Thursday, 2 December 2010

36 Some Great Reward - Depeche Mode

Purchased : September  1984

Tracks:  Something  To  Do / Lie  To Me / People  Are  People / It  Doesn't  Matter / Stories  Of  Old / Somebody / Master  And  Servant / If  You  Want / Blasphemous  Rumours

This  was  bought  from  W H Smiths  as  soon  as  it  came  out  while  in  Rochdale  on  some  long-forgotten  errand.

After  a  string  of  disappointments  it  was  a  relief  to  buy  an  album  that  exceeded  my  expectations. The  canonicists  will  tell  you  that  1990's Violator  is  the  only  DM  album  you  need  but  for  me  peak  period  Depeche  Mode  begins  here. The  step  up  from  their  last,  often  clumsy,  effort   is  marked  by  more  than  Dave  Gahan's  leather  jacket  and  Martin  Gore's  cross-dressing. Alan  Wilder  had  now  established  his  grip  on  the  group's  music  and , heavily  influenced  by  "metal-bashing"  groups  like  Test  Department  and  label-mates  Einsterzende  Neubaten, used   sampling  technology  to  take  them  into  new  sonic  territory. Gore's  writing  took  a  step  forward  too, the  naive  politics  of  the  past  seemingly  concentrated  in  just  the  one  song  while  elsewhere  he  starts  to  explore  the  darker  aspects  of  the  human  condition.

The  cover  gives  you  some  idea  of  what  to  expect  with  a  pair  of  newly-weds  in  the  right  hand  corner  dwarfed  by  the  industrial  architecture  around  them  at  night  time. I'm  reminded  of  the  scene  in Boys  Don't  Cry  where  Swank  and  Sevigny  have  to  explore  their  feelings  in  the  shadow  of  a  giant  factory. The  opening  track "Something  To  Do"  taps  into  the  same  vein  of  smalltown  malaise. Starting  with  a  liquid  industrial  noise  it  then  unleashes  a  relentless  bassline  around  which  the  synths  play  and  Gahan  mournfully  laments  the  lack  of  diversion  in  some  forsaken  town  before  alighting  on  sex  as  the  solution- "You're  feeling  the  boredom  too, I'd  gladly  go  with  you". Gore  takes  over  the  vocal  on  the  questioning  chorus  and the  occasional  synthetic  brass  break  fits  in  nicely. It's  an  effective  opener.

"Lie  To  Me"  is   dark  and  sinuous   with  Gahan  singing  in  a  breathy  style  and  synthetic  Indian  pipes   and  Oriental  keyboard  melodies  winding  over  a  staccato  bassline. This  is  the  song  which  best integrates  Gore's  sexual  and  political  concerns - "Lie  to  me  like  they  do  it  in  the  factory" -  and  the  line  which  summarises  the  whole  LP  "Make  me  feel  at  the  end  of  the  day, some  great  reward  will  be  coming  my  way". Not  until  Pulp  and  Suede  a  decade  later  do  we  get  a  better  evocation  of  working  class  sex.

Then  we  have  "People  Are  People"  (still  their  biggest  hit  single)  and  there's  no  getting  away  from  it , "People  are  people   so  why  should  it  be  you  and  I  should  get  along  so  awfully ?"  is    one  of  the  worst  lines  in  pop  showing  that  Gore  still  had  some  way  to  go  before  eliminating  the  gaucheness  from  his  lyrics.  What  propelled  it  into  the  Top  5  was  the  shock-of-the-new  metal-bashing  samples , the  exciting  switches  in  tempo  and  the  interplay  between  Gahan  and  Gore's   vocals. Across  the  pond  Trent  Reznor  was  taking  notes.

"It  Doesn't  Matter"  calms  things  down, a  slow  Gore-sung  beatless  ballad  which  recalls  Vince  Clarke's   "Any  Second  Now"  from  their  first  LP.  A  humble  love  song  with  morose  undertones - "Nothing  lasts  forever "  -  the  chattering  synths  hint  at  impermanence.

"Stories  Of  Old"  rises  ominously  with  Gahan  in  distant  voice  declaring  that  love  often  ends  in  disaster. Gore  is  expressing  a  similar  message   to  Jim  Steinman's  Two  Out  Of  Three  Ain't  Bad , intimate  physical  contact  is  required  but  not  an  emotional  entanglement. Gahan  shows  his  development  as  a   singer  switching  between  an  urgent  breathy  whisper  begging  for  sex  and  a  thrillingly  steely  baritone  denying  love -"you  can  try  for  an  eternity" . The  hard  message  is  emphasised  by  abrupt  stabs  of  synthesised  brass  one  of  which  brings  the  side  to  a  close.

Side  Two  begins  with  "Somebody"  a  big  departure  from  their  trademark  sound  with  Gore  singing  (reportedly  in  the  nude  which  must  have  been  a  treat  for  the  engineeers)  accompanied  by  just  Wilder's  piano  and  sampled  chatter  for  a  faux-live  effect.  Gore  sets  out  the  blueprint  for  his  ideal  partner  (I  recall  that  Wainwright  did  something  similar  in  prose  form  and  then  presented  it  to  his  future  second  wife) " in  fact  she'll  often  disagree  but  at  the  end  of  it  all  she  will  understand  me". For  all  the  heartfelt  sentiment  it  doesn't  really  go  anywhere  musically  and  not  surprisingly  was  thoroughly  ignored  by  radio  when  released  as  a  double  A-side  with  "Blasphemous  Rumours"

"Master  And  Servant"  became  their  second  Top  10  single  of  1984  despite  raising  eyebrows  with  its  conflation  of  economic  realities  with  S & M  games  in  the  bedroom - "Domination  is  the  name  of  the  game , in  bed  or  in  life  they're  both  just  the  same". The  striking  start  with  Gahan  and  Gore  in  falsetto  doing  call  and  response  vocals  recalls  Bohemian  Rhapsody  before  the  stabbing  bassline  leads  into  the  meat  of  the  song. Gahan's  icy  vocal  is  accompanied  by  synthetic  cello  while the  instrumental  breaks  employ  oriental  xylophones  and  pneumatic  drill  percussion  breaks. It's  slightly  over-busy  but  as  the  immediate  herald  of  the  album  it  was  effective.

"If  You  Want"  is  a  rare  Alan  Wilder  composition  though  its  easy  fit  with  the  rest  of  the  LP  raises  the  question  of  whether  he  should  have  had  more  recognition  in  the  credits  for  other  songs. A  lugubrious  celebration  of  the  weekend,  the  doleful  drone  of  its  first  verse  arises  from  a  bed  of  industrial  noise  before  a  dance  pulse  kicks  in  for  the  rest  of  the  song.

The  closer  "Blasphemous  Rumours" a  questioning  of  Divine  Providence  in  the  face  of  personal  tragedy  remains  touching  despite  some  clumsy  expression. A  teenage  girl  finds  religion  after  a  suicide  attempt then  gets  killed  in  a  car  crash  (shades  of  Alanis  Morrisette's  Ironic  here ). Beginning  with  the  noise  of  the  life  support  machine  referenced  in  the  lyrics  big    drums  and  strange  metallic  sound  effects  punctuate  the  song  while  synthetic  sax  accompanies  Gahan's  mournful  verses. The  melodic  chorus  provides  the  warmth  to  show  that  Gore  is  not  just  a  dispassionate  observer.The  LP  ends  with  a  questioning  coda  culminating  in  a  human  breath.

While  the  LP  trod  water  commercially,  it  remains  an  impressive  step forward  in  the  career  of  an  important  band.

No comments:

Post a Comment