Saturday, 9 July 2011

60 Tales Of The Expected - Red Guitars

Purchased  :  April  1987

Tracks :  Sweetwater  Ranch / National  Avenue / Be  With  Me / Suspicion  And  Fear / Love  &  Understanding  / Storyville / House  Of  Love / Train's  On  Time / Marianne / Baby  Had  A  Gun

This  was  bought  from  a  sale  at  Woolworths, Ashton-under-Lyne. For  the  next  year  or  so  I  would  be  consciously  looking  to  snap  up  the  LPs  from  1986  that  my  financial  woes  had  prevented  me  from  purchasing  at  the  time.

With  the  Red  Guitars  I  was  consciously  looking  for  the  next  Smiths  ; perhaps  I  had  a  premonition  that  the  real  thing  were  not  going  to  be  around  for  much  longer.  I  picked  up  their  single  "National  Avenue"  in  the  summer  of  1986  and  loved  it  to  death  and  I  noted  that  its  parent  LP  got  a  good  review  in  Record  Mirror. I  also  vaguely  recalled  their  earlier  singles  "Good  Technology"  and  "Steeltown"  from  the  David  Jensen  show.

The  band  originally  formed  at  Hull  university  and  their  name  reflected  their  political  leanings.  Their  first  LP  and  half  a  dozen  singles  were  released  on  their  own  Self  Drive  label  and  made  them  big  in  the  indie  charts  but  mainstream  success  eluded  them. Original  singer  Jerry  Kidd  left  and  was  replaced  by  Robert  Holmes  and  shortly  after  that  Virgin  came  calling ; perhaps  they  too  were  looking  for  the  new  Smiths.  However  the  move  didn't  greatly  benefit  either  party  and  after  releasing  this  LP  and  a  couple  of  further  singles  the  band  split  up  at  the  end  of  1986. As  none  of  the  members  enjoyed  any  subsequent  success  they  are  largely  forgotten  and  it's  been  a  while  since  I  last  played  this.

The  opening  track  "Sweetwater  Ranch"  immediately  illustrates  the  folly  of  trying  to  impose  your  own  preferred  identity  on  a  band . The  politicised  lyric  is  a  million  miles  from  anything  Morrissey  would  have  written  and  the  jagged  guitar work  of  Hallam  Lewis  suggests  Echo  and  The  Bunnymen's Will  Sargent  rather  than  Johnny  Marr. There  are  umpteen  Sweetwater  Ranches  in  the  US  but  the  song  seems  aimed  at  Reaganite  capitalism  in  broad  terms. It's  not  a  very  easy  listen. Robert  Holmes  voice  is  a  bit  like  Mike  Scott  of  the  Waterboys  but  he  often  sounds  like  he's  trying  to  compensate  for  a  lack  of  drama  in  the  music. This  is  a  mid-paced  acoustic  strum  and  both  his  histrionics  and  Lewis's  jarring  guitar  seem  bolted  on  to  a  not  very  good  tune.

After  that  disappointing  opening  it's  a  relief  that  "National  Avenue"  follows. It  was  never  going  to  be  a  big  hit  in  1986  (it  got  to  100  I  think)  it's  too  diffuse  and  limpid  but  still  a  treasured  memory,  its  evocation  of  hard  times and  tough  choices   resonating  with  me  as  I  was  on  the dole  when  I  bought  the  single. The  sound  was actually  quite  dated;  the  combination  of  African  tinged  spindly  guitars ,  fretless  bass  and  moody  keyboards  calls  China  Crisis  circa  1983  to  mind  but  there's  a  gem  of  a  song  at  the  heart  of  it. A  man  calls  back  home  to  see  his  old  girlfriend  and  ask  after  old  mates   but  can't  stop  because  there's  no  work  in  his  hometown  anymore. It's  more  Springsteen  than  Morrissey  but  Holmes  sings  it  with  feeling  "I'm  gonna  miss  this  place , I'm  gonna  miss  your  face" . One  that  got  away  for  sure.

