  are  back  to  open  Side  Four  with  George  Harrison's  "Here  Comes  The  Sun"  a  late  composition  from  Abbey  Road  and  it's  very  tempting  to  equate  George's  optimism  with  the  imminence  of  the  split. Now  we  know  that  the  coming  decade  was  a  pretty  dark  one  ( and  not  great  for  George  either ) it seems  quaint. It's  also  notable  for  the  discreet  use  of  a  synthesiser  (played  by  George  himself ) ; a  revolution  was  near  but  they  weren't  going  to  lead  it.

There's  also  a  second  helping  of  Cliff  with  "The  Day  I  Met  Marie"  one  of  his  most  frustrating  singles  and  a  Top  5  hit  in  1967. The  superb  acoustic  intro  , Cliff's  sober  vocal  and  the  rising  brass  as  the  tale  of  his  encounter  with  a  rural  prick  teaser  progresses  make  for  an  excellent  couple  of  verses  which  are  then  utterly  betrayed  by  an  oom-pah  major  key  chorus  in  the  same  vein  as  "Congratulations". Nine  years  later  Slik  would  pull  off  the  same  con  trick  with  Forever  And  Ever  and  reach  number  one.

Then  comes  "In  The  Summertime" an  ugly  song  by  ugly  men  and  the  big  summer  hit  of  1970. My  first  exposure  to  it  came  from  a  ketchup  commercial. I  loathed  it  then  and  I  loathe  it  now. Moving  swiftly  on  to  "Lazy  Sunday"  which  reached  number  two  in  1968  and  established  the  Cockney  accent  as  a  viable  option  in  rock  music. Steve  Marriott  vents  his  Mod  frustration  at  the  intolerance  of  his  neighbours  while  Ian  McLagan's  Hammond  chops  dominate  the  music. It's  still  the  only  hit  record  I  can  think  of  with  an  explicit  reference  to  going  to  the  toilet  and  for  that  alone  you  can  forgive  it  for  influencing  the  horrors  of  Parklife.

We  stay  with  the  Sixties  for  a  brace  from  The  Lovin  Spoonful. Always  a  bigger  deal  in  the  States  these  were  their  only  Top  10  hits  in  the  UK. "Summer  In  The  City" is  the  better  of  the  two  capturing  the  tension  and  discomfort  of  a  sweltering  day  in  the  urban  jungle  complete  with  pre- Roger  Waters  sound  effects  of  car  horns  and  pneumatic  drills  and  John  Sebastian's  stabbing  electric  piano. "Daydream " , a  hymn  to  indolence   was  the  bigger  hit  peaking  at  number  two  but I'm  not  so  keen  on  Sebastian's  Randy  Newman  drawl  or  the  jug  band  sound.

We  stay  with  the  Sixties  for  The  Monkees's  "Daydream  Believer" an  irresistible  piece  of  pop  cheese  written  by  John  Stewart  complete  with  a  bit  of  studio  banter  for  an  intro. It's  a  fairly  meaningless  song  but  the  breezy  optimism  of  that  killer  chorus  demolishes  all  cynicism.

That  just  leaves  us  with  the  oldest  track, Jerry  Keller's  "Here  Comes  Summer"  one  of  the  earliest  self-penned  chart-toppers  in  1959. Capturing  a  lost  world  of  soda  fountains, drive-in movies  and  pony-tailed  girls  from  the  dawn  of  pop  it  distils  the  essence  of  the  summer  hit  in  just  over  two  minutes  and  thus  makes  a  perfect  conclusion  to  the  LP.

Compared  to  the  main  series  of  "Now... "  albums  it  was  a  modest  seller  and  according  to  wikipedia  is  now  rare. Perhaps the  public  prefer  their  compilations  to  be  chronologically  rather  than  thematically  bound ? It's  still  a  pretty  good  LP.

No comments:

Post a Comment