Monday, 2 May 2011

55 The Colour Of Spring - Talk Talk

Purchased :  February  1986

Tracks : Happiness  Is  Easy / I  Don't  Believe In You / Life's  What  You  Make  It / April 5th / Living  In  Another  World / Give  It  Up / Chameleon  Day / Time It's  Time

This  was  bought  in  Leeds  on  a  weekday  afternoon. 

It  was  my  first  "just  out" purchase  for  quite  a  while. This  was  Talk  Talk's  third  LP  and  the  most  commercially  successful  of  their  original  albums,  benefitting  from  the  unexpected  success  of  the  single  "Life's  What  You  Make  It" , their  first  Top 40  hit  in  over  three  years. It's  also  the  last  LP  of  their  original  incarnation  as  a  modern  pop  band. To   someone  like  me who  hasn't  yet  found  a  way  into  their  subsequent  material  (and  is  dreading  having  to  write  about  it)  it  feels  very  much  like  a  swansong.

The  balance  of  power  had  altered  significantly  in  the  band  with  all  the  songs  written  by  Mark  Hollis  and  Tim Friese-Greene  and  original  members  Paul  Webb  and  Lee  Harris  augmented  by  an  expanded  cast  of  session  musicians  although  for  promotional  purposes  the  group  was  still  a  trio  for  the  time  being. This  is  the  first  LP  in  which  the  lyrics  are  reproduced  in  Hollis's  barely legible  scrawl.

Unlike  the  previous  couple  of  LP's  there's  very  little  anger  in  any  of  the  songs  which  are  melancholy  to  the  point  of  sickness. The  release  was  well-timed  as  1986  was  bookended  by  harsh  winters  and  the  first  provided  a  fitting  background  for  listening  to  this  LP.

It  sets  its  stall  out  straightaway  with  the  sardonically-titled  and  utterly  mournful  "Happiness  Is  Easy"  with  Hollis  lamenting  the  abuse  of  religion  to  justify  evil  acts. It  builds  slowly  from  the  shuffling  percussion  of  the  intro  with  xx's  acoustic  bass (Webb  isn't  on  the  track at  all)  wandering  seemingly  where  it  wants  and  acoustic  guitar ,  Steve  Winwood's organ  and  piano  dropping  in  and  out  of  the  mix ( you  really  need  headphones  to  catch  everything  going  on ) . Hollis's  point  is  driven  home  by  the  use  of  an  unschooled  children's  choir  singing  a  Christian  nursery  rhyme  while  he  repeats  the  title,  lower  in  the  mix,  shut  out  from  their  innocence (a  potent  reminder  to  me  that  I  would  soon  be  leaving  the  womb  of  the  education  system) . After  six  and  a  half  mesmerising  minutes  they  shuffle  away  leaving  you  numbed.

A  reviewer  on  Amazon  suggests  that  the  whole  LP  is  about  the  decay  of  a  long-term  relationship  and  while  it's  difficult  to  fit  the  previous  track  into  that concept  it's  clearly  what's  going  on  in  "I  Don't  Believe  In  You" . Hollis's  vocal  veers  between  despair  and  glum  resignation  on  this  slow-burning  song  which  throws  in  a  Floyd-esque  slide  guitar  solo  midway  through  and  features  brief  contributions  from  The  Lexicon  Of  Love  harpist  Gaynor  Sadler. It  fades  out  slowly  without  resolution  just  as  the  situation  it  describes  can't  be  resolved. EMI  bizarrely  released  it  as  a  fourth  single  6  months  after  the  last  and  long  after  the  tour  had  finished  and  unsurprisingly  it  tanked, a poor  fate  for  a  powerful  song.

"Life's  What  You  Make  It"  still  baffles  me; I  can't  see  the  hook  that  made  it  so  popular. It's  a  mantra  rather  than  a  song  with  no  chorus  and  no  great  melody  either. Mark  Hollis  sings  the  tritely  positivist  lyrics  like  he  doesn't  believe  a  word  of  them. Webb (an  under-rated  backing  vocalist) compounds  the  irony  with  his  "Everything's  alright" refrain. I  guess  the  hook  must  be  in  the  music, everything swirling  round  Hollis's  unyielding  bassline  played  on  the  far left  of  the  piano  and  Harris's  aggressive  drumming. The  scorching  guitar  and  organ  swells  both  sound  like they're  trying  and  failing  to  break  out  of  the  vortex  of  despair  at  the  heart  of  the  song.

