Tuesday, 14 December 2010

37 Hatful Of Hollow - The Smiths

Purchased :  1st  December  1984

Tracks:  William  It  Was  Really  Nothing / What  Difference  Does  It  Make / These  Things  Take  Time / This  Charming  Man / How  Soon  Is  Now / Handsome  Devil / Hand  In  Glove / Still Ill / Heaven  Knows  I'm  Miserable  Now / This  Night  Has  Opened  My  Eyes / You've  Got  Everything  Now / Accept  Yourself / Girl  Afraid / Back  To  The  Old  House / Reel  Around  The  Fountain / Please, Please, Please  Let  Me  Get  What  I  Want

Had  The  Smiths  released  their  debut  single  "Hand  In  Glove"  a  few  weeks  later  in  1983 , or  had  David  Jensen  not  picked  up  on  it,  then  this  purchase  would  be  significant  as  the  first  by  a  band  for  whom  my  enthusiasm  wasn't  rooted  in  my  schooldays. As  it  stands  it  is  a  marker  as  the  last  LP  purchase  of  my  teenage  years.

My  enthusiasm  for  The  Smiths  was  actually  a  bit  stop/start. I  liked  "Hand  In  Glove" , wasn't  as  keen  on  "This  Charming  Man", liked  the  next  two  singles  then  thought  "William... "  was  a  big  let  down. It  wasn't  until  my  friend  Anthony  lent  me  the  debut  LP  in  September  that  they  finally  clicked  with  me. We'll  come  to  discussing  that  one  in  due  course  but  its  impact  meant  that  I  purchased  this  one  as  soon  as  it  came  out.

There's  a  certain  irony  in  that  since  this  LP   largely  stems  from  the  band's (and   a  fair  proportion  of  their  early  fans')   dissatisfaction  with  how  their  debut  turned  out. Many  diehards  felt  that  the  LP  versions  of  tracks  previously  heard  on  sessions  recorded  for  the  John  Peel  and  David  Jensen  shows  on  Radio  One  in  1983  were  disappointing  compared  to  the  "originals". Of  course  by  this  time  The  Smiths'  success   had  attracted  new  fans  who  hadn't  heard  those  sessions  so  there  was  a  viable  market  for  putting  those  tracks  out  together  with  tracks  previously  released  only  on  the  flip  side  of  their  12  inch  singles. Again  it's  ironic  that   a  traditionalist  like  Morrissey  should  be  one  of  the  first  stars  to  recognise  that  a  growing  part  of  the  rock  audience  turned  its  nose  up  at  buying  singles. The  success  of  Hatful  of  Hollow  (it  stayed  in  the  LP  charts  for  a year  helped  by  being  at  mid-price)  inspired  other  acts  to  put  together  such  odds  and  ends  compilations  at  strategic  points  in  their  career  and  also  the  Strange  Fruit  label  set  up  to  release  the  results  of  John  Peel  sessions  (though  their  EPs  were  always  quite  expensive).

The  LP  kicks  off  with  their  most  recent  single  "William  It  Was  Really  Nothing"  apparently  inspired  by  Associates  singer  Billy  McKenzie  although  its  lyric  warning  a  friend  against  marriage  seems  closer to  Wham-era  George  Michael  or  Terry  Hall (whose  career  nosedive,  interestingly,  coincided  exactly  with  the  rise  of  The  Smiths). Clocking  in  at  just  over 2  minutes  I  still  find  it a  bit  throwaway  with  the  repetition  of  most  of  the  lines  despite  the  emphatic  halt  and  then  re-ascent  of  Johnny  Marr's  guitar  line  between  the  two  verses.

The  first  of  the  session  tracks  pops  up  next, a  version  of  "What  Difference  Does  It  Make"  recorded  for  John  Peel  in  May  1983. It's  important  to  remember  that  the  purpose  of  these  sessions  from  the  BBC 's  point  of  view  was  primarily  economic , to  reduce  the  amount  of  "needle  time"  as  any  pre-released  vinyl  played  generated  a  payment  to  the  Performing  Rights  Society  and  this  expense  was  harder  to  justify  on  the  less  popular  evening  programmes. (The  BBC  were  not  averse  either  to  using  these  session  tracks as  substitutes  on  their  earlier  shows; I  remember  Peter  Powell  getting  caught  out  when  he  used  a  Haircut  100  recording  during  his  album  chart  rundown  and  they'd  left  a  Birthday  greeting  at  the  end  of  it. )  As  such  a  quick  turnaround  culture  prevailed  at  Maida  Vale; you  didn't  get  many  overdubs  or  sound  effects  whoever  the  artist. That's  immediately  apparent  here  with  Marr's  guitar  lines  much  less  dense  and  therefore  giving  Andy Rourke's  bass  more  prominence. The  other  major  difference  is  in  the  drumming  with  Mike  Joyce  (rather  clumsily)  trying  for  a  jungly  rumble  which  he  was  persuaded  to  straighten  out  on  the  finished  version.  I  am  going  to  leave  discussion  of  the  lyrical  themes  of  the  tracks  that  ended  up  on  The  Smiths  until  we  get  there.

