Thursday, 14 October 2010

32 Pan - O - Rama - Flash and the Pan

Purchased  : July  27  1984

Tracks :   Down  Among  the  Dead  Men / Walking  In  The  Rain / Captain Beware / Hole  In  The  Middle / Hey  St  Peter / Atlantis  Calling / Lights  In  The  Night / Where  Were  You / California / Waiting  For  A  Train

In   the  summer  of  1984  W H  Smiths  had  a  cassette  sale, mainly  consisting of  LPs  from  the  previous  year. The  first  I  bought  was  The  The's  Soul  Mining  which  I  was  so  disappointed  with  that  I  sold   it  on  within  a  year. This  was  the  second, bought  from  the  Lancaster  store  on  my  way  back  from  a  short  break  in  Grasmere  staying  at  Thorney  How  Youth  Hostel  on  my  own. I  got  some  good  walking  in  but  the  evenings  were  a  desert  of  loneliness  and  boredom  and  it  would  be  another  three  years  before  I  went  away  again, this  time  to  somewhere  with  a  TV.

Anyhow  on  to  Flash  and  the  Pan. This  album  is  a  compilation  of  their  first  three  LPs  and  briefly  charted  in  the  wake  of  the  surprise  Top  10  success  of  "Waiting  For  A  Train"  in  June  1983. Their  only  other  UK hit  albeit  a  minor  one  was "And  The  Band  Played On"  which  got a  lot  of  plays  from  Simon  Bates  in  the  horrendously  wet  summer  of  1978  but  still  couldn't  crack  the  Top  40. Other  than  that  they  were  known  for  being  one  of  those  English  language  acts  like  Fischer-Z  and  Chris  De  Burgh  (pre-Lady  In  Red )  who  were  more  popular  in  Europe  than  their  natural  markets.

Flash  And  The  Pan  were  essentially  a   part-time  studio  project  formed  by  two  ex-members  of  60s  beat  group  The  Easybeats, George  Young  and  Harry  Vanda. They  were  already  successful  producers  (notably  of  AC/DC  as  George  is  the  older  brother  of  Malcolm  and  Angus)  and  writers (notably  of  John  Paul  Young's  Love  Is  In  The  Air)  before  the  first   eponymous  LP  came  out. Prior  to  2008  I'd  always  assumed  they  were  completely  faceless  but  acquiring  broadband  and  therefore  youtube  I  discovered  a  series  of  jokey  videos  where  the  duo  (with  Vanda  looking  remarkably  youthful)  clown  around  for  the  camera.

Besides  never  playing  live  the  project  seemed  to  have two  rules (at  least  up to  this  point; I  haven't  explored  their  three  subsequent  albums  yet) . One,   the  lead  instrument  would  always  be  a  keyboard  with  minimal  electric  guitar on  the  records  and  two,  at  least  the  verses  would  always  be  drawled  by  Young  in  a  cod-American  accent  and  usually  distorted  by  filtering,  this  despite  Vanda  being  a  competent  singer. This  renders  their  songs  instantly  recognisable  and  virtually  uncoverable; it  also  made  them  an  acquired  taste, at  least  in  the  three  main  markets. This  compilation  is  made  up  of  five  tracks  from  their  debut  Flash  And  The  Pan  (1978),  three  from  Lights  In  The  Night (1980) , and  two  from  Headlines  (1982).

The  album  begins  with  "Down  Among  The  Dead  Men"  ("And  The  Band  Played  On"  back  under  its  original  title)  with  its  unforgettable  earworm  of  a  piano/organ  riff  that  got  the  song  to  the  cusp  of  the  Top  40  despite  a  lyric  about  the  sinking  of  the  Titanic delivered  in  the  style  of  Huggy  Bear  from  Starsky  and  Hutch.  There's  no  better  track  for  illustrating  the  compelling  tension  between  their  dizzyingly  melodic  arrangements  and  the  driest  of  vocals  to  deliver the  lyric. The  only  sung  line  is  the  title   just  after  a  brass  line  that  briefly  shifts  the  mood  in  a  very  complex  song  structure. The  last  minute  of  the  song  is  just  stupendous  with  that  riff  played  ever  faster   amid  screeching  strings  and  frantic  drumming  perhaps  echoing  the  original  musicians  as  they  started  to  slide  towards  the  Atlantic. Full  marks  to  the  commenters  on  youtube  who  spotted  how  much  Jim  Steinman's  Holding  Out  For  A  Hero  owes  to  this  song.