And  then  "April  5th"  lets  a  little  light  in  with  Hollis  using  the  approach  of  spring  as  a  metaphor  for  his  own  hopes  of  rebirth. The  wintry  piano  chords  at  the  beginning  remind  me  of  the  Blue  Nile's  Easter  Parade  and  this  is  similarly  slow  and  stately . Webb  and  Harris  are  both  absent  with  Hollis  and  Tim Friese-Greene  providing  most  of  the  backing  on  organ  and  variophone. Hollis's  "Come  gentle  spring "  plea  is   a  delicate  whimper  and  his  closing  ad  libs  around  the  line  "Let  me  breathe"  are  almost  like  blubbering. I  do  think  this  last  section  goes  on  a  tad  too  long.

Side  Two  opens  with  the  two  follow  up  singles  which  reverted  to  the  usual  pattern  of  falling  short  of  the  Top  40. "Living  In  Another  World"  is  the  most  uptempo  track  with  nods  to  classic  rock  in  Steve  Winwood's  Hammond  contribution  and  Mark  Feltham's  harmonica. It's  also  has  the  most  direct  lyric  with  the  first  line  "Better  parted"  summing  up  the  whole  theme  of  the  song , a  cry  of  pain  from  the  wreckage  of  a  relationship. Hollis  alternates  between  resigned  relief  and  grief (signified  by  the  heart-stopping  swell  of  Winwood's  organ) . Besides  laying  down  a  proddiing  bassline  Webb  provides  an  ironic  counter-vocal   interrupting  Hollis's  musings  with  the  command  "Forget ! "  and  closing  out  the  chorus  himself. The  lengthy  middle  eight  begins  with  a  crashing  piano  chord  echoing  with  terrifying  finality  before  Feltham  and  David  Rhodes  chip  in  with  solos. It  was  probably  too  rich  a  brew  for  a  1986  single  but  it's  one  of  the  standout  tracks  here.

"Give  It  Up"  seems  like  an  inner  dialogue  with  Hollis  posing  unanswerable  questions  like  "How  can  I  learn  if  I  don't  undertsand  what  I  see ? " . The  anguished  cries  of  the  title  set  to  the  glorious  Hammond  sound  on the  chorus  (where  Friese-Greene  proves  himself  the  equal  of  Winwood)  are  the  thrilling  heart  of  the  song  with  echoes  of  Joe  Cocker  at  his  peak. Webb  and  Harris  are  equally  important  in  moving  the  song  along  with  purpose.

They're  both  missed  on  the  next  track  "Chameleon  Day"  which  only  features  Hollis  and  Friese-Greene  with  variophone  and  sparing  piano .  Hollis's  love  of  Miles  Davis  and  John  Coltrane  is  obvious. Full  of  pregnant  pauses  you  can  barely  hear  Hollis  on  the  first  verse  then  he  bursts  out  on  the  second  "eclipse  my  mind  it's  in  some  kind  of  disarray". It's  effective  in  documenting  a  late  night  of  the  soul  but  not  really  my  cup  of  tea  musically. Unfortunately  it's  the  best  pointer  to  their  subsequent  material  on  the  LP.

