Sunday, 6 February 2011

45 The Smiths - The Smiths

Purchased :  August  1985

Tracks : Reel  Around  The  Fountain /  You've  Got  Everything  Now / Miserable  Lie / Pretty  Girls  Make  Graves / The  Hand  That  Rocks  The  Cradle / Still Ill / Hand  In  Glove / What  Difference  Does  It  Make / I  Don't  Owe  You  Anything / Suffer  Little  Children

This  was  bought  from  HMV  in  Bolton  prior  to  a  pre-season  Manx  Cup  game  at  Burnden  Park. As  mentioned  in  the  post  on  Hatful  of  Hollow  I  originally  borrowed  this  the  previous  summer  and  fell  in  love  with  it  so  this  was  a  no-brainer  purchase.

Despite  the  album's  difficult  gestation  and  the  band's  reservations  about  the  production, I  think  it's  their  best  and  a  contender  for  my  favourite  LP  of  all  time. I  hadn't  fully  appreciated  Morrissey  and  his  worldview  from  the  singles  I'd  heard  before  the  LP  but  he  was  a  hero  now. In  the  summer  of  1984  I  was  having  particular  difficulties  in  handling  the  conflict  between  Catholicism  and  sexual  feeling  so  hearing  a  singer  that  set  himself  against  sex  was  a  great  comfort.  And  the  music  was  great  too.

Mike  Joyce's  drums  kick  off  "Reel  Around  The  Fountain"  a  tale  of  Maggie  May-esque  sexual  initiation  or is  it  - "take  me  to  the  haven of  your  bed  was  something  that  you  never  said"  ?  With  the  aid  of  lines  copped  from  A  Taste  of  Honey  and  imagery  from  William  Wyler's The  Collector, Morrissey  keeps  us  guessing. Marr  keeps  it  moving  with  a  descending  riff  and  the  sound  is  filled  out  with  guest  musician  Paul  Carrack's  plangent  piano  and  emotive  organ. Morrissey's  vocal is  careworn  but  warm - whoever  he's  addressing  is  still  worthy  of  his  affection.

This  seems  less  likely  with   the  accusatory   "You've  Got  Everything  Now"  seemingly  addressed  to  an  old  schoolmate. One  of  Marr's  best  riffs  bucks  along  on  Joyce's  fat  bassline  while  Mozza  lurches  between  recrimination  and  self  pity  until  the  glorious  point  where  Carrack's  organ  comes  in  on  the  line  "No  I've  never had  a  job  because  I've  never  wanted  one " . Morrissey  presents this  as  a  badge  of  pride and  it's  a  much  more  subversive  show  of  defiance  than  Wham  Rap .

"Miserable  Lie"  probably  isn't  anyone's  favourite  as  it  lacks  the  melodic  subtlety  of  their  best  work. After  a  deceptively  mellow  opening  with  Moz  bidding  farewell  to  someone, Joyce  comes  crashing  in  with  a  pounding  drum  pattern  that  continues  for  the  rest  of  the  song, Marr  trying  to  keep  up  with  him  with  some  doomy  rockabilly  licks. Here  is  Mozza's  most  explicit  rejection  of  sex  as  a  salve  for  a  bruised  life -"  I  laugh  at  yours, you  laugh  at  mine  and  love  is  such  a  miserable  lie"  sung  in  the  flattest, entirely  joyless,   tones  he  can  muster  before  wailing  the  last  lines  and  ad  libbing  in  a  tuneless  falsetto. The  last  minute  or  so  is  actually  quite  difficult  to  listen  to  but  maybe  that's  the  point.

In  any  case  there's  instant  balm  in  the  form  of  "Pretty Girls  Make  Graves"  which  is  as  near  perfection  as  makes  no  difference. Here  is  Orwell's  A  Clergyman's  Daughter  or  Bobby  Goldsboro's  Summer  (The  First  Time)  in  reverse  with  Mozza  fleeing  from  a  sexually  hungry  girl  and  then  watching  in  disgust  as  she  finds  a  more  willing  beau  at  the  seaside. But  it's  not  one  sided  vituperation ; the  girl  is  allowed  to  respond.  "Give  in  to  love, give  up  to  lust,  oh  Heaven  knows  we'll  soon  be  dust"  is  one  of  the  greatest  couplets  in  pop  encapsulating  the  Northern  fatalism  of  Elsie  Tanner  and  Hilda  Ogden  in  barely  a  dozen  words. Little-used  guest  vocalist  Annalisa  Jablonska  is  allowed  to  insert  a  sarcastic  "Oh  Dear"   after  the  second  verse.  Rourke  nudges  the  story  along  with  his  melodic  bassline, Marr  gradually  adding  layers  of  acoustic  and  electric as  the  story  reaches  its  climax. Mozza  signs  off  with  a  ghostly  echo  of  "Hand  In  Glove"  indicating  that  this  might  be  the  end  of  the  relationship  in  that  song  (in  which  case  the  LP  is  mis-sequenced)  while  Marr's  gorgeous  reflective  arpeggios at  the  end  (suggesting  the  empty  beach  after  the  drama  has  been  played  out)   sound  like  a  slowed  down  version  of  the  Echo  Beach  riff.

