Monday, 9 May 2011

56 Penthouse And Pavement - Heaven 17

Acquired : 23  December  1986

Tracks :  Fascist Groove Thang / Penthouse And Pavement / Play To Win / Soul Warfare / Geisha Boys  And  Temple  Girls / Let's  All  Make  A  Bomb / The  Height  Of  The  Fighting / Song  With  No  Name / We're  Going  To  Live  For  A  Very  Long  Time

This  was  Helen's  present  for  my  22nd  birthday.

It  originally  came  out  in  1981  as  their  debut  LP. It  reached  number 14  and  proved  surprisingly  durable  for  an  album  which  failed  to  produce  a  Top 40  single  although  it  was  undoubtedly  helped  by  the  association  with  The  Human  League  then  at  the  height  of  their  fame.

It  was  also  helped  by  Ray  Smith's  fantastic  sleeve,  rightly  regarded  as  an  eighties  classic. Of  course  right  back  to  Apple , artists  had  set  themselves  up  as   businesses   but  no  one  had  embraced  the  iconography  that  went  with  it  before. When  you  look  closer  the  discreet  pony-tails  on  Ian  Craig  Marsh  and  Glenn  Gregory  are  a  little  subversive  marker ; a  hint  that  all  is  not  what  it  seems  but  doubtless  not  all  its  purchasers  picked  up  on  that. Of  course  there's  an  element  of  hubristic  conceit  ; the  British  Electronic  Foundation  production  company  concept  (with  manager  Bob  Last  as  the  non-musical  strategist  on  board)  foundered  in  little  more  than  a  year  after  two  dud  albums (though  it  provided  the  template  for  ZTT).  The  boast  that  they  were  "opening  doors  all  over  the  world" was  never  fulfilled  although  Tina  Turner  has  reason  to  thank  them.

La  Roux  apart,  not  many  regard  the  contents  as  classic  and  my  expectations  in  1986  weren't  high.  I  never  ranked  the  list  I  gave  Helen  so  as  to  retain  an  element  of  surprise  but  this  wouldn't  have  been  high  on  it ; I'd  lost  interest  in  the  band's  recent  material  and  it   probably  only  survived  by  virtue  of  being  an  artefact  of  the  halcyon  year  of  1981.

Recorded  in  haste  in  an  atmosphere  of  fierce  competition  with  erstwhile  bandmate  Phil  Oakey's  Human  League , the  album  is  split  in  two  with  the  "Penthouse"  side  containing  four  tracks  with  overt  funk  influences and  the  "Pavement "  more  austere  synth-pop  more  in  the  style  of   Marsh  and  Martyn  Ware's  old  band .

The  "Penthouse"  side  starts  with " (We  Don't  Need  No )  Fascist  Groove  Thang"  their  debut  single  from  early  1981  which  was  stymied  in  its  progress  up  the  charts  by  (in  another  premonition  of  ZTT)  a  radio  ban  initiated  by  closet  Tory  Mike  Read  on  the  grounds  that  it  was  too  overtly  political. Few  songs  date  the  time  of  their  composition  as  precisely  as  this  with  the  line  "Reagan  is  President-elect". The  song  interweaves  political   observations with  dancefloor  slogans  possibly  as  a  riposte  to  the  New  Romantic  movement's  escapist  themes. Despite  the  fact  that  the  politics  are  wrong  headed  (it's  well  known  that  fascist  groups  disintegrate  when  the  democratic  Right  are  in  power  as  last  week's  local  elections  proved  yet  again)  and  the  music  isn't  dance-friendly  at  all  with  its  frantic  skittering  synths  and  sledgehammer  Linn  drum  beat,  it's  still  a  rousing  song   and  a  strong  statement  of  intent. The  middle  eight  with  John  Wilson's  bass  solo  writhing  over  the  top  of  the  brutalist  drum  machine  is  startingly  raw.

The  title  track  is  up  next, an  edited  version  of  which  was  released  as  the  third  single  at  the  tail-end  of  1981. It's  difficult  to  read  it  as  anything  other  than  a  proto-yuppie  anthem ; if  the  guys  intended  it  to  be  ironic  there's  little  evidence  in  the  grooves. Again  Wilson's  bass  is  prominent  (though  I  recall  one  of  Record  Mirror's  journalists  claiming  it  wasn't  actually  danceable)  but  he  also  throws  in  plenty  of  funk  guitar.  Then  you  have  session  singer  Josie  James  delivering  the  breathless  chorus. All  the  early  Wham  sound  is  here  apart  from  the  voice  and  Glenn  Gregory's  clumsy  phrasing  is  the  track's  weak  point.  This one  too  stiffed  in  the  forties  while  Sheffield  contemporaries   ABC  clocked  up  their  first  Top  20  hit  with  debut  single  Tears  Are  Not  Enough.