That  leaves  us  with  "Time  It's  Time". It's  position  on  the  LP  means  it's  come  to  be  seen  as  the  swansong  for  Talk  Talk  the  pop  band  and  it  fits  well  with  its  message  of  rebirth  while  at  the  same  time  carrying  echoes  of  the  Gothic  despair  of  "The  Party's  Over". The  warm  beginning  where  Hollis  purrs  the soporific  lyric  suddenly  gives  way  to  a  determination  to  move  on  -"As  bad  as  bad  becomes  it's  not  a  part  of  you"  - and  the  Ambrosia  Choir  comes  in  with  a  wordless  ethereal  chant  behinfd  the  simple  "Time  it's time  to  live"  message. It's  stunningly  reminiscent  of  Pink  Floyd  especially  the  best  bits  of  Atom  Heart  Mother  with  the  same  ambition  to  elevate  the  deeply  personal  into  the  universal. After  five  minutes  there's  a  brief  melodica  solo  and  then  the  flutes  come  in  with  a  gorgeous  Pied  Piper  refrain  which  continues  for  the  rest  of  the  song , Hollis's  last  words being  "rest  your  head"  as  the  music  slowly  fades  away  and  EMI 's  great  white  hopes  of  1982  leave  pop  music  behind  forever.

That  wasn't  quite  the  end  of  the  story  for  me  as  I  went  to  see  them  in  Leeds  in  May  1986. At  the  time  I  was  disappointed  because  they  ignored  "The  Party's  Over"  altogether  (although  they  did  do  "Talk  Talk"  on  other  dates)  but  now  I'm  pleased  I  saw  them  on  their  last  ever  tour. We'll  discuss  the  subsequent  albums  at  the  appropriate  time  but  the  first  three  form  a  trinity  of  excellence  that  I'll  always  appreciate. There's  never  a  time  when  I'm  unreceptive  to  them  but  like  the  man  said  it  was  time  to  move  on.

* This  turned  out  to  be  the  last  purchase  of  my  university  days  because  I  was  losing  control  of  my  finances. The  main  cause  was  my  moving  out  of  the  hall  of  residence  for  the  last  year  and  renting  a  house  nearer  the  university with  two  other  guys. One  was  no  problem  at  all  but  I  soon  realised  that  living  with  the  other  with  no  constraints  on  his  behaviour was  a  bad  mistake . To  make  it  worse  he  was  actually  taking  a  year  out  due  to  exam  failure; you  never  knew  what  you  were  coming  home  to  ( starting a  fire  in  the  cellar  to  keep  himself  warm   despite  the  lack  of  a  chimney was  the  classic ).  On  top  of  this  there  was  a  pack  of  Hostel -style  feral  kids  in  the  neighbourhood  who  were  reportedly  targeting  students.  After  one  term  I  decided  not  to  return  and  lived  at  home  for the  next  ; there  was  some  justification   for  this  as  my  dissertation  was  on  local  politics  in  the  Rochdale  area  so  the  research  needed  to  be  done  in  the  local  libraries.

The  problem  was  that  I'd  already  given  the  landlord  post-dated  cheques  for  the  latter  two  terms  and  after  taking  legal  advice   I  didn't  have  the  nerve  to  cancel  them. My  attempts  to  sub-let  the  room  foundered  on  the  fact  that  it  was  little  bigger  than  a  shoebox. This  took  a  toll  on  my  bank  account  particularly  in  the  summer  term  when  I  chose  to  rent  a  university  flat  rather  than  return  to  the  house.

My  head  was  in  a strange  place  that  year. I  got  worked  up  about  things  that  were  utterly  trivial   such  as  my  former  Hall's  decision  to  withdraw  the  external  member's  scheme  (basically  you  paid  a  fiver  to  be  able  to  come  in  and  watch  TV  or  use  the  snooker  table ) . Despite  the  fact  that  such  facilities  were  available  at  the  University  Union  much  closer  to  where  we  lived  and  a  much-improved  security  system  had  made  the  former  policy  impracticable,  I  took  this  as  a personal  affront. On  the  other  hand  the  Careers  Office  had  to  track  me  down  to  go  in  for  an  interview  and  I  didn't  look  at  their  literature  until  my  last  fortnight.

This  neglect  and  a  very  sloppy  application  for  funding  for  an  MA  which  was  quite  rightly  rejected  meant  an  8  month  spell  on  the  dole. Returning  home  shielded  me  from  any  real  hardship  but  I  couldn't  walk  in  the  house  with  a  new  LP  while  I  still  owed  my  mum  money  for  the  rent  of  the  flat.

Which  is  a  long  explanation  for  the  hiatus  until  Helen's  birthday  gift  in  December.

No comments:

Post a Comment