Wednesday, 23 November 2011

69 Wonderful Life - Black

Purchased  : 8th  October  1987

Tracks : Wonderful Life / Everything's  Coming  Up  Roses / Sometimes For The Asking / Finder / Paradise / Sixteens / I'm  Not  Afraid / I  Just  Grew Tired / Blue / Ravel In The  Rain / Just  Making  Memories / Sweetest Smile

This  was  purchased  from  Lewis's  in  Manchester  having  failed  to  find  it  at  a  discounted  price  in  any  of  the  more  obvious  record  stores  despite  it  being  in  the  charts  at  the  time. That  didn't  improve  my  mood ; after  a  week  at  Liverpool  I  needed  cheering  up  ( although  in  hindsight  I  had  picked  up  a  good  friend ) . I  got  the  cassette  version  because  it  had  two  extra  tracks.

Black  had  featured  on  the  night  time  shows  for  most  of  the  eighties  but  seemed  just  another  Liverpudlian  indie  outfit  in  thrall  to  Bowie  and  Scott  Walker  until  the  single  "Wonderful  Life"  came  out  in  the  latter  half  of  1986  and  tickled  the  lower  end  of  the  charts. This  got  Black ( now  revealed  as  essentially  a  nom  de  plume  for  singer-songwriter  Colin  Vearnacombe ) a  deal  with  A  & M  and  chart  success  ensued  the  following  year.

The  album  starts  brilliantly  with  the  re-recorded  version  of  "Wonderful  Life" . From  the  opening  with the  main  melody  line  picked  out  on  a  synth  you're  hooked. The  song  floats  over  a  lush  bed  of  synthesised  Carribbean  steel  drums  and  Sade-esque  percussion  with  Vearnacombe's  lugubrious  ( and  not  entirely  in  key ) vocals  and  bitter-sweet  lyrics  rubbing  against  the  gorgeous   melody  and  payoff  line. It's  up  there  with  anything  Morrissey's  written  about  failing  to  share  in  the  happiness  of  others  around  one. By  the  time  of  this  album's  release  it  had  acquired  a  new  political  context  in  the  wake  of  Thatcher's  third  election  victory ,  the  zenith  of  yuppiedom  - "you  know  it  seems  unfair there's  magic  everywhere". It  would  be  interesting  to  know  how  many times  this  song  got  played  at  dinner  parties  in  the  Docklands. Since  then  of  course  it's  been  used  in  numerous  advertising  campaigns  keeping  Vearnacombe  off  the  breadline  and  reminding  us of  one  of  the very  few  British  pop  classics  the  late  eighties  produced.

The  next  track  is  nearly  as  good.. "Everything's  Coming  Up  Roses"  was  actually  the  first  Black  single  on  A &  M  but  didn't  chart , radio  programmers  steering  clear  of  the  possible  political  connotations   of  the  title  with  a  General  Election  looming. The  only  real  rock  song  on  the  album  with  stabbing  guitar  licks  and  Jimmy  Sangster's  buzzing  bassline, it's  thematically  similar  to "Life"  with  Vearnacombe  ruefully  admitting  to  self-deception  - "  there's  a  kind  of  magic  to  be  had  from  your  lies". The  song construction  is  excellent  with  a  rising  swell  to  the  chorus  where  Vearnacombe  is  ably  abetted  by  The  Creamy  Whirls  duo  and  an  unexpected  lengthy  guitar  solo  before  the  final  chorus. Definitely  one  that  got  away.

Unfortunately  the  LP  can't  maintain  that  standard.  Sylvia  Patterson  in  Smash  Hits  nailed  it; much  of  the  album  " is  spiky, sparse, void  of  a  nice  tune  and  ruffled  by  flimsily  demented  backing  singers". "Sometimes  For  The  Asking"  ( actually  one  of  her  exceptions  along  with  the  preceding  tracks)  begins  well  with  an  utterly  misleading  descending  guitar  figure  before  settling  into  an  Everybody  Wants  To  Rule  The  World  loping  groove  which  goes  nowhere. The  first " chorus"  goes  by  unnoticed  and  Vearnacombe's  lyrics  are  vague  and  vacuous, faults  exacerbated  by  a  typically  80s  over-production, crashing  piano  chords  from  the  Anne  Dudley  manual, gospel-y  backing  vocals, a  mini sax break  and  some  fretless  bass  wobbling  before  the  pointlessly  sudden  ending.

"Finder"  again  promises  much  with  its  pleasant  keyboard  intro  but  the  main  part  of  the  song  is  set  to  a  lumpy,  dated  electrodance    rhythm  and  Vearnacombe  never  sounds  comfortable  in  the  setting. He  gets  off  one  or  two  good  lines  about  relationship  games  but  the  chorus  is  really  contrived  with  its  awkward  " finder/ find  her"   rhyme  and  he's  all  too  obviously  relying  on  the  girls  to  carry  the  melody.

"Paradise" , a  minor  hit  in  early  1988,  at  least  places  him  in  a  sympathetic  context  with  a  light  jazzy  backdrop  that  could  have  been  lifted  from  any  of  Bryan  Ferry's  post-Avalon  solo  albums. Unfortunately  Vearnacombe  can't  hold  a  tune  like  Bryan  and  warbles  off  key  throughout  the  song. The  Creamy  Whirls  try  hard  but  can't  quite  rescue  the optimistic  chorus   with  his  wordless  wail  accompanying  them.

