Sunday, 1 May 2011

54 Hanx - Stiff Little Fingers

Purchased :  late  December  1985

Tracks :  Nobody's  Hero / Gotta  Getaway / Wait  And  See / Barbed  Wire  Love / Fly  the  Flag / Alternative  Ulster / Johnny  Was / At  The  Edge / Wasted  Life / Tin  Soldiers / Suspect  Device

This  was  a  careless  purchase  made  on  my annual  post-Christmas  spending  visit  to  Manchester (probably  from  HMV). I  was  frustrated  at  not  finding  anything  I  really  wanted  at  a  discounted  price  and  settled  on  this  because  it  included  "At  The  Edge"  a  favourite  single  from  early  1980  that  I'd  never  heard  since. It  wasn't  until  I  got  home  that  I  realised  I'd  bought  a  live  album.

Largely  influenced  by  how  rough  The  Jam  sounded  on  stage  I  was  never  attracted  to  live  albums  especially  from  punk  acts  and  would  never  have  bought  this  if  I'd  realised  it  was  a  live  recording. Of  course  Stiff  Little  Fingers  were  never  really  punk ; they  were  a  young  hard  rock  outfit  that  played  with  enough  energy  and  passion  to  be  assimilated  into  the  post-77  scene. This  LP  was  released  in  the  autumn  of  1980  falling  between  their  second  and  third  studio  albums. It  was  originally  intended  for  the  U.S.  market  but  released  in  the  UK  (always at  mid-price so  I  wasn't  even  getting  a  bargain) for  fear  fans  would  otherwise  pay  high  prices  for  imported  copies. It  captures  them  on  the  tour  for  their  second  LP  "Nobody's  Heroes" in  July  1980  mostly  at  Friar's  in  Aylesbury  but  with  one  track  recorded  at  The  Rainbow  in  London.  It  reached  number  9  in  the  charts.

I  have  the  feeling  this  is  going  to  be  one  of  my  shorter  reviews  since  it's  an  LP  that  does  what  it  says  on  the  tin, captures  four  guys  at  their  commercial  peak  bashing  out  their  best-known  songs  for  an  appreciative  audience. Without  having  the  previous  studio albums  I  can't  compare  the  songs   to  the  recorded  versions  so  I  have  to  take  them  as  I  find  them  here.

It  begins  with  the  applause  for  the  band  arriving  on  stage  and  they  launch  into  "Nobody's  Hero"  the  title  track  of  the  album  they  were  touring  at  the  time. It's  a  simple  three  chord  rock  track  played  ferociously. Jake  Burns's  vocals  are  surprisingly  clear  in  the  mix, sounding  halfway  between  Joe  Strummer  and  Kelly  Jones .  The  song  expresses  Burns's  discomfort  with  his  role  as  a  rock  star/ youth   spokesman  (not  that  he'd  hold  it  for  long) - "Don't  let  heroes  get  your  kicks  for  you  / It's  up  to  you  and  no  one  else " -  which  makes  it  an  ironic  choice  for  a  big  rock  gig.

From  the  same  album  comes  "Gotta  Getaway"  a  straightforward  angsty  song  about  wanting  to  leave  the  parental  home. It's  played  as  a  thrash  and  I  can't  think  of  anything  else  to  say  about  it.

"Wait  And  See"  is  the  song  about  the  circumstances  of  their  signing  that  most  punk  acts  seemingly  felt  obliged  to  write  (cf  The  Sex  Pistols's   EMI  or  The  Clash's  Complete  Control )  though  it  turns   into  a  lament  for  original  drummer  Brian  Falloon  who  decided  to  quit  when  the  band  relocated  to  London  in  1978  - "But  you  gave  yourself  the  sack / Now  there's  no  going  back".  Though  still  played  with  full-on  aggression  it's  more  melodic  than  the  preceding  tracks  and  unexpectedly  has  a  Clash-style  punk  skank  section  towards  the  end.

"Barbed  Wire  Love"  stands  out  for  the  sudden  switch  to  a  doo  wop  style  for  the  second  chorus  and  its  excrutiatingly  bad  lyrics  with  Jake  Burns  mining  the  Troubles  for  increasingly  painful sexual metaphors . "You  set  my  arm  alight"  is  bad  enough  but  "The  device  in  your  pants  was  out  of  sight"  is  just  unspeakable.

"Fly  The  Flag"  is  a  presumably  ironic  expression  of  Thatcherite  values -" A  race  of  winners  not  cramped  by  the  state / And  only  the  helpless  get  left  by  the  gate." It's  suitably  angry  but  not  very  tuneful.