"Walking  In  The  Rain"  follows , a  sharp  contrast  in  its  apparent  simplicity. Based  on  a  constantly  repeating   six  note  bass  line  and  sparse  echoey  fingerclicks  for  percussion  with  the  synths  washing  in  and  out  like  passing  cars  this  song  is  all  insinuation  (Grace Jones's  hammy cover  misses  the  point). At  first  Young's  heavily-treated  musings  seem  just  the  urban  ennui  of  an  ignored,  middle-aged  man   but  from  the  second  verse  there's  purpose - "Feeling  like  a  woman", "making  when  I  can"  and  the  third  verse  is  downright  sinister - "button  up  your  lips!" . At  the  risk  of  upsetting  Mr  Tennant  I'd  say  the  road  to  West  End  Girls  begins  here.

"Captain  Beware"  is  the  most  synth-heavy  track  the  galloping  acoustic-led  rhythm  emerging  from  a  synth  intro  that  sounds  like  a  plane  coming  into  land. The  faster  tempo  means  that  Young  has  to  proto-rap  his  warning  of  a  dog  about  to  turn  on  its  master  before  the  staccato  bridge  leads  into  a  sung  chorus  with  harmonies  that  recall  The  Sweet ;it  may  be  no  coincidence  that  there  are  klaxons  on  the  track  as  well.

"Hole  In  The  Middle"  is  probably  the  weakest  song  on  the  LP  with  its  lazy  stoner  lyric  but  is  interesting  for  the  way  it  invents  the  classic  Inxs  sound  with  its  strutting  funk  rock  bassline , each  run  ending  with  a  sharp  synth  chord  in  exactly  the  same  way  as  Need  You  Tonight. The  niggling  synth  on  the  verses  also  resembles  Tim  Farriss's  choppy  guitar  style; someone  was  taking  notes.

"Hey  St  Peter"  was  their  debut  single  in  1977, a  minor  hit  in  the  USA  and  a  big  one  in  Australia  but  not  over  here  except  when  it  was  re-written  by  their  Ensign  labelmate  Bob   Geldof  and  reached  number  one  as  "Rat  Trap"  a  year  later. The  original  has  Billy  in  New  York  chasing  a  comeback  dream  and  one  assumes  living  on  borrowed  time  given  his  concern  about  the  afterlife. The  song  is  based  around  simple  piano  chords  and  acoustic  strumming  with  the  synths  adding  extra  urgency  and  a  background  to  the  sung  chorus. The  middle  eight  is  a  classic  with  string  synths  swooping  around  a  lengthy  boogie  woogie  piano  solo  before  everything  slows  down  to  Young  and  the  piano  (sounding  very  like  The  Buggles)  for  the  punchline.

"Atlantis  Calling" (not  to  be  confused  with  a  similarly-titled  song  by  Eurobeat  wallies  Modern  Talking  which  is  unspeakable)  begins  with  a  harp  chord  like  a  lullaby  then  goes  straight  into  a  very  bizarre  song, nay anthropological  lecture,   about  the  influence  of  the  Atlantis  myth  around  the  world, the  list  of  examples  putting  me  in  mind  of  Alan  Whicker.  From  their  second  LP  Lights  In  The  Night ,  it  showcases  the  increasing  influence  of  disco  on  their  music  with  their  drummer  Johnny  Dick  sounding  very  like  Chic's  Tony  Thompson . The  propulsive  piano  playing  which  moves  the  track  along  anticipates  house. A  full  decade  before  The  Orb  and  their  ilk  these  guys  were  setting  quotes  from  Plato  to  a  dance  beat.

