Thursday, 8 November 2012

96 Reveal - Fischer-Z

Purchased : 13th  August 1988

Tracks:  The  Perfect  Day / Leave  It  To  The  Businessmen To  Die  Young / I  Can't  Wait  That  Long / Tallulah  Tomorrow / Realistic Man / Fighting Back  The  Tears / Big  Drum / Heartbeat / It  Takes  Love / So  Far

This  was  bought  on  order  from  Save  Records  in  Rochdale  for  £5.99.

It  was  a  major  surprise, early  in 1988 , to  come  to  the  Singles  page  in  Record Mirror and  see  a  review  ( not  a  favourable  one )  for  a  new  Fischer-Z  record , "The  Perfect  Day" . The  following  week  it  was  the  opening  video  on  The  Chart  Show  and  it  made  the  75-100  section  of  the  charts  after  picking  up  a  bit  of  radio  play. This  "comeback " album  duly  followed.

Fischer-Z  came  to  my  attention  in  May  1979  when  they  appeared  on  Top  Of  The  Pops  to  perform "The  Worker", their  second  single  which  was  just  outside  the  Top  40. I  thought  it  was  fantastic  and  it  still  is  one  of  my  favourite  records  of  all  time. Unfortunately  it  became  one  of  the  very  rare  instances  in  those  heady  days  of  a  single  going  down the  charts  after  featuring  on  the  programme. Front  man  John  Watts,  in  a  Record  Mirror  interview  two  years  on,  blamed  it  on  the  production  which  emphasised  the  "nice  poppy  keyboards"  instead  of  the  voice  and  guitar  ( i.e. him ).  I  don't  think  that  performance  has  ever  made  it  on  to  TOTP2  but  there's  a  contemporary  appearance  from  a  Dutch  TV  show  on  youtube  which  suggests  that  his  own  prattish  stage  antics  might  have  been  the   problem ( in  similar  fashion  to  Howard  Devoto whose  over-squeamish  appearance  the  previous  year  was  thought  to  have  scuppered  Shot  By  Both  Sides ) .

That  was  as  near  as  they  ever  came  to  a  hit  in  the  UK  though  they  were  popular  in  Europe  ( quite  how  much  I've  never  been  able  to  ascertain ) particularly  in  Germany  and  Portugal. They  recorded  three  albums  before  splitting  up  in  1981. John  Watts  thereafter  continued  as  a  solo  artist  with  some  success  in  Germany. I'm  not  sure  why, in 1987,  he  decided  to  resurrect  the  brand  name  without  reuniting  with  the  other  three  musicians. The  line-up  for  this  album  is  a  six  piece  with  an  extra  guitarist  and  female  backing  singer  but  as  sole  writer  and  producer  of  every  track  Watts  is  clearly  in  charge.

This  purchase  wasn't  without  risk; after  all  one  single  doesn't  make  an  album  and  the  second  single  vanished  without  trace  or  me  hearing  it. I'd  also  heard  the  odd  John  Watts  solo  track  in  the  intervening  years  and  not  been  impressed;  they'd  sounded  leaden  and  unmelodic.

"The  Perfect  Day"  ( a  Top 20  hit  in  Australia )  kicks  off  the  proceedings  with  the  pure  tones  of  Jennie  Cruse  singing  the  refrain  "It's  a  game  everyone  has  to  play"  then  there's  a  pause  which  is  a  second  or  so  longer  than  you'd  expect  before  the  music  comes  in, a  pulsing  bass and  the  clanking  keyboard  noises  last  heard  on  their  original  contemporaries  The  Flying  Lizards's  Money. Then  Watts  enters  with  that  unmistakable  voice, a  brittle  tenor  always  threatening  to  break  down  and  frequently  doing  so , into a  high-pitched   yowl  somewhere  between  Robin  Gibb  and  Neil  Young. It's  not  always  likeable  but  certainly  distinctive. The  song  details  sad  lives  spent  waiting  for  something  to  turn  up  with  a  despairing  chorus  that  hints  at  depression  setting  in  - "you  come  for  a  day  stay  for  a  week". The  song  is  brisk  enough to  begin  with  but  becomes  frantic  at  the  end  as  if  time  is  running  out for  these  people. It's  a  stunning  return  to  form. I've  also  just  noticed  some  definite  similarities   to  We  Didn't  Start  The  Fire suggesting  that  Billy  Joel  thought  so  too. 

The  next  two  tracks  are  an  immediate  return  to  the  pedestrian guitar  rock  of  Watts's  solo  years. "Leave  It  To  The  Businessmen  To  Die  Young"  gives  the  lie  to  the  album's  title  being  lyrically  impenetrable. Many  of  Watts's  songs  are  like  overhearing  someone  on  the  phone, full  of  personal  references  which  defy  a  comprehensive interpretation. The  verses  are  addressed  to  a  girl  who  seems  too  good  to  be  true  but  what  that's  got  to  do  with  businessmen  popping  their  clogs  is  anyone's  guess. Musically  it's  very  dull  with  sparse  verses  exposing  a  particularly  harsh  Watts  vocal   and  a  lame  chorus.

