Friday, 6 April 2012

74 More Specials - The Specials

Acquired :  25th  December  1987

Tracks :  Enjoy  Yourself / Man At C & A / Hey Little  Rich Girl / Do  Nothing / Pearl's Cafe / Sock It To 'Em JB / Stereotype / Holiday Fortnight / I  Can't  Stand It / International Jet Set / Enjoy  Yourself  (Reprise)

Another  perennial  on  the  Christmas / birthday  list  and  another  LP  from  the  latter  half  of  1980.
If  Ultravox  seemed  out  of  their  time  in  1987  the  age  of  2-Tone  was  back  in  pre-history. None  of  its  bands  were  still  together  ( though  contemporaries  UB40 were  still  going  strong )  and  in  a  year  dominated  by  back  catalogue  releases  on  CD  and  an  absolute  dearth  of  new  talent , the  ideals  of  Jerry  Dammers  and  co were  a  distant  memory. 

This  second  LP  ( we  haven't  covered  the  first  because  it  was  Helen's  and  just  a  month  before  this  arrived  we  lent  it  to  Sean  who  still  hasn't  returned  it ! )  isn't  as  well-regarded  as  their  spiky, cover-heavy  debut. Although  both  a   critical  and  commercial  success  at  the  time    it's  largely  overlooked  now.  That's  partly  down  to  the  band  members' own  reluctance  to  revisit  what  was  clearly  an  unhappy  time  with  fissures  opening  up  everywhere  particularly  between  Roddy  "Radiation"  Byers  and  Dammers  over  the  band's  musical  direction. Less  than  a  year  later  they  were  no  more  and  haven't  fully  reunited  since.  Dammers  largely  won  this  round  and  it's  his  interest  in  lounge  music  styles that  dominates  the  LP  which  was  recorded  in  painstaking  fashion  by  producer  Dave  Jordan  in  contrast  to  Elvis  Costello's  minimalist  approach  ( with  the  band  playing  live  in  the  studio )  on  the  debut. This  also  allowed  for  an  expanded  cast  list. Horn  players  Rico  Rodriguez  and  Dick  Cuthell  were  more  or  less  permanent  members  by  this  time  but  also  featured  are  Dammers's  girlfiend  Rhoda  Dakar  ( whose  own  band  The  Bodysnatchers  were  on  the  rocks )  and  Charlotte Caffey, Jane  Wiedlin  and  Belinda  Carlisle  of  The  Go-Gos.

How  appropriate  then  to  start  with  a  cover  of  "Enjoy  Yourself",   a  1940s  swing  tune  written by Carl  Sigman  and  Herb  Magdison  although  Prince  Buster's  1960s  rendition  is  the  relevant  precedent  here.  Although  played  with  great  gusto,  Terry  Hall  immediately  subverts the  lyric  with  a  witheringly  sarcastic  introduction  followed  by  an  arch  vocal  on  the  first  verse. Neville
Staples  does  the  second  verse  straight  and  the  latter  part  of  the  song  is  dominated  by  the  horn  players  increasingly  wayward  interventions  but  the  barbs have  already  made  their  mark.

"Man  At  C & A"  carries  the  first  songwriting  credit  for  Hall  in  partnership  with  Dammers  but  in  fact  his  monotone  tuneless  verses  ( a  weakness  which  re-surfaced  in  his  subsequent  bands )  referencing  Cold  War  tensions  over  Iran  and  Afghanistan  are  the  weakest  part  of  the  song. Otherwise  it's  impressive  with  its  loping  groove  and  John  Bradbury's  discovery  ( simultaneously  with  Warren  Cann  on  the  LP  discussed  previously )  that  syn-drums   could  simulate  thunderous  explosions. Dammers's  ascending  organ  chords  clearly  prefigure  "Ghost  Town".

"Hey  Little  Rich  Girl"  is  a  Byers  song  and  is  plainly  a  product  of  the  same  pen  as  " Rat  Race"  being  pretty  similar  in  both  the  music  and  the  sourly  class-conscious  lyric, a  not  very  sympathetic  tale  of  a  spoilt  girl  who  moves  down  to  London  and  ends  up  in  blue  movies. Hall's  brattish  vocal  is  perfect  for  this  sort  of  thing  and  Panter's  bass  and  guest  saxophonist  Lee  Thompson  of  Madness  take  the  musical  honours.

