Sunday, 20 February 2011

47 Rage In Eden - Ultravox

Purchased :  August  1985

Tracks :  The  Voice /  We  Stand  Alone / Rage  In  Eden / I  Remember / The  Thin  Wall / Stranger  Within / Accent  On  Youth / The  Ascent / Your  Name

This  was  bought  in  Leeds  on  a  visit  to  change  some  library  books.

It  was  originally  released  in  September  1981  when,  post-Vienna , Ultravox  seemed  poised  to  become  superstars. Even  an  EP  of  material  recorded  by  the  John  Foxx  line-up  had  been  a  hit. With  the  combination  of  serious  musicianship  and  accessible  tunes  they  looked  set  to  become  the  ELO  of  the  Eighties. A  strong  LP  would  have consolidated  their  position.

But  "Rage  In  Eden "  was  never  going  to  do  that. The  band  took  a  left  turn  and  recorded  the  darkest   of  the  five  albums  produced  by  the  Midge  Ure  line  up.  It  was  poorly  received  and  after  hitting  number  4  disappeared  quickly  from  the  charts  in  part  because  only  two  singles  were  lifted  from  it. Ultravox  remained  a  popular  act  until  Ure's  departure  and  their  greatest  hits  collection  was  a  big  seller  in  1984  but  they  never  again  threatened  to  become  seriously  huge.

The  album  gets  off  to  a  flying  start  with  a  long  version  of  one  of  their  strongest  singles "The  Voice". Billy  Currie's  jolting  phased  synths  lead  in   then  Chris  Cross's  aggressive  bass  and  Warren  Cann's  brittle  drumming  lock  together  and  Midge  Ure  sings  a  low  verse  full  of  foreboding  about  being  seduced  by  oratory. This  gives  way  to  a  classic  melodramatic  chorus  with  the  others  offering  a  low  almost  monastic  harmony  to  Ure's  urgent  tones. The  middle  eight  is  particularly  good  Ure's  guitar  squalls   set  off  against  Currie's  grand  piano  chords  before  Cann  brings  them  both  to  heel  with  emphatic  crashes.

"We  Stand  Alone"  ups  the  aggression  factor  with  Cross 's  brutalist  bass  synth, Cann's  frantic  pounding  and  Ure  playing  some  choppy  post-punk  guitar  behind  his  doleful  main  chords. The  lyrics  paint  a  picture  of  a  doomed  couple  "this  gigolo  and  gigolette" led  astray  and  facing  some  aful  fate  but  taking  comfort  in  posthumous  glory.  Ure's  vocal  is  suitably  heroic  and  Currie  adds  colour  with  his  sweeping  synths  and  viola  in  the  middle  eight.

Then  the  pace slows  down  for  the  title  track. This  is  the  missing  link  between  "Vienna"  and  Joy  Division's  The  Eternal  combining  the  mechanical  rhythm  of  the  former  with  the  air  of  paralysed  despair  of  the  latter. It's  not  as  good  as  either  and  doesn't  benefit  from  Conny  Plank's  murky  production  which  dissolves  into  Radioactivity   crackle  at  the  fade. I'm  not  sure  what  purpose  using  the  hook  from  the  following  track  played  backwards  as  the  chorus  serves  either.

"I  Remember (Death  In  The  Afternoon)"  is  possibly  my  favourite  Ultravox  song  although  again  I  would  question  Plank's  production  - Ure  seems  too  low  in  the  mix. The  band  said  at the  time  it  was  inspired  by  the death  of  John  Lennon   though  the  lyrics  conjure  up  more  of  a  Big  Chill  picture  of  lamenting  lost  youth (it's  worth  remembering  that  all  the  band  were  round  about  30 at  this  point  in  time).  The  greatness  of  the  song  lies  in  the  tension  between  the  urgency  of  the  bass  synth  pulse  and  Cann's  powerful  drumming  and  Currie's  stately  piano  chords. Ure  sings  economically  but  is  allowed  to  let  rip  with  a  feedback  guitar  solo  in  the  lengthy  middle  eight . He  gradually  disappears  in  the  long  fade  out  until  all  we're  left  with  is  Currie's  questioning  piano  riff.

The  weaker  Side  Two  begins  with  "The  Thin  Wall"  which  I  was  disappointed  by  as  a  single  with  its  ungainly tuneless  verses  and  weak  chorus. Interestingly  there's  a  line  "They  shuffle  with  a  bovine  grace"  which  accurately  describes  the  sound  as  Ure  struggles  to  phrase  the  spiky  words  atop  the  too-upfront  bass  synth  patterns. The  lyric  could  be  read  as  a  critique  of  the  New  Romantic  scene  with  a  threat  of  imminent  doom  a la  Einstein A Go-Go  which   is  a  bit  like  having  your  cake  and  eating  it. It  would  have  fit  Visage  better  to  be  honest.

Despite  being  over  seven  minutes  long  "Stranger  Within"  is  better. It's  the  most  Kraftwerkian  track  despite  Ure's  choppy  guitar  and  occasional  bass  plucks  from  Cross  with  Currie's  sombre  keyboard  melody  the  main  hook. Lyrically  it's  the  darkest  song  its  tale  of  paranoia  and  mental  decay  entering  Ian  Curtis  territory  and  Ure's  vocal  is  suitably  anguished. The  instrumental  last  couple  of  minutes  do  seem  a  bit  unnecessary  but  it's  still  an  impressive  song.

"Accent  On  Youth"  is  the  most  uptempo  track  on  this  side  with  Cann  reverting  to  real  drums. The  band  avoid  the  usual  pitfalls  of  writing  about  youth  by  portraying  it  as  a  time  of  torment  subject  to  the  tyranny  of   impulse  "We  stumble  blindly  chasing  something  new  and  something  sinful". Ure's  wracked  vocal  and  wailing  guitar  and  Currie's  abrasively  pitched  synths  convey  this  riot  of  Catholic  conflict  well.

"The  Ascent"  is  really  just  an  extended  coda  to  the  previous  song  and  seems  more  of  a  concession  to  Billy  Currie's  desire  to  get  his  violin  out  than  anything  else.

It  ends  abruptly , an  echoing  drum  crash  heralding  "Your  Name  (Has  Slipped  My  Mind  Again) "  a  sparse,  funereal  ballad  wherein  the  process  outlined  in  "Stranger  Within"  appears  to  have  played  itself  out  and  not  in  a  good  way. Ure's  numbed  vocal  and  the  vague  murmurs  from  the  rest  of  the band  hint  at  white  rooms and  sedation with  only  Currie's  minor  chords  and  Cann's  cavernous  single  beats  for  company. It's  not  melodic  enough  to  really  grab  me  but  an  impressive  stab  at  real  bleakness  nevertheless.

That  could  be  said  for  the  whole  album  really. It's  not  perfect  and  the  second  side  in  particular  is  a  bit  hit-and-miss  but  it  stands  alongside  other  sombre  offerings  in  the  post-Closer  period  and  has  aged  pretty  well.

No comments:

Post a Comment