"I  Can't  Wait  That  Long"  continues  the  theme  of  impatience  but  could  also  concern  the  arrival  of  Care  In  The  Community  about  which  you'd  expect  Watts, a  former  mental  health  worker  to  have  an  opinion. The  song  is  from  the  point  of  view  of  a  wanderer  having  some  sort  of  breakdown  in  public  and  remembering  when  he  was  "shut  and  bolted". It's  serious  stuff  but  again  it's   musically  too  lame  to  grab  your  attention. The  main  interest  is  the  credit  for  original  keyboard  player  Steve  Skolnick. I  don't  know  if  he  came  in  to  lay  down  a  part  or  the  track  had  been  started  prior  to  1981 ( more  likely  given  Watts's  outrageous  belittling of  his  outstanding  playing  on  "The  Worker" quoted  above ) but  it's  barely  audible and  represents  the  only  contribution  any  of  Watts's  original  colleagues  made  to  the post-88  model's  music.

Matters  improve  with  "Tallulah  Tomorrow"  whose  high-life  guitar  stylings  and  tumbling  vocal  delivery  suggest  Watts  had  been  listening  to  Graceland.  Tallulah  is  a  presumably  elderly  lady  who  has  died  Benny  Hill - style in  front  of  the  TV  but  unlike  him  "still  waiting  for  her  moment  to  come on" . It's  that  compassion  for  unfulfilled  lives  that  should  have  put  Watts  on  the  same  pantheon  as  Morrissey  or  Jam-era  Weller  but  it  never  happened. Watts  details  Tallulah's  removal  from  the  house  drily  enough  leaving  it  to  the  wistful  melody, Cruses's  ethereal  backing  vocal   and  child like  xylophone  to  express  the  sentiment.

"Realistic  Man"  features  only  Watts  and  new  musical  foil  Ian  Porter  ( the  only player  apart  from Watts  to  appear  on  every  track ). If  the  credits  are  correct  Porter  deserves  great  credit  for  getting  amazingly  authentic-sounding   string  sounds  from  his  keyboard. It's  another  deeply  personal  song  conveying  a  stoic  acceptance  of  personal  betrayal  to  a  slow  sad  waltz  with  echoes  of  Therapy ?'s  Diane.

"Fighting  Back  The  Tears"  starts  off  a  more  consistent  second  side  although  it's  probably  the  weakest  track  of  the  bunch. The  unrelenting  rimshot  snare  beat  and  minimalist  clipped  guitar  might  be  a  riposte  to  the  Police  comparisons  that  dogged  them  first  time  round  but  don't  actually  help  to  shore  up  an  indifferent  song. There  seems  to  be  more  than  one  narrative  voice  here   with  Watts  both  victim  and  transgressor  but  there's  no  tune  to  anchor  it.

"Big  Drum" the  second , completely  ignored, single  seems  to  be  a  comment  on  the  emptiness  of  over-produced  eighties  music. There's  a  fair  resemblance  to  Tears  For  Fears's  Change  in  the  music  but  there's  an  attractive  plantive  chorus and  good  pace  to  the  song.

The  final  three  songs  are  more  introspective and  concerned  with  love. "Heartbeat" is  virtually  a  tribute  to  Talking  Heads  with  Watts  doing  an  uncanny  impersonation of  David  Byrne  on  the  verses  and  replicating  that  scratchy  white  funk  guitar  throughout. Gospelly  backing  vocals  from  sessioners  Judy  la  Rose  and  Lorenza  Johnson  and  percussion from  former  Haircut  100 man  Mark  Fox  complete  the  picture. The  chorus  adds  some  melody  with  Porter   underscoring  it  with  a  Propaganda-ish  epic  keyboard  line. It's  not  Watts's  greatest  song  but  the  vim  of  the  performance  carries  you  along.

"It  Takes  Love"  returns  us  to  the  turn of  the  decade  white  reggae  sound  of  The  Planets  or  Boomtown  Rats's  Banana  Republic  for  the  first  of   two  hymns  to  domesticity. Watts  does  it  almost  entirely  in  his  highest  register  and  too  loud  in  the  mix  which  is  a  bit  hard  on  the  ears  and  the  Bobby  McFerrin  scat  in  the  background  ( probably  also  him )  is  equally  irritating.  The  Sapphires  ( presumably  the  UK  soul  trio  who  put  out  a  couple  of  singles  on  Stiff  earlier  in  the  decade )  make  the  chorus  a  bit  more  appealing  but  it's  a  bit  of  a  dog's  dinner. Incidentally  one  Mark  Donnelly  is  credited  on  sax  but  it   sounds  more  like  an  abrasive  trumpet  to  these  ears.

"So  Far"  is  much  more  acceptable  blending  the  quirky  synth  sounds  of  Scritti  Politti's  The  "Sweetest"  Girl   with  the  choppy  guitar  sound  of  Steely  Dan's  Haitian  Divorce.  Watts   sings  it  in  the  softest  tones  he's  capable  of  as  befits  a  song  of  comfort  to  a  partner  fretting  about  lack  of  finance - "It's  only  money  and  what's  money  without  us ?" Cruse  makes  her  only  appearance  on  this  side  and  her  soothing  tones  reinforce  the  message. She  gets  a  chance  to  shine  on  the  middle  eight  where  she  sounds  like  Judie  Tzuke. It  ends  the  album  on  a  high.

Predictably  enough  this  album  did  nothing  chartwise; it's  so  stylistically  diverse and  unanchored to  anything  else  that  was  happening  in  1988  that  it's  difficult  to  conjure  up  what  sort  of  audience  attract. Watts  continued  making  Fischer-Z  records  for  the  next  8  years  shedding  more  members  as  he  went and  other than  them  not  getting  radio  play  or  appearing  on  shelves  I've  no  real  reason  for  their  failure  to  appear  here. We  will  come  to  Fischer-Z  again  but  going  back  rather  than  forwards. 

No comments:

Post a Comment