Side  One  ends  with  the  controversial  "The  Hand  That  Rocks  The  Cradle"  which  was  accused  of  having  paedophilic  undertones. For  the  most  part  its's  clearly  a  declaration  of  an  abandoned  father's  love  for  his  son  which  now calls  to  mind  Cormac  McCarthy's  The  Road  ; it's  the  second  verse's  references  to  giving  way  to  temptation  "just  like  a  moth  to  a  flame"  that  cause  unease. Morrissey's  pushing  the  envelope  here  but  it  occurs; are  there  any  areas  where  art  shouldn't  go ? We'll  come  back  to  this  point  shortly. Musically  it's  the  least  interesting  track  with  Marr's  Pretenders-like  riff  endlessly  repeating  and  the  band  even  sounding  a  little  out  of  time  in  places.

"Still  Ill"  opens  Side Two  and  who  else  would  have  come  up  with  a  title  like  that ?  Still  performed  by  Morrissey  it  allows  a  scintilla  of  self-doubt  to  creep  in  amidst  the defiant  anti-work  stance  (the  line  "England  is  mine  and  it  owes  me  a  living"  could  be  a  manifesto  for  the  likes  of  Shameless  Mick)   and  throws  in  another  unsatisfactory  sexual  memory  for  good  measure. Marr  strings  pearls  along  the  top  of  Joyce's  punchy  drumming  and  Rourke's  prodding  bassline.

Then  we  have  the  first  and  third  singles. Perhaps  with  such  an  embarrassment  of  riches  on  the  album  it  would  have  been  better  to  put  them  on  the  first  side  but  that's  a  minor  quibble. "Hand  In  Glove" remains  a  great  clarion  call , a  gesture  of  defiance  against  the  narrow-minded  but  laced  with  characteristic  despair  -"I'll  probably  never  see  you  again". The  music  is  a  stewing  cauldron  of   acoustic  and  electric  held  together  by  Joyce's  strong-armed  drums.

"What  Difference  Does  It  Make"  was  a  remarkable  third  single. Its  unmistakable  stinging  guitar  riff  leads  into  a  Gothic  tale  of  confession  and  recrimination  that  still  intrigues  more  than  a  quarter  century  later. What  heinous  fault  or  deed  has  Morrissey  just  confessed  to  ?  Joyce's  hi-hats  accentuate  the  most  dramatic  points  while  a  blast  of  playground  chatter  crops  up  unexpectedly  two  thirds  of  the  way  through  (bizarrely   recalling  fellow  Mancunian  Mick  Coleman's  Matchstalk  Men  and  Matchstalk  Cats  And  Dogs).

" I  Don't  Owe  You  Anything"  was  the  only  track  I  found  disappointing  at  first ; its  comparitively   mellow  sound   seeming  a  bit  bland  in  such  exalted  company.  Then  a  few  weeks  after  I  purchased  the  LP  it  acquired  a  new  resonance.  Just  after  returning  to  Littleborough  for  the  summer  vacation  I  bumped  into  Sean  (see  the  The  Party's  Over  post)   and  we  arranged  another  reunion  meeting  of the  Travelling  Society  at  his  house  that  July. It  went  well  so  I  suggested  a  follow-up  at  mine  a  few  weeks  later. I  was  playing  this  LP  while  waiting  for  people  to  arrive  then  I  got  a  call  from  Sean  to  say  that  Michael , the  great  prize  at  such  events  had  decided  not  to  come  (it  was  commendable  of  Sean  to  let  me  know  that  in  advance). Crestfallen  at  this, the  line  in  the  song  "You  should  never  go  to  them , let  them  come  to  you"  became  all  too  relevant  and  sage  and  since  then  the  song  has  been  a  favourite.

And  then  we  have  "Suffer  Little  Children"  the  subject  of  a  belated  Private  Eye  "expose"   and  still  one  of  the  most  controversial  songs  in  pop. Only  the  post-Lydon  Sex  Pistols  had  previously  tackled  the  subject  of  The  Moors  Murders  and  then  only  by  jokey  allusion  to  Myra  Hindley  in  the  execrable  No  One  Is  Innocent. Morrissey  tackles  the  subject  head  on  in  a  song  directly  inspired  by  Emlyn  Williams's  seminal  but  not  entirely  factual  account  of  the case,  Beyond  Belief. Williams's  lyrical  evocation  of  1960s  Manchester  did  much  to  fix  the  murders  as  a  Northern  rather  than  British  tragedy  - "oh  Manchester  so  much  to  answer  for"  - however  much  the  Daily  Mail wound  up  its  Home  Counties  readership  against  Lord  Longford. Morrissey  is  merely  following  in  his  footsteps. All  the  band  show  great  restraint  in  their  playing  and  Morrissey's  vocal  is  tinder-dry  and  curiously  hollow-sounding  (no  falsetto histrionics or  yodelling  here) , all  aware  of  the  tightrope  they  were  walking. Joblowska's  imitation  of  a  child's  laughter  is  a  dangerous  addition  but  highlights  the  point  about  Hindley's  exile  from  humanity  effectively. It's  not  a  song  you  want  to  listen  to  all  that  often  but  it's  a  powerful  reminder  that  pop  can  go  as  far  as  other  artforms  in  what  it  addresses.

A  great,  great  LP. That's  all  that  needs  to  be  said. 

No comments:

Post a Comment