The  side  concludes  with  one  of  the  cassette-only  tracks, the  ugly,  tuneless  "Sixteens"  which  plods  along  on  a  synth  rhythm  track  borrowed  from  Donna  Summer's  State  Of  Independence  with  Vearnacombe   manifestly  failing  to  inject  any  sex  into  the  vaguely  suggestive  lyric. Abrasive  guitar  blasts  only  compound  the  misery ; those  lucky  vinyl-buyers  weren't  missing  anything  here.

Side  Two  opens  with  "I'm  Not  Afraid" the  disastrous  choice  for  a  follow-up single to  "Wonderful  Life" . It  didn't even  make  the  Top  75  proving  that Vearnacombe  had  failed  to  seal  the  deal  with  the  public  despite  consecutive  top  tenners. It  isn't  difficult  to  pick  out  reasons  for  the  catastrophe. Instead  of  another  lush  romantic  ballad  his  audience  were  presented  with   brittle  white  funk  and  Vearnacombe , far  too  high  in  the  mix, wailing  tunelessly  about  the  experience  of  the  Southern  bluesman  ( including  the  mysterious  second  appearance  of  the  word  "pats" in  his  repertoire ). The  chorus  is  a  graceless  bludgeoning  chant  of  the  title . The  jazz  trumpet  solo  is  nifty  but  otherwise  the song  stands  as  one  of  the  great  commercial  mis-steps  of  the  decade.

" I  Just  Grew  Tired " isn't  as  painful  but  not  very  interesting  either. The  lyric  ventures  into  Morrissey  territory  with  hints  at  the  allure  of  suicide  - "And  dying's  easy ? I  think  I'll try  it  out  today" - but  the  woozy  backing  track  and  Vearnacombe's   ventures  into  falsetto  bring  to  mind  Paul  Young's  Wherever  I Lay  My  Hat. In  fact  there's  one  bit  of  scat  which  seems  like  a  direct  lift  from  that  1983  hit. The  suspicion  arises  that  some  of  these  songs  have  been  over-gestated  given  Black's   protracted  journey  towards  an  album-financing  deal.

"Blue"  begins  promisingly  with  an  inventive  and  naggingly  insistent  xylophone  riff  and  the  first  couple  of  lines  approximate  the  prowling  menace  of  Talk  Talk's  It's  You  but  the  chorus  is  drearily  anti-climactic  and  the  lyrics  deteriorate  into  vague  cliches  of  defiance - "hold  back  the  night, keep  me  up  from  the  fire". The  final  verse  throws  in  Antmusic  gutteral  exclamations  and  then  mariachi  trumpets  to  try  and  hide  the  evaporation  of the  song  but  it's  a  lost  cause.

"Ravel  In  The  Rain"  is  the  other  extra  track  and  was  the  B-side to  "Wonderful Life". It's  slow, sparse  and  jazzy  recounting  a  dream  about  meeting  the  French  composer  in  New  Orleans. It  sounds  like  a  David  Sylvian  track  with  an  inferior  vocal  and  isn't  my  cup  of  tea  but  it  has  aged  better  than  some  of  the  other  tracks.

"Just  Making  Memories"   is  the  pick  of  the  non-singles. It  has  some  of  the  drive of  ",,,Roses" and  a  reasonable  tune  but  the  lyric  is   unfocussed  and  clumsy. The  chorus  is  ordinary  notable  only  for  the  odd  similarity  of  the  Creamy  Whirls'   response  line  to  the  one  in  the  third  verse  of  ELO's  Livin'  Thing.

That  just  leaves  his  other,  near-eclipsed,  Top  10  hit   "Sweetest  Smile"  . A  highly  effective  mood  piece  rather  than  a  great  song , Vearnacombe's  lugubrious  vocal  for  once  works  with  the  music and  the  backing  vocalists  don't  need  to  be  so  intrusive. The  soft  pulse  of  the  stand-up  bass  ,  insinuating  clarinet   and  lush  synth  washes  again  recall  Bryan  Ferry  but  Vearnacombe  makes  it  his  own  particularly  with  that  famously  awful  line  about  melting  "the  pats  in  the  butter  dish".

And  then, in  more  than  one  way,  he's  gone. After  this  disappointment  Black  don't  reappear  in  this  tale. I've  never  felt  inclined  to  investigate  his  subsequent  albums  for  A  &  M  and  not  many  others  did  either. Without   radio  support  for  the  singles  ( Janice  Long's  departure  from  Radio  One  was  a  bg  blow)  which  thus  fell  short  of  the  Top  40, they  charted  in  low  positions  then  disappeared. Perhaps  looking  like  the  product  of  an  unholy  union  between  Rick  Astley  and  Billy  Bragg  didn't  help  his  cause  either. By  1993  he  was  recording  on  his  own  label. Kept  afloat  by  perennial  royalties  from  "Wonderful  Life"  he  remains  an  active  recording  artist  but  well  outside  the  mainstream.  Perhaps  he  deserved  better, two  great  songs  is  two  more  than  contemporaries  like  Climie  Fisher  and  Transvision  Vamp  managed   so  we'll  part  on  good  terms.

No comments:

Post a Comment