Wednesday, 6 July 2011

59 The World Won't Listen - The Smiths

Purchased :  14  March  1987

Tracks :  Panic / Ask / London / Bigmouth Strikes Again / Shakespear's Sister / There  Is  A  Light  That  Never  Goes Out / Shoplifters Of The World Unite / The Boy With The Thorn In His Side / Asleep / Unloveable / Half  A  Person / Stretch  Out And Wait / That  Joke  Isn't  Funny  Anymore / Oscillate  Wildly / You  Just  Haven't  Earned It  Yet  Baby / Rubber  Ring

This  is  a  sobering  milestone - the  first  album  to  be  purchased  from  wages  after  four  weeks' work  as  a  trainee  accountant. It  was  bought  in  Manchester  on  a  Saturday  morning  after  receiving  my  first  salary  payment  the  day  before. I  remember  also  buying  George  Orwell's  A  Clergyman's  Daughter   on  that  trip  and  in  the  afternoon  Rochdale  beat  Peterborough  3-2  a  vital  win  in  their  ultimately  successful  battle  to  avoid  the  newly-introduced  automatic  relegation  to  the  Vauxhall  Conference. Despite  four  changes  of  job, a  marriage, a  birth , two  deaths  and  a  re-location  since  then it  doesn't  feel  too  long  ago.  And  part  of  the  reason  I  think  is  that  LPs  purchased  since  this  one  haven't  in  the  main  been  played   as  much  as  those  before  which  might  slow  this  blog  down  a  bit.

Anyhow,  back  to  The  Smiths. This  LP  was  conceived  by  Rough  Trade  not  the  band  themselves  and  was  basically  a  mopping  up  operation  collecting together  all  the  singles and  B-sides since  the  release  of  Hatful  of  Hollow  up  to  and  including  the  underwhelming  current  single  "Shoplifters  Of  The  World  Unite". If  , like  me, you  hadn't  bought  all  those  singles  it  was  an  excellent  value  for  money  purchase  and  we  got  it  to  number  2  in  the  charts.

It  starts  with  their  July  1986  single  "Panic"  which  sadly  gave  birth  to  the  McCarthyite  speculation  about  Morrissey's  attitude  to  race  that  continues  to  this  day. Which  DJ  in  particular  does  he  want  to  see  on  the  gallows ?  To  my  mind  it  seemed  instantly  obvious  that  the  primary  target  was  Radio  One's  fiercely  pro-Tory and  anti-indie  celebrity  DJ,  Steve  Wright. The  list  of  place  names  in  the  first  verse  is  there  to  hammer  home  that  "National"  Radio  One  is  the  enemy. Even  someone  as  brainless  as  Samantha  Fox  guest  reviewing  the  singles  for  Smash  Hits  got  that  point.  Having  said  all  that  it's  never  been  one  of  my  favourites.  Both  words  and  music  are  too  bludgeoning ; the  arrival  of  Craig  Gannon  to  share  the  guitar  burden  doesn't  seem  to  have  inspired  Johnny  Marr  to  produce  anything  special  for  this  track  beyond  an  obvious  love  of   T  Rex's  Metal  Guru. Still  it  became  the  joint  biggest  hit  of  the  group's  lifetime  so  it  did  its  job.

By  contrast  I  regard  its  follow-up  "Ask",  released  in  October  1986,   as  the  last  top  quality  recording  of  the  band's  career.  It  was  certainly  Gannon's  swansong  but  in  a  way  the  group's  too.  Probably  the  happiest  song  in  their  canon  it  sees  Morrissey  extending  the  hand  of  friendship  to  another  wallflower  reasoning  that  they  could  share  their  pessimism  about  the  ultimate  threat  if  nothing  else - " if  it's  not  love  then  it's  the  bomb  that  will  bring  us  together ". For  the  last  time  Marr  achieves  the  perfect  blend  of  acoustic  and  electric  lines  that  marks  all  their  best  work.  As  a  bonus  you  get  Kirsty  McColl  on  backing  vocals  although  she's  not  mixed  very  high.

"London"  ( B-side  to  "Shoplifters..".)  by  contrast  is  a  good  indicator  of  the  quality  slip  of  their  last  year's  work. A  close  cousin  to  "Shakespear's  Sister" which  we'll  come  to  in  a  moment  it  starts  with  a  feedback  howl  then  becomes  a  100 mph  rockabilly  thrash  with  Morrissey  droning  an  uninspired  address  to  a  modern day  Dick  Whittington. The  last  half  minute  is  OK  when  Mozza  shuts  up  and  Marr  introduces  a  melody  line  but  otherwise  it's  forgettable.

