Thursday, 4 November 2010

35 In The City - The Jam

Purchased  : August  15  1984

Tracks : Art  School / I've  Changed  My  Address / Slow  Down / I  Got  By  In  Time / Away  From  The  Numbers / Batman Theme / In  the  City / Sounds  From  The  Street / Non-Stop Dancing / Time  For  Truth / Takin My  Love / Bricks  And  Mortar

This  was  bought  in  Leeds  on  a  trip  to  change  some  library  books  for  an  essay  on  Anglo-Saxon  England. It  was  a  "make  do"  purchase; having  found  nothing  better  in  the  shop  for  a  reasonable  price  I  bought  this  one  (which  was  now  permanently  in  the  mid-price  range)  to  help  complete  my  Jam  collection. Having  not  been  interested  in  the  band  until  "David  Watts"  came  out  I  didn't  think  either  of  their  first  two  LPs  would  have  much  to  offer  so  my  expectations  were  fairly  low. Incidentally,  in  between  the  Blue  Zoo LP  reviewed  last  and  this,  I  bought  "Reach  The  Beach" by  The  Fixx  but  soon  passed  on  its  colourless   AOR  and  sold  it  on  within  a  year.

This  isn't  going  to  be  a  particularly  long  review  partly  because  the  LP  itself  barely  crosses  the  30-minute  mark  and  musically  at  least, variety  isn't  its  strongest  suit. Paul  Weller, glaring zit-faced  from  the  cover  was   only  just  19  when  this  came  out  in  May  1977  and  that's  where  the  interest  lies; in  pop,  teen  anthems  written  by  a  genuine  teenager  are  rare. Even  Townshend  had  turned  20  by  the  time  he  wrote  My  Generation.  The  Who  are   the  most  obvious  influence  on  the  LP  with  Weller  and  Rick Buckler  in  obvious  thrall  to  their  counterparts  musically   and  Weller  attempting  to  update    Townshend's  anthems  for  his  generation.

The  first  track  "Art  School"  gives  an  early  hint  at  Weller's  suspicion  of  punk  rock's  middle  class  antecedents  (hello  Mr  Strummer)  which  would  famously  lead  him  to  a  temporary  dalliance  with  the  Tories  as  a  gesture  of  defiance  to  the  public  school  left. Here  he's  dispensing his  tips  for  teens  over  Foxton's  racing  bassline  and  getting  a  pre-emptive  strike in against  the   music  press  he  never  expected  to  like  his  band - "The  media  as  watchdog  is  absolute  shit".

The  trouble  with  changing  the  world  of  course  is  that  you  can't afford  to be  tied  down  by  ordinary  commitments  so  in  "I've  Changed  My  Address"  Weller  is  hiding  out  from  a  girl  who  wants  to  tie  him  down to  "this  matrimony  thing". In  fact  she's  probably  better  off  without  a  guy  who  tells  her  "Better  think  of  it  this  way.there's  other  fools  to  entice".

Next  comes  "Slow  Down"  (and  you're  already  wishing  they  would)  a  Larry  Williams  R &  B hit  also  covered  by  The  Beatles. Weller  snarls  away  while  the  band  play  at  100mph  and  that's  all  there  is  to  say  about  it  really.

"I  Got  By  In Time"  purloins  the  bassline  from  the  mod  fave  Heatwave  for  a  more   reflective  song  about  rejection  with  a  second  verse  about  his  estrangement  from  original  Jam  member  Steve  Brookes. It  suffers  for  the  lack  of  a  chorus.

"Away  From  The  Numbers"  has  often  been  regarded  as  the  first  bona  fide  classic  song  by  Weller.
Certainly  in  the  context  of  the  LP  its  more  considered  pace  and  melodic  chorus  stand  out   and  it  introduces  some  key  themes  in  his  songwriting. There's  the  antipathy  towards  pub  culture  -"old  men  who  together  at  tables  sit  and  drink  beer" - which  would  reach its  apogee  in  1984  with  The  Style  Council's  Cappuccino  Kid  nonsense .  The  main  theme  of  escape  from  the  fools  around  him would  of  course  blossom  into  Going  Underground  three  years  later.  For  me  it  doesn't  quite  make  classic  status  because  the  music's  still  too  unpolished  and  in  obvious  thrall  to  Won't  Get  Fooled  Again .

The  first  side  closes  with  a  redundant  version  of  Neil  Hefti's  Batman  Theme  which  had  already  been done  by  The  Who  and  falls   into  a   long  line  of  tiresome  comic  punk  covers  alongside  the  likes  of  The  Dickies  or  Splodgenessabounds.