Side  One  ends  with  their  most  famous  song  "Alternstive  Ulster"  an  impassioned  but  unspecific  plea  for  change  and  sticking  it  to  The  Man,  here  played  at  100 mph  after  a  crowd-teasing  extended  intro. It  follows  a  similar  pattern  to  a  lot  of  their  songs  with  melodic  verses  leading  up  to  a  fist-in-the-air  chanted  chorus  though  in  this  case  not  one  that's  easy  to  sing  along  to  with  six syllables  squeezed  in  where  only  four  should  go. It's  unsubtle  but  the  excitement  is  palpable.

"Johnny  Was"  is  the  joker  in  the  pack, the  one  recorded  elsewhere  and  an  eye-opening  ten  minutes  long  ( weren't  punks  supposed  to  shun  that  sort  of  thing ?) . As  Jake  Burns  says  in  the  intro  it's  a  Bob  Marley  song  about  a  man  getting  shot  for  being  in  the  wrong  place  at  the  wrong  time. By  the  time  I  bought  the  LP  it  had  acquired  an  extra  resonance  as  drummer  Jim  Reilly's  brother  had  met  exactly  that  fate  the  year  before  (an  event  that  inspired  Bananarama's  Rough  Justice ) . I  also  recalled  it  from  John  Peel's  final  all  time  Festive  50  in  1981 where  it came  in  quite  high  to  the  DJ's  chagrin. Though  an  early  champion  of  the  band  Peel   loathed  the  track  and  berated  his  listeners  for  voting  for  it.  The  first  couple  of  minutes  are  largely  taken  up  with  Reilly's  Cozy  Powell  routine  to  which  the  crowd  clap  along  in  true-ELP  fashion   and  it's  not  hard  to  understand  Peel's  reservations  although  the  jagged  guitar  riff  that  follows   is  pretty  good.  Halfway  through  there's  a  switch  to  a  reggae  bassline , Burns  starts  ad-libbing and  the  whole  thing  gets  a  bit  tedious. 

Then  comes  "At  The  Edge" . The  original  was  their  only  Top  20  hit  but  you  never  hear  it  ; even  30  years  on  it's  still  too  ferocious  for  radio. Here  the  Fingers  play  it  even  faster, Burns  snarling  out  the  lyric  of  teen  frustration  while  the  band  gallop  to  the  finish. Burns's  spitfire  delivery  of  "They're  criticising  something  they  just  can't  understand"  in  the  bucking  chorus  remains  impressive.

"Wasted  Life"   begins  (or  the  previous  track  ends ) with  a  snatch  of  the  opening  chords  of  Won't  Get  Fooled  Again.  After  that  though  it's  musically  very  similar  to  "Edge"  which  is  a  shame  since  the  powerful  and  brave  lyric  attacking  the  paramilitaries  on  both  sides - "They're  nothing  but  blind  fascists" -  deserves  a  better  setting.

"Tin  Soldiers" goes  the  other  way. The  music  is  a  tightly-wound  spring  of  palpable  fury  but  when  you  study  the  lyric  it's  a  relatively  minor  gripe  about  dishonesty  in  army  recruitment  advertising. The  injustice  of  kids  having  to  stay  in  the  army  until  they're  21  doesn't  cause  me  too  many  sleepless  nights  and  makes  the  song's  vehemence  almost  comical.

The  album  wraps  itself  up  with  "Suspect  Device"  another  attack  on  the  terrorists  blaming  them  for  the  misery  caused  to  the  youth  of  Ulster. It's  a  standard  thrash  notable  only  for  Burns  losing  his  voice  and  skipping  lines  in  the  second  verse. Then  it's  "Hanx! " and  they're  gone.

It's  an  interesting  document  of  a  band  that  have  largely  been  written  out  of  history  highlighting  both  their  strenghts  and  weaknesses. Their  commercial  decline  afterwards  was  swift. Their  1981  LP  "Go  For  It"  failed  to  produce  a  Top  40  single  and  their  "Listen  " EP  only  scraped  into  the  charts  because  it  was  marketed  as  a  VFM  package. When  1982's  "Now  Then"  failed  to  reverse  their  fortunes  they  decided  to  split  up  the  following  year. They  reformed  in  1987  and  have  plugged  away  ever  since  presumably  still  finding  an  audience  despite  their  new  material  having  zero  commercial  impact. They're  mostly  remembered  now  for  having  kept  former  Jam  bassist  Bruce  Foxton  gainfully  employed  for  over  a  decade.  At  the  time  of  writing  I  have  no  other  SLF  records  but  never  say  never.

No comments:

Post a Comment