"These  Things  Take  Timewas  originally  recorded  for  David  Jensen  a  month  later  (and  appeared  on  the  12  inch  of  "What  Difference  Does  It  Make"). It's  one  of  Morrissey's  many  tales  of  sexual  ineptitude  "behind  a  dis-used  railway  line"  (there  are  plenty  of  these  in  Manchester)  where  his  partner  is  needed  emotionally  rather  than  physically. It  also  addresses  his  fear  of  desertion,  perhaps  as  a  consequence - "vivid  and  in  your  prime  you  will  leave  me  behind " .  Anchored  by  Rourke's  grinding  bassline , Marr  chimes  and  glides  hypnotically  behind  the  vocal  ; even  on  an  average  song  the  inter-dependence  is  mesmerising.

Next  comes  a  session  version  of  "This  Charming  Man"  recorded  for  John  Peel  in  September  1983. Apart  from  lacking  the  striking  intro  this  doesn't  differ  that  much  from  the  single  version. This  is  their  signature  song  (and  their  biggest  hit  when  re-released  in  1992)  but  it's  never  been  one  of  my  favourites  due  to  its  relatively  optimistic  air  and  less focused  lyrics  including  the  Sleuth steal - "a  jumped  up  pantry  boy  who  never  knew  his  place". I've  always  interpreted  the  song  as  being  about  a  rent  boy  being  fawned  upon  by  an  older  predator.

"How  Soon  Is  Now"  follows; it's  almost  laughable  that  this  track  was  originally  thrown  away  on  the  12  inch  of  "William..." While  not  quite  my  favourite  Smiths  song  (it  goes  on  for  too  long  at  nearly 7  minutes and  the  bassline  plods) it  is  an  undeniable  classic  from  the  first  sawing  shudder  of  Marr's  guitar  (achieved  by  open  tuning  I'm  told) . Morrissey  drops  in  at  unpredictable  intervals  with  the  outsider's   wail  of  impatience  for  a  transformative  event  and  then  the  killing  realisation  that  it  won't  happen "So  you  go  and  you  stand  on  your  own, then  you  leave  on  your  own  and  you  go  home  and  you  cry  and  you  want  to  die". Marr's  work  empathises  with  sympathetic  shimmers , ironic  whistles  and  the  tinkling  glass  effects  suggestive  of  a  shattered  ego.

"Handsome  Devil"  is  a  song  that  even  Morrissey  would  think  twice  about  writing  now  with  its  overtly  paedophilic  themes -" I  think  I  can  help  you  get  through  your  exams".  When  he  sings  about  getting  his  hands  "on  your  mammary  glands" you  know  he's  singing  in  character  and  the  glands  in  question  are  budding  against  a  crisp  white  school  blouse. This  version was  recorded  in  May  1983  for  John  Peel (no  stranger  to  a  bit  of  underage  skirt  in  the  less  concerned  70s  himself). Marr  switches  between  long  pregnant  chords  and  an  urgent  choppy  riff  that  along  with  Joyce's  Rick  Buckler-esque  strident  drumming  makes  this  one  of  their  most  aggressive  songs.

"Hand  In  Glove" is  the  original  single  version  that  first  caught  my  attention  while  revising  for  A  levels  in  May  83. From  a  single  drum  beat,  Marr's  descending  arpeggio  and  scrawny  harmonica  riff  lead  into  a  relentless  churn  of  acoustic, electric  and  bass   controlled  by  Joyce's  emphatic  drums. Morrissey's  distant  wail  emerges  from  the  maelstrom  declaiming  a  great  love  but  the  mournful  tone  belies  his  words  and  the  last  lines  "But  I  know  my  luck  too  well and  I'll  probably  never  see  you  again" suggest  this  is  a  fantasy  based  on  the  barest  contact, a  girl  on  the  bus  perhaps  (making  this  a  distant  ancestor  of  James  Blunt's  You're  Beautiful ) . Though  not  a  hit  till  polished  up  and  given  to  Sandie  Shaw  it  remains  a  great  calling  card  for the  outstanding  group  of  their  time.