Side  Two  begins  with  the  title  track  and  first  hit  single  which  benefits  from  the  best  production  on  the  LP  and  the  prominence  of  Foxton  who  soubles  up  on  a  lot  of  the  vocals  and  provides  that  unforgettable  descending  bassline. Weller  took  the  title  and  the  odd  melodic  phrase  from  a  Who  B-side  and  the  plectrum-scraping  sounds  from  their  early  hit  Anyway Anyhow  Anywhere  but  it's  his  own  voice  declaring  a  revolution  of  the  young   with  a  sidewipe  at  the  police  -" I  hope  they  never  have  the  right  to  kill  a  man" . We  can  smile  at  its  naivety  but  its  energy  is  undeniable. A  classic  punk  single  and  definitely  the  best  thing  on  the  LP.

"Sounds  From  The  Street"  continues  the  theme  with  a  more  relaxed  vibe, Foxton  contributing  some  rudimentary  Beach  Boys  harmonies  over  Weller's  Rickenbacker  arpeggios. Weller  demonstrates  a  wobbly  sense  of  geography  with  the  line  "The  USA's  got  the  sea  but  the  British  kid's  got  the  streets " (well  some  poor  kid  in  the  Midwest  is  much  further  from  the  sea  than  anyone  in  Britain, Paul) As  a  song  it  starts  out  triumphalist  and  then  becomes  much  more  pessimistic  "We're  never  gonna  change  a  thing  and  the  situation's  rapidly  decreasing"   an  early  example  of  the  restless  unease  which  has  has  sustained  his  extraordinarily  long  career.

"Non-Stop Dancing"  is  a  tribute  to  the  Northern  Soul  scene  which  effectively  acknowledges  the  musical   theft  from  that  scene's  totemic  record  Out  On  The  Floor  by  Dobie  Gray  by  mentioning  it  in  the  lyrics. There's  also  a  namecheck  for  James  Brown  in  the  lyrics  an  early  example  of  the  meta-pop  practice  which  became  endemic  in  the  early  80s. It  ends  with  Weller's  first  attempt  at  a  real  guitar  solo.

"Time  For  Truth"  is  fun  because  it's  so  confused  politically. Weller  wants  to  attack  then-PM  "Uncle  Jimmy"  Callaghan  (and  this  is  the  only  song  I  know  of  that  directly  does  so)  but  has  no  real  idea  of  what  he  wants  to  say. Attacking  the  union  man   Callaghan  for  supposedly  sleeping  in  silk  sheets  is  ironic  from  the  man  who  would  be  hobnobbing  with  the  non-artisan  likes  of   Kinnock and  Livingstone  a  few  years  later. And  the  line  "Whatever  Happened  to  the  Great  Empire ? "  is  unmistakably   a  protest  from  the  Right  rather  than  the  left. He  then  attacks  him  for  prevaricating  on  the  case  of  Liddle  Towers,  a  man  who  died  after  an  encounter  with  police  in  1976  although  with  no  majority  to  speak  of  it's  difficult  to  charge  Callaghan  with  anything  in  this  regard. It  would  be  good  to  know  when  they   last  performed  it. Musically , the  jagged  staccato  guitar  is  quite  interesting 

"Takin  My  Love"   is  the  oldest  Jam  song  here  being  originally  co-written  with  Brookes  but  presumably  re-worked  enough  to  justify  taking  his  name  off  the  credits. An  early  effort  is  what  it  sounds  like  too  with  its  embarrassing  sexist  lyrics  and  Weller's  attempts  to  imitate  Wilko  Johnson's  guitar-playing.

"Bricks  And  Mortar "  rounds  things  off  -  a  fuzzy  reactionary  protest  about  the  reconstruction  of  Woking  that  runs  out  of  ideas  after  a  couple  of  verses  (with  their  strange  possibly  coincidental  echo  of  Big  Yellow  Taxi )  and  rounds  the  album  off  with  half  a  minute  of  feedback  sounds.

It's  difficult  to  believe  that  many  people  nowadays  would  put  this  one  on  their  turntable  in  preference  to  one  of  their  later  LPs   and  in  some  ways  it , together  with  the  horrors  of  The  Style  Council  and  the  imminent  entrance  of  a  new  British  guitar  band  to  my  affections, helped  to  put  The  Jam  in  mothballs  for  me  for  a  number  of  years. Certainly  we  have  a  long  way  to  go  before  I  complete  the  collection. It's  a  necessary  part  of  the  band's  story  -and  punk's - but  not  a  classic.

No comments:

Post a Comment