Next  up  on  this  very  uneven  side  is  the  sheer  class  of  "Bigmouth  Strikes  Again"  their  1986  single  plucked  from  "The  Queen  Is  Dead".  I 've  always  thought  the  inspiration  for  this  song  was  my  own  MP  at  the  time,  Geoffrey  Dickens a  right  wing  rent-a-mouth  who  disguised  his  own  interest  in deviant  sex  by  loudly  denouncing  any  supposed  reference  to  it  in  art or  culture. In  that  guise  he  had  launched  the  furore  over  "Handsome  Devil"  in  1984. Morrissey's  self  dramatising  and  violent  imagery  mesh  perfectly  with  the  palpable  fury  in  Marr  and  Joyce's  playing. There  are  two  very  different  guitar  breaks  in  the  song  ,the  first  achingly  melodic, the  second  a  rhythmic  thrash  that  explodes  into  spitting  licks  preceding  a  final  chorus. It's  so  rich  you  want  the  song  to  go  on  forever.

Instead  "Shakespear's  Sister " follows. Both  Morrissey  and  Marr  have  stoutly  defended  this  standalone  single  from  May  1985  which  is  near-universally  regarded  as  their  first  mis-step.  The  title  comes  from  an  essay  by  Virginia  Woolf  but  isn't  referenced  in  the  song  in  which  the  protagonist  rejects  the  twin  sirens  of  suicide  and  his  mother  for  love and  then  well  , there's  a  silly  irrelevant  verse  about  protest  singers  and  the  song  ends  after  barely  two  minutes. The  music  again  is  a  rockabilly  thrash  with  occasional   " How  Soon  Is  Now  " swoops  and  is  the  first  example  of  a  problem  that  Morrissey  still  hasn't  resolved  in  his  solo  career. When  he  writes  in  the  rockabilly  idiom  whether  with  Marr  or  Boorer  he  can't  come  up  with  a  tune. With  radio  uninterested  the  single  limped  to  number  26  then  disappeared.

Then  the  rose  between  two  thorns. "There  Is  A  Light  That  Never  Goes  Out" , included  because  it  was  considered  for  a  single  and  made  number  one  in  John  Peel's  Festive  Fifty  for  1986 , is  my  favourite  record  ever. It's  about  the  desire  to  go  out  on  a  high, Pete  Townsend  updated  for  the  raincoat  brigade. Morrissey  the  wallflower  gets  in  someone  else's  car  and  fantasises  about  being  wiped  out  before  it  turns  back  into  a  pumpkin. He  fails  to  seize  the  moment  "  A  strange  fear  gripped  me  and  I  just  couldn't  ask" - but  it  lives  on  as  a  golden  memory  of  a  time  when  he  had  chances. It  was  the  song  I  specifically  asked  our  DJ  for  at  our  wedding  reception , not  particularly  appropriate  perhaps  ( and  Julie  hates  The  Smiths )  but  it  had  to  be  done. The  music  is  incredibly  sympathetic  , Marr  toning  down  the  gutar  heroics  in  favour  of  strings  and  flute  and  allowing  Andy  Rourke's supple  bassline  to  dictate  the  flow  of  the  song.

Then  it's  back  to  earth  again  with  "Shoplifters  Of  The  World  Unite"  which  raids  the  T  Rex  songbook  again. This  time  it's  Children  Of  The  Revolution  that  gets  mashed  up  with  the  judder  and  glide guitar  sounds of  "How  Soon  Is  Now"  . That's  probably  my  favourite  Bolan  song  but  this  is  a  long  way  from  The  Smiths'  best.  It's  not  the  easiest  song  to  interpret  but  it  seems  like  Morrissey's  getting  in  the  head  of  a  kleptomaniac  who's  tried  going  staraight  but  "I  was  bored  before  I  even  began". Morrissey's  fascination  with  working  class  criminality  has  always  been  the  least  appealing  facet  of  his  writing  to  me  and  the  second  hand   music  and  lack  of  melody  don't  compensate.

The  needle  swings  the  other  way  again  for  "The  Boy  With  The  Thorn  In  His  Side"  the  September  1985  single  which  stopped  the  rot  as  far  as  the  singles  chart  was  concerned. Now  I'd  always  taken  this  song  as  Morrissey's  most  succint  summation  of  the  geek's  dilemna - how  do  you  find  someone  to  share  your  love  if  you  don't  have  the  tools  to  go  out  and  find  them  ? - but  he  told  Margi  Clarke  on  The  Tube  that  it  was  actually  a dig  at  the  music  industry  after  the  failure  of  the  last  two  singles. Tellingly  it  marked  the  end  of  the  group's  admirable  but  commercially  unviable  resistance  to  making  videos. Whatever  the  context  it's  still  an  immediately  engaging  song  with  a  dense  layering  of  ringing  guitars  and  a  rock  solid  bassline. Morrissey's  yodelling  coda  made  sure  it  went  over  the  three  minute  mark.

Side  Two  begins  with  its  B-side  "Asleep"  an  unabashed  piano  ballad  about  longing  for  death although  there's  no  actual  exhortation  to  commit  suicide. Marr  lays  down  a  simple  melancholy  figure  and  then  conjures  up  the  spirit  of  Joe  Meek  by  surrounding  it  with  wind  sounds. Morrissey  sings  it  sotto  voce  as  if  afraid  of  waking  from  his  dream  of  death  before  the  burble  of  wind  chimes  carry  him  away.