The  second  single  from  the  LP  "Do  Nothing "  ( coupled  in  remixed  form as  a  double  A-side  with  an  awful  version  of  " Maggies' Farm"  thankfully  not  included  here  )  follows. It's  generously  credited  to  Lynval  Golding  alone  despite  a  sizeable  contribution  from  Dammers  according  to  Panter's  book ,Ska'd For  Life. The  band  tone  down  the  aggression  and  slow  down  the  tempo  with  the  lilting  melody  and  Dammers's  warm  organ  chords  belying  the  song's  warning  about  passivity  in  the  face  of  oppression - "policeman  come  and  smack  me  in  the  teeth, I  don't  complain, it's  not  my  function". Staples, Hall  and  Golding's  share  the  lead  vocal  and  the  blend  of  their  voices  is  both  unusual  and  effective.

"Pearl's  Cafe"  takes  the  soft  music / biting  lyric  idea  even  further  with  a  holiday  camp  xylophone  melody  introducing  Dammer's  tale  of  encountering  a  sad, drunken  old  woman  in  a  cafe  and  then  realising  that  his  girlfriend  has  no  empathy  for  her  at  all. Hall's  caustic  nonchalance  is  again  a  perfect  fit  and  makes  you  weep  that  he  and  Dammers  still  find  it  impossible  to  work  together. Dakar  makes  her  entrance  as  a  backing  singer  when  the  woman  is  directly  quoted  and  her  own  flat  tones  are  suitably  sour. You  can't  help  but  warm  to  a  song  with  a  middle  eight  that  is  a  chant  of  "It's  all  a  load  of  bollocks".

Side  One  ends  with  "Sock  It  To  'Em  JB"  a  cover  of  an  obscure  Northern  Soul  tune  about  007  selected  by  drummer  and  uber-fan   John  Bradbury. Originally  by  Rex  Garvin  &  The  Mighty  Cravers  it's  goodnatured  and  faithful  but   inessential. Bradbury  would  eventually  get  together  his  own  side  band,  JB's  All  Stars  to  record  a  few  more  NS covers  which  constituted  the  final  releases  on  Two  Tone  but  like  this  one  were  a  bit  pointless  and  failed  to  chart.

Side  Two  commences  with   the  first  named  track  of  the  "Stereotype/ International  Jet  Set"  single  which  had  one  of  the  wierdest  chart  careers  ever. The  sequence  was  50 - 31 - 25 - 6 - 22 - 23 - 53 - 63.  There  were  airplay  problems  due  to  the  word  "pissed" in  the  chorus  and  the  direct  reference  to  VD  which  might  account  for  the  slow  start  but  the  huge  fall  is  inexplicable. Musically  it's  the  most  complex  track  with  Spanish  guitars  and  mariachi  trumpet  c/o  Cuthell  , a  tango  rhythm  for  the  verses  and  a  massed  male  voice  hum   for  the  refrain. Edging  on  to  Squeeze's  territory   it's  Dammers's  tale  of  a  young  man  who  is  what  would  come  to  be  known  as  a  lager  lout  and  comes  to  a  sticky  end. Hall  sings  it  a  key  outside  his  comfort  zone  but  his  withering  contempt  comes  through loud  and  clear. The  single  finished  after  three  verses  but  here  it  goes  on  into  "Stereotypes  Part  2"  an  elongated  toast  by  Staples  eschewing  booze  and  speed  at  the  pub  in  favour  of  music  and  marijuana  at  home.  In  truth  it  goes  on  a  bit  but  it's  hard  to  begrudge  Staples  his  turn  in  the  spotlight.

After  that  you're  expecting  Byers's  "Holiday  Fortnight"  to  be  a  coruscating  blast  at  the  sort  of  wallies  who  were  making  Ottawan's  hideous  D.I.S.C.O. a  huge  hit  at  the  time  but  instead  it's  an  African  hi-life  instrumental  with  great  horn  work  from  both  Cuthell  and  Rodriguez ,  supple  bass  playing  from  Panter  and  energetic  percussion  presumably  by  Staples.

