Saturday, 25 June 2011

58 Black Celebration - Depeche Mode

Purchased :  29  December  1986

Tracks :  Black Celebration / Fly  On  The  Windscreen / A  Question Of  Lust / Sometimes / It  Doesn't  Matter  Two / A  Question  Of  Time /  Stripped  / Here  Is  The  House / World  Full  Of  Nothing / Black Dress / New  Dress

This  was  the  other  Christmas  money  purchase  of  1986 , also  from  Manchester.

"Black  Celebration"  was  their  fifth  album  released  in  March  1986. The  Mode  had  a  relatively  quiet  year  in  1985  after  an  LP  in  each  year  of  the  previous  four. They  released  just  two  standalone  singles  the  quietly  impressive  "Shake  The  Disease"  and  the  less inspired "It's  Called  A  Heart"  and  a  greatest  hits  compilation.  This  LP  reached  number  3  and  spawned  three  hit  singles. It  saw  a  further  refinement  of  their  sound  although  it  can  still  be  described  as  "pop"  unlike  their  subsequent  efforts.  The  metal-bashing  of  1984's  "Some  Great  Reward"  is  quietly  jettisoned  while  Martin  Gore  for  the  first  time  manages  to  avoid  any  real  lyrical  clunkers. He's  also  more  of  a  vocal  presence  here,  taking  the  lead  on  4  of  the  11  tracks.

The  album  starts  with  the  only  title  track  in  the  Mode  canon  and  continues  the  theme  established  by  the  previous  LP , that  emotional  and  sexual  support  is  the  best  crutch  available  for  navigating  through  a  shitty  world. With  lines  like  "Your  optimistic  eyes  seem  like  paradise  to  someone  like  me", Gore  seems  oblivious  to  the  danger  of  appearing  too  needy. The  intro is  suspiciously  similar  to  Meat  Is  Murder apart  from  Daniel  Miller's  impersonation  of  Churchill  announcing  " A  brief  period  of  rejoicing"  and  the  bassline  is very  similar  to  "Some  Great  Reward" 's  opening  track  "Something  To  Do". It's  a  solid  rather  than  inspiring  start. 

"Fly  On  The  Windscreen"  takes  us  further  into  the  dark  with  its  startling  opening  cry  of  "Death  is  everywhere ! " The  song  contemplates  human  vulnerability  in  the  Cold  War  era  again  boiling  down  to  a  demand  for  sexual  succour  " Come  here .kiss  me - now !!"  Alan Wilder  sets  it  against  a  grinding  pulse  replete  with  menacing  submarine  noises  and  a  radio  voice  possibly  saying  "Open  target !" It's  grim  stuff  but  effective.

From  the  intro  "A  Question Of  Lust"   sounds  like  it's  going to  be  more  of  the  same  then  Gore  comes in  with  the  line  "Fragile  - like  a  baby  in  your  arms"  and  it  becomes  a  romantic  ballad   the  synths buzzing  around  his  slow  perfectly-enunciated  delivery  until  allowed  to  soar  into  a  rousing  instrumental  climax  at  the  end. Gore's  plea  for  tolerance  amid  a  naked  declaration  of  his  faults  " I  need  to  drink  more  than  you  seem  to  think "  is  touching  but  radio  didn't  like  it  as  a  second  single  and  it  became  their  first  since  "Dreaming  Of  Me "  to  fall  short  of  the  Top  20.

A  major  sequencing  error  means  we  next  get  "Sometimes" another  Gore-sung  lachrymose  ballad. With  just  Alan  Wilder  on  piano  and  his  own  echoing  backing  vocals  Gore  delivers  another  slab  of  self-laceration  with  the  dreariest  of  tunes. The  only  good  thing  about  it  is  that  it's  short.  Gore  sings  "I  can  be  tiring  even  embarassing"  and  amply  demonstrates  the point.

After  that,  another track with  a  Gore  vocal   and  a  title  used  on  the  previous  album  doesn't  promise  much. In  fact  "It  Doesn't  Matter  Two"  is  better  than  its  predecessor with  a  genuinely  unsettling  choral  arrangement  ( owing  rather  a  lot  to  Philip  Glass )  behind  Gore's  mounful  tale  of  sexual  surrender. The  synths  build  nicely  throughout  the  track  though  it 's  slightly  let  down  by  its  too  soon  grinding-to-a-halt  ending.