This  is  a  more  even  side and  it  continues  with  "Unloveable"  the  slow burning  B  side  of  "Bigmouth  Strikes  Again" . The  languid  pace  and  Morrissey's  slightly  awkward  phrasing  recall  "I  Don't  Owe  You  Anything"  from  the  first  LP. Morrissey's  abject  self -pity  threatens  to  make  it  a  dirge  but   after  a  couple  of  hints  earlier  in  the  song  Marr  injects  some  bite  three  minutes  in  with  some  stinging  guitar for  a  memorable  coda.

Next  up  is  "Half  A  Person"  originally  B-side  to  the  patently  inferior  "Shoplifters...". The  story  of  a  downtrodden  stalker  following  her  idol  to  London  , Morrissey  and  Marr both  play  it  soft  with  Morrissey  at  his  most  plaintive  and  Marr  just  adding  electric  colour  to  an  acoustic  strum. Tracey  Thorn  and  Ben  Watt  would  eventually  hit  big  with  the  same  story  in  1995's  Missing.

"Stretch  Out  And  Wait"  is  the  band's  most  overtly  sexual  song, Morrissey  commenting  laconically  on  the  impulse  to  have  sex  amongst  the  underclass  -"Amid  concrete  and  clay  and  general  decay, nature  must  still  find  a  way".  The  acoustic  guitar  work  and  Joyce's  brush  strokes  suggest  Everything  But  The  Girl  again and  it's  easy  to  imagine  Tracey  Thorn  singing  it  but  it's  not  one  of  their  stronger  songs.

We've  already  covered  "That  Joke  Isn't  Funny  Anymore"  in  the  "Meat  Is  Murder " post  and  the  decision  to  include  it  again  here  was  highly  questionable. So  we  move  on  to  "Oscillate  Wildly" a  rare  but  wonderful  instrumental  originally  on  the  B-side  of  "How  Soon  Is  Now ?" It  starts  with  a  simple  yet  enthralling  piano  figure  before  Joyce  comes  in  with  insistent  hi- hat  and  Rourke  chips  in  with  both  a  prowling  bassline  and  unexpected  cello. But  Marr  dominates  fitst  with  some  dazzling  guitar  work  and  then  a  chokingly  melancholic  keyboard  melody. You're  then  left   tense  waiting  for  it  to  come  round  again  which  it  does  leading  us  out  of  the  song. It's  such  a  sad  yet  life-affirming  tune  that  you  wonder  why  no  film  director  ha  picked  up  on  it.

The  only  previously  unreleased  track  ( not  exactly  new  as  Gannon's  on  it )  is  "You  Just  Haven't  Earned  It  Yet  Baby"  a  phrase  apparently  directed  at  the  band  by  Rough  Trade  supremo Geoff  Travis. In  Morrissey's  hands  it  becomes  a  weapon  to  crush  the  hopes  of  whoever  the  song  is  addressed  to. Musically  it  introduces  some  new  elements  to  the  band's  sound; Marr's  guitar  acquires  a  pyschedelic  tinge  while  Joyce  lays  down  a  thumping  Northern  Soul  stomp  on  the  chorus. It's  notable  that  this  song  has  a  more  conventional  verse  chorus  format  than  most  of  their  songs  and  probably  would  have  made  a  good  single  but  they  decided  otherwise.

That  just  leaves  "Rubber  Ring"  an  intriguing  song  from  the  B side  of  "The  Boy  With  The  Thorn  In  His  Side"   in  which  Morrissey  extols  the  virtues  of  his  favourite  singles  as  an  emotional  crutch,  effectively  an  update  of  The  Carpenters'  Yesterday  Once  More. All  the  band  excel  here ; the  verses  hang  on  the  late  night  prowl  of  Rourke's  bass  recalling  Thin  Lizzy's  Dancing  In  The  Moonlight  while  the  giddy  rush  of  the  chorus  is  powered  by  Joyce's  tumbling  drum  rolls. Throughout , Marr  experiments  with  backwards  guitar  to  eerie  effect  until  Joyce's  final  crecendo  is  suddenly  interrupted  by  a  vocal  sample  from  an  ep  accompanying  a  book  about  communicating  with  the  dead  ( Joe  Meek  again ? ) .  It's  a  surprisingly  effective  way  of  bringing  the  LP  to  a  close.

"The  World  Won't  Listen"  seems  like  something  of  an  anachronism  now  (  I  know  Oasis  have  done  it  since  in  conscious  imitation )  when  the  whole  concept  of  "the  single"  has  been  turned  on  its  head  but  few  other  bands  of  any  era  could  have  put  together  such  a  compelling  LP  from  what  were  mostly  offcuts. The  band  may  not  have  liked  it  but  it  only  reinforced  their  greatness.

No comments:

Post a Comment