" I  Can't  Stand  It "  is  a  duet  between  Hall  and  Dakar  set  to  a  bossa  nova  rhythm  with  a  Doors-ish  keyboard  break  in  the  middle  eight. That  sounds  like  it  shouldn't  work  but  it's  brilliant. There's  an  interesting but  I  guess  unintended  meta-concept  here  as  the  title  of  the  song  is  many  people's  response  to  Dakar's  grating  voice  and  Hall's  beyond-deadpan  performance  seems  designed  to  highlight  his  partner's  less  than  mellifluous  contribution. You  do  get  the  feeling  that  these  two   don't  like  each  other  much  and  that  adds  spice  to  Dammers's  song  about  a  couple  worn  out  with  each  other. Paul  Heaton  may  have  been  listening. The  song  ends  with  a  sardonic  Waltons   "goodnight"  exchange  and  Terry  Hall  sounds  genuinely  traumatised  by  the  experience.

"International  Jet  Set" follows. This  version  has  a  full  lyric  whereas  the  single  was  mainly  instrumental.  The  lyric  is  a  set  of  jaundiced  observations  from  the  band's  US  tour  earlier  in  the  year  which  Dammers  didn't  enjoy  very  much  ( and,  after  his  comment  in  an  interview  that  he'd  had  a  better  time  on  a  school  trip  to  Russia, didn't  do  much  for  their  sales  either )  plus  a  humorous  interlude  about  phoning  a  girlfriend  back  home  and  a  voiceover  from  "Captain"  Staples  that  immediately  brings  to  mind  Typically  Tropical's  Barbados.  Driven  on  by  Panters's  insinuating  bass  ( which  he's  rightly  proud  of )  the  general  eeerie  vibe  with  fairground  organ, wordless  high  chants,  Hall's  close-miked  vocal  and  blaring  horns  makes  it  the  most  obvious  precursor  to  "Ghost  Town"  on  the  album.

And  finally  there's  a  short  reprise  of  "Enjoy  Yourself"  with  just  Dammers  on  his  new  bontempi  and  the  Go-Go  girls  leading  the  vocal.  Slowed  down  to  match  the  cheesy  preset  rhythms  it's  probably  the  most  sarcastic  track  ever  recorded  and  it's  interesting  to  speculate  on  whether  Belinda  and  co  were  fully  in  on  the  joke.

NB  :  I  once  put  "Enjoy  Yoyurself"  on  a  mixtape  for  a  football  journey  and  it  went  down  so  well  with  my  passengers  that  for  the  next  trip  ( to  Carlisle, always  our  favourite )  I  recorded  the  two  versions  together  on  a  blank  cassette  then  flipped  it  over  and  recorded  it  again  so  we  had  immediate  access  to  a  repeat. From  Keswick  where  we  stopped  for  a  drink  to  Carlisle  we  listened  to  it  continuously  and  at  one  point  we  left  it  playing  while  someone  went  for  a  pee  so  if  you  were  travelling  up  the  M6  on 11.1.1992  and  saw  someone  bopping  on  the  hard  shoulder  beside  a  green Vauxhall  Chevette  , that  was  me !

Whether  or  not  the  band  enjoyed  making  this  LP  it  is  an  under-rated  gem  which  richly  deserves  a  re-appraisal.


  1. I agree it's an album usually overlooked, unfairly, to their debut. Though I seem to be the only person who thinks "Sock It To 'em, JB" is a great tune.

    Horace Panter's memoir of the time is also very enjoyable. Bought for only a pound in the Manchester branch of Fopp - bargain!

    What I'm more confused about is how you ended up in Keswick on the way to Carlisle - unless you were taking to a detour to my beloved West Cumbria? Perhaps to see the mighty Workington Reds play - former stomping ground of Grant Holt, of course.

    Further derailing the point, I enjoyed your "Rochdale Footballers" blog (being a sad football statto) and wonder that if Grant Holt plays for England, who will be the last player to leave Rochdale and go on to play for England? Geoff Thomas, perchance?

  2. We always detoured down the A66 to the Oddfellow's Arms in Keswick in the 90s for a pre-match meal and drink. The staff came to expect us and we had some good banter with them. Sadly in recent years we've not been in the same division as often and when we are it's been a Tuesday night fixture.

    Off the top of my head it probably is Thomas. Personally I think Craig Dawson rather than Holty will be our next old boy international but you never know.

  3. That's fair commitment to a good pint, I have to say. I admire your dedication, as it would have been a hell of a diversion! That said, Keswick is a lovely town.

    (as an aside, my teenage band once did a version of "Route 66" but about the A66, I'm sure there was a horrific line like 'If you want to get your highs/take the A595'... ah, the folly of youth)

    In any case, keep up the good work, fella, as I'm enjoying the blog.