Side  Two  begins  with  their  most  disturbing  track  to  date  " A  Question  Of  Time",  that  is  before  the  sexual  corruption  of  a  15-year  old  on  whom   Martin  Gore  has  his  eye . Although  he speaks  about  "them"  you  know  the  real  meaning  of  "I've  got  to  get  to  you  first"  long  before  the  eventual  confession  " I  know  my  kind -  what  goes  on  in  our  mind" . Dave  Gahan  knows  it  too  delivering  the  words  with  the  icy  enervated menace   of  Mr  Jones  in  Conrad's  Victory. Musically  it's  not  too  far  away  from   a   cleaner  "Master  And  Servant"  with  it's  throbbing  bass  pulse. In  a  remixed  version  at  a  faster  tempo  it  became  the  third  single.

The  first  comes  next. " Stripped" takes  a  leaf  out  of  Traffic's  book  with  its  theme  of  rural  retreat  although  the  music  is  still  dark  and  industrial. With  its  slow  juggernaut  rhythm  it  feels  vaguely  related  to  Tears  For  Fears's  Shout  although  the  spartan  Oriental  keyboard  melody  is  pure  DM. It  also  seems  like  a  dry  run  for  the  band's  later  leviathans  "Never  Let  Me  Down  Again"  and  "Walking  In  My  Shoes" and  like  them  ends  with  a  gloriously  Gothic  keyboard  refrain.

Then  we  have  one  of  my  favourite  DM  songs  "Here  Ts  The  House"  which  both  introduces  the  electric guitar  to  their  sound  and  has  their  most  beautiful  synth  line. A  simple  hymn  to  the  joy  of  cohabitation,  Gore  and  Gahan  virtually  share  the  lead  vocal  over  a  rock  beat,  simple  power  chords  and  what  sounds  like  an  overwound  alarm  clock  ticking. Then  halfway  through  Wilder  produces  a  gorgeously  forlorn  synth  refrain  that  then  backs  up  the  last  verses   as  in  Enola  Gay. The  effect  is  spellbinding.

"World  Full  Of  Nothing"  has  the  last  Gore  lead  vocal  on  a  slow,  third  person  tale  of  teen  sex  where  Gore  comes  close  to  the  fatalism  of  Morrissey - "She  doesn't  trust  him, nothing  is  true  but  he  will  do". The  stark  beginning  resembles  Yazoo's  Ode  To  Boy  and  the  last  few  synth  bars  Simple  Minds's  Seeing  Out  The  Angel  and  inbetween  Wilder's  string  synths  create  an  air  of  pastoral  prettiness  though  you  imagine  Gore  is  talking  of  a  bedsit  fumble  rather  than  a  woodland  rendez-vous.

"Dressed  In  Black"  is  a  curiously  low-key  number  in  waltz  time  with  Gore  recounting  a  sexual  adventure  of  his  own.  Gahan's  vocal  is  a  bit  uncomfortable  - you  get  the  feeling  that  he  took  it  on  through  fear  of  redundancy  more  than  anything  else. Wilder's  muted  synths  and  simple  bassline  make  it  pretty  but  it  doesn't  really  go  anywhere  interesting.

That  leaves  "New  Dress"  probably  the  angriest  song  in  their  canon  and,  despite  the  references  to  Princess  Di  and  apartheid,  more  topical  than  ever  as  our  politicians  continue  to  grovel  at  Murdoch's  feet  and  the  tabloid  press  gets  away  with  murder. Wilder  lays  down  a  stark and  formidable  rhythm  track  for  a  treated  Gahan  to  announce  some  heavy  headlines  before  the  killer hookline  -" Princess  Di   is  wearing  a  new  dress ! " It's  not  subtle  but  it  works. Wilder's  Hannett-esque  synths  then  colour  in  the  track  before  the  pounding  sledgehammer  beat  previously  used  in  the  climax  to  "People  Are  People"  reappears  for  the  nursery  rhyme  lesson  on  media  manipulation - "When  you  change  the  facts  you  may  change  a  vote" It   brings  the  album  to  a  close  with  a  ringing  piano  chord.

Some  fans ( including  Tom  Ewing )   rate  this  as  their  best  LP. In  vinyl  terms  I  think  side  two  is  their  best  side  of  music  but  "Some  Great  Reward"  beats  it  on  overall  consistency.

No comments:

Post a Comment