Saturday, 12 February 2011

46 A Word To The Wise Guy - The Mighty Wah

Purchased : August  1985

Tracks :  Yuh  Learn I / Weekends / Everwanna / The  Lost  Generation / Yuh  Learn II / I  Know  There  Was  Something / Yuh  Learn III / In  The  Bleak  Body  And  Soul  Midwinter / Papa  Crack / What's  Happening  Here / Yuh  learn IV / Come  Back

This  was  another  purchase  from  the  WH  Smith  cassette  sale.

Now  known  as  The  Mighty  Wah  this  was  the  group's  second  proper  LP  released  on  their  new  label  Beggar's  Banquet  in  the  summer  of  1984  following  another  Top  20  hit  with  "Come  Back". Despite  this  it  barely  peaked  above  their  hitless  debut  and  the  band  were  dropped  once  more. When  Wlie  re-surfaced  on  Siren  in  1986  it  was  under  his  own  name.

As  evidenced  by  the  Baconesque  cover  art  this  is  a  grandiose  concept  LP  in  which  Wylie  attempted  to  match  Alan  Bleasdale  in  conveying  the  sufferings  of  Liverpool  in  the  eighties  this  time  in  music. Wylie  himself  has  since  referred  to  it  as  "Boys  From  The  Blackstuff - The  Musical".

Does  it  live up  to  that  billing ? - well, not  really. Even  the  duller  bits  of  Blackstuff   were  still  watchable -some  of  this  is  awful. And  it  starts  off  badly  with  "Yuh  Learn I"  the  first  of  a  four  part  pseudo-rap  lecture  that  pops  up  like  a  bad  smell  throughout  the  album  each  time  more  annoying  than  the  last. The  rapper  is  one  Eugene  Lange  whose  similarity  to  Craig  Charles  is  his  only  calling  card.  His  state  of  the  nation  address  is  backed  by  a  very  aggravating  drum  machine  and  a  frantic  fretless  bass  from  Washington. It's  barely  two  minutes  long  but  feels  like  at  least  twice  that.

Thankfully  it  gives  way  to  "Weekends"  one  of  the  better  songs  and  the second  single  though  not  a  hit. More  pertinent  now than  then,  it  concerns  proletarian  dreams  of  celebrity  and  travel  namechecking  the  razor-advertising  Victor  Khayam  and  Duran  Duran. Musically  it  sounds  a  bit  like  U2  if  Larry  Mullen  were  replaced  by  a  cheap  metronome  but  the  tune's  pretty  good  even  if  Wylie's  vocal  is  a  bit  screechy.

"Everwanna"  falls  into  the  oh-so-eighties  trap  of  aping  black  soul  music  for  greater  "authenticity". So  you  get  frantic  gospel  singers  on  an  over-busy  sub-Dexy's  track  with  blaring  horns  and  talk  of  "your  turn  to  testify". I  like  Wylie's  cheeky  Lulu  impersonation  on  the  intro  and  Washington's  bassline  but  otherwise  it's  a  pretty  hollow  experience.

"The  Lost  Generation "  is  more  interesting.After  an  Abba-ish  intro  the  song  harks  back  to  "Seven  Minutes  To  Midnight"  in  its  pace  and  air  of  foreboding. Against  galloping  acoustic  guitars  and  some  nice  descending  keyboard  parts  Wylie  sings  of  the  disappointment  of  youthful  hopes. The  didactism  gets  a  bit  wearing - "don't  stand  by, don't  ever  close  your  eyes"  but  it's  a  decent  tune.

Chairman  Lange  then  gives  us  the  benefit  of  further  wisdom  in  "Yuh  Learn  II" castigating  a  conman  (probably  "Minister  for  Merseyside"  Michael  Heseltine)  and  drug  dealers   before  aggressively  shouting  "Listen ! "  to  fade. We've  bought  the  bloody  album  mate  what  do  you  think  we're  doing ?

This  leads  into  the  eight  minutes  of  "I  Know  There  Was  Something"  which  starts  off  promisingly  with  its  big  chords, melodic  bassline  and  icy  Closer  synth  washes  but  soon  becomes  a  dirge.  The  lyric  seems  to  be  based  on  the  Michael  Angelis / Julie  Walters  episode  of  Blackstuff  with  the  bleak  outlook  taking  it's  toll  on  a  relationship - "the  bubble's  burst  why  don't  you  blow  another ?"
It's  interesting  territory  but  Wylie's  tuneless  bawling  and  an  unlistenable  passage of  atonal  piano  and  unintelligible  muttering  four  minutes  in  just  destroy  it

Side  Two  begins  with  "Yuh  Learn  III"  mercifully  shorter  than  the  other  sections  and  ending  with  a  pointless  percussion  break. This  leads  into  the  album's  best  song  "In  The  Bleak  Body  And  Soul  Midwinter".  A  dense  intro  leads  into  a  fast  paced   rock  track  led  by  Washington's  bass. The  simple  melody  is within  Wylie's  range  so  for  once  the  backing  singers  seem  like  they're  complimenting , rather  than  compensating  for him. Being  addressed  to  Josie  Jones  there's  a  welcome  hint  of  optimism  in  the  lyrics  too.

Unfortunately  we  then  have  the  near-seven  minute  blaxploitation  pastiche  "Papa  Crack". It's  a  fairly  obvious  attempt  to  re-write  Papa  Was  A  Rolling  Stone  for  the  80s   and  the  wah-wah  guitars  and  Isaac  Hayes  floating  flute  are  all  there  but  there's  no  song  just  one  verse  and  then  vague  murmurings  and  chanting. It  sounds  much  more  like  the  uneasy  funk  experiments  of  late-period  Jam  than The  Temptations.

"What's  Happening  Here "  isn't  much  better  with  its  pounding  Northern  Soul  beat  and  obvious  re-cycling  of  the  keyboard  melody  from  their  earlier  single  "Remember". The  lyrics  are  a  stale  re-tread  of  themes  he's  already  done  to  death  -"it  hurts  to  be  helpless"  - and  there's  a  serious  risk  of  boredom  setting  in  by  this  point.

So  along  comes  "Yuh  Learn IV"  dressed  up  with  some  Arabian  flute  but  still  as  painful  as  before  only  you  know  it's  the  last  part  and  there's  only  the  safe  harbour  of  the  single  to  come.

"Come  Back"  is  subtitled  "The  Story  Of  The  Reds" but  it  was  actually  originally  written  about  the  bust-up  with  WEA  before   it  became  a  politicised  plea  to  those  seeking  to  escape  the city. There's  a  line  towards  the  end  celebrating  the  antics  of  the  opportunistic  shyster  Derek  Hatton   which  Wylie  must  surely  regret  now. That  doesn't  spoil  a  fine  song  with  a  rousing  chorus  and  a  thrilling  climactic  keyboard  break  before  the  last  chorus.

So  it's  not  really  a  heroic  failure ,  more  a  case  of  a  moderate  talent  over-reaching  itself  and  not  having  enough  good  songs  to  make  it  work.

No comments:

Post a Comment