The  first  side  ends  with  a  version  of  "Still  Ill"  from  the  September  83  Peel  session. This  is  a  rather  raw  version  bookended  by  corny  harmonica  solos  that  were  replaced  by  scratchy  white  funk   guitar   on  the  finished  version. Morrissey's  vocal  is  less  than  expert  but  still  a  great  song.

So  many  riches  and  we're  only  halfway  through. "Heaven  Knows  I'm  Miserable  Now" was  their  first  Top  10  single  in  June  1984  and  to  casual  observers  the  archetypal  Smiths  song  juxtaposing  a  bright  guitar  jangle  with  lachrymose  self-pitying  lyrics.  Morrissey  bewails  his  lot  and  then  makes  a  confession  of  Mr Lockwood-esque  sexual  timidity "Oh  you've  been  in  the  house  too  long  she  said  and  I  naturally  fled ".

"This  Night  Has  Opened  My  Eyes" (from  the  September  '83  Peel  session)  is  one  of  their  darkest  songs,  dealing  with  the  abandonment  of  a  baby  with  Morrissey's  tenderest  vocal  giving  the  lie  to  his  Goodbye  To  Berlin  disavowal  of  emotional  involvement  -"I'm  not  happy  and  I'm  not  sad". Marr's  spare  clipped  playing  is  the  perfect  accompaniment  to  such  a  haunting  song  inspired  by  Morrissey's  love  of  sixties  kitchen  sink  dramas.

The  version  of  "You've  Got  Everything  Now" is  from  the  David  Jensen  session  of  June  '83. Again  the  lack  of  overdubs  (and  absence  of  Paul  Carrack's  keyboards)  gives  Rourke's  bass  greater  prominence   and  the  song  is  taken  at  a  slightly  slower  tempo  than  the  finished  version.

I've  always  thought  "Accept  Yourself"  was  one  of  their  weaker  songs, at  least  until  the  output  of  their  final  year  together. From  an  August  83  David  Jensen  session  it  has  Morrissey  conducting  a  dialogue  with  himself  alternating  between  his  usual  self-pity  and  self-help  positivity. This  is  also  reflected  in  the  music  which  lurches  between  Pretenders  melodic  flourishes  and  antagonistic  pounding  emphasised  by  Joyce's  crude  tub-thumping. It's  an  awkward,  uneasy  listen.

"Girl Afraid"  by  contrast  is  one  of  the  best  songs  on  the  album. The  B-side  to  "Heaven  Knows...."   I  think  it's  a  better  song. Morrissey  doesn't  come  in  until  50  seconds  in  allowing  Marr  to  weave  his  melodic  magic  around  one  of  Rourke's  best  basslines  and  the  quickly-improving  Joyce's  crisp  drumming. It  was  originally  written  for  piano  and  you  can  hear  that  in  the  guitar  lines. Morrissey  tells  the  tale  of  an  unhappy  relationships  from  both  perspectives  (the  male  one  surely  inspiring  Wham's Everything  She  Wants  later  in  the  year).  It's  brief  but  perfect.

The  rhythm  section  sit  out  "Back  To  The  Old  House"  an  acoustic  lament  for  a  lost  childhood  love (albeit  from  a  distance) .  Marr's  lines  seem  to  be  almost  tripping  over  each  other  in  their  elegaic dance  while  Morrissey  is  at  his  softest  and  most  lovelorn. Years  later  Everything  But  The  Girl  would  enjoy  their  biggest  hit  by  re-writing  the  song  as  Missing.

The  penultimate  song  is  the  legendary  Peel  session  version  of  "Reel  Around  The  Fountain"  without  Paul  Carrack's keyboard  parts  and  with  much  more  upfront   drums  and  bass.

Finally  we  have  "Please  Please  Please  Let  Me  Get  What  I  Want"  -  a  sub-two  minute  slice  of  utter  perfection  though  musically  it  owes  quite  a  lot  to  Tracey  Thorn's  Plain  Sailing . It's  the  most  direct  heartbreaking  Morrissey  lyric  of  all   just  pleading  for  a  change  of  luck   because  "Lord  knows  it  would  be  the  first  time. Marr  rounds  it  off  with  a  mandolin  solo  and  we've  come  to  the  end  of  the  LP.

So  bye  bye  teenage years. It's  perhaps  fitting  that  their  passing  should  be  marked  by  a  record  that  captured  so  much  of  their  essence  (particularly  the  later  ones). It's  so  hard  to  write  anything  new  in  praise  of  The  Smiths , a  beacon  of  light  in  a  dark  decade, a  giant  cairn  on  the  summit  of  the  eighties  to  which  you  can  only  add  your  little  stone.

No comments:

Post a Comment