Then  follows  the  title  track  from  the  same LP.  A  song  of  late  night  despair  - "if  the  bottle  doesn't  get  me, the  thinking  will"  - set  to  funereal  synthesisers  and  quietly  swishing  hi-hat work , one  goes  immediately  to  check  the  release  date - May  1980. It's  not  therefore  inspired  by  events  in  Macclesfield  but  an  eerily  contemporary  echo  from  the  other  side  of  the  world. On  this  one  Young's  morose  mumble  is  absolutely  right  for  the  subject  matter. The  chorus  has  him  speculating  on  extra-terrestrial  life  and  it's  easy  to  think  this  influenced  Abba's  The  Visitors  the  following  year  with  Frida  alone  in  her  home  in  a  similar  cocoon  of  synths.

"Where  Were  You"  comes  from  their  82  LP  Headlines  and  betrays  the  influence  of  Kid  Creole  and  (gulp)  Modern  Romance  in  its  Latin  flavourings  though  it  also  throws  in  the  only  electric  guitar  solo  on  the  LP.  It's  also  very  similar  to  their  biggest  hit  as  writers , John  Paul  Young's  Love  Is  In  The  Air.  And  yet  despite  the  upbeat  trappings  it's  the  most  sinister  song  on  the  LP. Young  is  a  guest  at  a  party  but  the  host  is  a  former  criminal  associate  who  has  thus  far  evaded  the  fall-out  but  now the  chickens  have  come  home  to  roost  and  Young  is  his  gleeful  nemesis  -"we're  all  gonna  help  you  on  your  way  down !" Young  can't  get  away  with  just  talking  on  this  one  so  adopts  the  half-yelling  style  soon  to  be  exemplified  by  Mike  Scott  of  the  Waterboys.

Next  up  is  the  grim  Cold  War  fable  "California"  whereby  a  worse  for  wear  American  captain  mistakes  a  red  balloon  for  a  missile  and  starts  World  War  Three  as  a  consequence. Hang  on  a  minute - haven't  we  heard  this  story  somewhere  before ? Well  yes  except  the  song  we're  hearing  is  from  1978  originally.  I  don't  know  if  Nena's  songwriter Carlo  Karges  was  ever  challenged  about  this  but  it's  a  strange  coincidence  if  he  hadn't  heard  this  track. Musically  there's  no  similarity  this  being  a  smouldering synth  track  with  a   brooding  bassline  that  only  briefly  rouses  itself  for  a  chorus of  sorts  then  falls  back  into  its  slow  groove.

Finally  we  have  the  big  hit  "Waiting  For  A  Train". This  isn't  quite the  same  as  the  single  version  which  stripped  out  a  fair  chunk  of  the  lyrics  and  added  a  whispered  "cha-cha"  vocal  track  over  the  rhythm.  Young  (like  Paul  Weller's  protagonist  five  years  earlier)  is  a  man  waiting  at  a  staion  and  thinking  of  the  meal  that  awaits  at  home. In  this  instance  though  he  is  not  attacked  but  spots  (in  the  omitted  verses)  a  man  he  met  in  a  bar  and  goes  over  a  conversation  they  had  about  marital  difficulties  though  it's  not  clear  whether  Young  is  the  listener  or  the  speaker. If  the  latter  it  sheds  a  new  light  on  the  chorus's  emphasis  on  the  train  as  agent  of  escape "heading  for  a  bright  time"  underlined  by  a  breezy  Kraftwerkian  synth  line.  Musically  it's  like  a  sped-up  version  of  Timmy  Thomas's  Why  Can't  We  Live  Together, the  world  continuing  to  dance  while  the  Pan's  train  whisks  Young  to  an  unknown  destination  amid  overlapping  counter-melodies.

And  that's  it  for  the  duo   as  far  as  this  tale  goes,  at  least  at  the  time  of  writing. Time  to  consult  Spotify  on  their  later   releases  I  think.

No comments:

Post a Comment