"Be  With  Me"  maintains  the  mournful  mood  and  could  be  taken  as  a  follow-up  with  Holmes  missing  his  girl  ( named  as  Jenny  ) at  3  am  but  recognising  his  own  posssesiveness - " I  don't  want  to  set  you  free".  The  Sade-esque  percussion  track  adds  to  the  dark  night  of  the  soul  vibe  and  while  Lewis's  intermittent  squawks  threaten  to  derail  it  they  don't  quite  succeed. It's  probably  got  the  best  tune  on  the  LP  but  didn't  do  anything  as  a  single.

Unfortunately  they  can't  maintain  the  quality  of  the  last  two  tracks. "Suspicion  And  Fear" starts  promisingly  with  a  plucked  intro  but  as  soon  as  Holmes  comes  in  it  goes  rapidly  downhill.  Lou  Howard  plays  a  sludgy  bassline, Lewis  goes  into  Reeves  Gabrel  mode  making  sure  he's  heard  no  matter  what and  Holmes  seems  to  be  making  up  the  words  as  he  goes  along with  that  old  fire-higher rhyme  in  the  first  line  and  then  a  whole  phrase  lifted  from  My  Favourite  Things. It's   the  sound  of  bad,  tuneless  music.

"Love  And  Understanding"  is  a  bit  better  for  the  introduction  of  keyboards  to  add  some  melodic  strength  but  it's  very  Waterboys , Holmes  trying  manfully  to  achieve  that  sense  of  dramatic  despair. He's  the  outsider  watching  a  couple  and  disguising  his  envvy  with  faux-concern  for  how  the  woman  is  being  treated . This  is  expressed  through  metaphors  of  Sixties  Americana  with  references  to  Jackie  O  and  Marilyn  but  he  drops  a  bollock  with  the  line "I'd  fight  Joe  Dimaggio, I'd  fight  Cassius  Clay". You'd  think  someone  in  the  band  would've  known  the  former  wasn't  a  boxer. It's  pretty  good  but  the  descent  into  an  incoherent  cacophony  at  the  end  again  raises  questions  about  their  songcraft.

It's  thin  fare  indeed  on  the  second  side. "Storyville"  takes  its  title  from  the  old  red  light  district  of  New  Orleans  but  seems  to  be  a  tale  of  mundane  US  domesticity  set  to  plodding  bass, abrasive  guitar  and  tuneless,  shouted  vocals. "House  Of  Love"  is  even  worse  with  a  crushingly  boring  bassline , more  migraine-inducing  guitar  abuse  and  a  sneered  vocal  about  a  brothel  visit. This  is  mid-eighties  student  indie  at  its  worst  and  Virgin  must  have  started  to  have  doubts  about  them when  it  heard  this.

"Train'  On  Time"  brings  a  little  relief   as  Lewis  re-introduces  his  South  African  influences  with  relatively  melodic  hi-life  guitar  ( including   an  appproximation  of  the  Needles  And  Pins  riff ) a  bendy  bassline  and  bouncy  percussion. Six  months  later  Paul  Simon  would  take  this  music  to  the  top  of  the  album  charts. Here  it's  put  to  the  service  of  a  state  of  the  nation  address  which  mixes  some  serious  observation  about  the  YTS  scheme -"I  know  men  dig  ditches  for  absolutely  nothing"  with  puerile  insults  towards  Radio  One. It's  passable  but  a  tune  would  help.

"Marianne"  is  based  on  a  less  aggressive  version  of  The  Jam's  Pretty  Green  bassline  and  an  approximation  of  the  Cocteau  Twins's  neurasthenic  guitar  sound. The  lyrics  have  a  romantic  theme  but  the  song  seems  only half-written  and  boredom  quickly  arrives.

They  do  manage  a  decent  closer  with  the brooding  "Baby's  Got  A  Gun" . The  song  is  keyboard-led  and  Lewis's  contributions  are  thoughtful  and  effective  in  building  the  atmosphere. Holmes's  vocal  is  also  in  sync  with  the  theme  of  being  in  thrall  to  a  dangerous  woman  and  the  mantra  that  forms  the  chorus  is  simple  but  effective.

So  it  was  something  of  a  disappointment. Two  good  tracks,  one  of  which  I  already  had, two  OK  ones  and  six  which  suggested  that  this  was  an  LP  too  soon. By  the  time  I  bought  it  the  band  had  already  split  and  the  spin-off  projects  didn't  last  into  the  nineties  so  this  story  ends  as  a  blind  alley.

No comments:

Post a Comment