The  same  fate  befell  the  next  track,  "Play  To  Win"   released  a  few  months  earlier. Even  their  debut  on  Top  Of  The  Pops  couldn't  help  it  limp  over  the  line  into  the  Top  40  which  was  rare  in  the  early  80s.  However  it's  easier  to  explain  why  this  one  failed ; Glenn  Gregory  has  recently  said  it  needed  a  chorus  and  he's  dead  right. Over  the  cluttered   half  funk  half  salsa  (the  in  sound  of  summer  1981)  backing  track  with  a  pretty  horrible  farty  synth  sound,  Gregory  sings, chants  and  shouts   (almost  raps  in  places)  various  disjointed  busines  slogans  while  the  others  occasionally  interject  with  the  title  a  la  Fade  To  Grey  (the  phrasing  is  identical). It's  too  clever  for  it's  own  good  and  the  first  sign  of  an  enduring  tendency  to  forget  to  come  up  with  a  tune.

"Soul  Warfare"  isn't  very  good  either  (have  any  white  group  made  a  decent  record  with  "Soul"  in  the  title ?" )  and  was  a  resounding  flop  as  a  single  for  dance  troupe  Hot  Gossip  (B.E.F.'s  ill-fated  second  project  which  destroyed  the  Dindisc  label ) . It  starts  promsingly  enough  with  Gregory's  laconic  voice  and  the  cool  piano  fills  rather  fitting  the  icy  romance  as  business  transaction  theme but  the  chorus  is  awful    -  a  bridge  that  just  goes  on  and  on  with  crass  rhymes  instead  of  leading  somewhere. It  just  sounds  really  clumsy  and  unfinished. Both  these  last  two  tracks  testify  to  the band's  desperation  to  get  some  fast  product  out  there  and  compete  with  the  League.

Although  Martin  Ware  said  on  a  recent  documentary  that  the  Pavement  side  was  intended  to  be  a  farewell  to  their  old   synthy  sound  that  seems  like  a  gloss  on  the  fact  that  they  were  using  up  material  originally  intended  for  the  third  Human  League   LP. It  all  sounds  like  nothing  so  much  as  another  side  of  Travelogue  with  an  inferior  singer.

That's  not  meant  as  a  criticism. "Geisha  Boys  And  Temple  Girls"  is  melodically  strong  and  benefits  from  Gregory  adopting  a  softer  tone  in  contrast  to  the  high-pitched  synths  and  brutalist  electronic  percussion. The  others  come  in  on  the  crashing chorus  along  with  a  vaguely  Russian  male  voice  choir  singing  a  counter  melody. The  lyric  seems  to  allude  to  high  class  prostitution  of  both  sexes   (prefiguring  West  End  Girls )  without  any  direct  reference  to  Japan. It  would  have  made  a  much  better  single  than  "Play  To  Win"  for  one.

So  too  would  "Let's  All  Make  A  Bomb"  with  its  clever  double  meaning and  chant along  chorus. Is  it  an  anti-nuclear  song  ( I  think  it  is )  or  a satire  on  capitalism  ( again  anticipating  the  Pet  Shop  Boys )  ?  Mentions  of  sirens  and  vaporising  seem  clear  cut  but  then  "Take  the  M out  of  M A D "  and  you  get  ad . The  twitchy  synth  sound  reminds  me  of  New  Order's  Everything's  Gone  Green  released  a  few  months  later. The  track  is  also  full  of  trendy  salsa  whistles  particularly  on  the  abrasive  middle  eight.

"Height  Of  The  Fighting"  was  the  final  single  in  early  1982  albeit  in  a  remixed  version  with  added  horns  from  Beggar  &  Co  to  mitigate  the  uncompromising  dryness  of  the  sound. There  isn't  that  much  of  a  song  beyond  the  title  hook ; the  verses  consisting  of  Hugo Montenegro- like  grunted  slogans  like "Work"  and  "Sweat".  The  police  sirens herald  a  key  change  in  the  middle  just  as  it  starts  getting  boring.

"Song  With  No  Name"  explores  very  similar  territory  to  The  Black  Hit  Of  Space  from  Travelogue.  Gregory  seems  to  be  trying  to  mimic  Oakey  at  his  most  portentous  on  an  icy   Ballardian  fable  with  horror  movie  synth  screeches  for  punctuation. It's  dreary  and  tuneless , the  album's  worst  track.

That  leaves  us  with  "We're  Going  To  Live  For  A  Very  Long  Time"  essentially  a  chant  built  around  a  crashing  Linn  drum  hook. The  lyric  satirises  religious  cults  like  the  Jehovah's  Witnesses  based  on  the  idea  of  an  elect  although  it  could  be  applied  to  any  self-satisfied  grouping. As  an  attempt  at  a  synth-pop  We  Will  Rock  You  it's  not  bad  and  the  vinyl  version  ends  with  one  of  those  everlasting  grooves  on  the  phrase  "For  a  very  long  time"   which  is  a  good  joke.

It's  not  a  great  album, sterile  in  some  parts  and  unfinished  in  others   but  there's  enough  invention  and  intelligence  on  show  to  make  it  still  worth  a  listen.

No comments:

Post a Comment